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Attenti al gatto: I racconti dei malvagi giapponesi Bakeneko e Nekomata – Parte 1


Chi sapeva che il piccolo e innocente Fluffy potesse essere così subdolo? La reputazione dei gatti ha spesso oscillato dal bene al male nel corso degli anni poiché sono stati entrambi venerati e temuti in tutto il mondo. Una delle più famose associazioni malevole che i gatti hanno avuto è senza dubbio con la stregoneria. Un'altra connessione probabilmente meno conosciuta viene dal Giappone, sotto forma delle mitiche e leggendarie creature Bakeneko e Nekomata.

Il mitico Bakeneko

Bakeneko è stato talvolta tradotto come "Monster Cat" o "Ghost Cat", ma la migliore definizione in inglese potrebbe essere semplicemente "Changing Cat". I mitologici Bakeneko sono yōkai (creature soprannaturali) che presumibilmente iniziano come normali gatti domestici. Le leggende dicono che quando i gatti invecchiano cambiano. Il processo inizia con loro che camminano sulle zampe posteriori, sebbene con il tempo i gatti acquisiscano più poteri e diventino più grandi (anche fino alle dimensioni di un umano), quindi hanno la capacità di cambiare le loro forme e talvolta di raggiungere il picco delle lingue umane.

Le storie su Bakeneko suggeriscono che la forma preferita in cui passare a questi gatti subdoli siano i loro proprietari o altri umani. Secondo quanto riferito, questo cambiamento rende i gatti così felici che mettono i tovaglioli in testa e ballano.

Disegno di un Bakeneko danzante che indossa un tovagliolo (1754) di Yosa Buson.

Altri poteri del mitico Bakeneko includono: evocare palle di fuoco, le loro code che fungono da torce per appiccare il fuoco, controllare i morti e maledire (o uccidere) i loro precedenti proprietari, se lo ritengono opportuno.

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Il cugino malvagio di Bakeneko – Il Nekomata

I Nekomata sono essenzialmente potenziati da Bakeneko. Le leggende di Nekomata iniziano in modo simile al Bakeneko, con un gatto domestico in piedi sulle zampe posteriori. Tuttavia, i Nekomata sono i gatti più vecchi e più grandi e hanno la coda più lunga di Bakeneko. Si dice che abbiano due code identiche dopo il loro cambiamento, consentendo loro di creare il doppio del problema.

Si ritiene che più Nekomata possano parlare lingue umane rispetto ai Bakeneko e che utilizzino questa capacità per creare ulteriore caos nelle vite umane. Mentre le leggende mostrano che non tutti i Bakeneko sono nefasti, si pensa che tutti i Nekomata lo siano. Si dice che i Nekomata trovino grande piacere nel creare il caos e si pensa che siano responsabili di grandi incendi e ricatti o schiavizzi gli umani.

Un Nekomata che tormenta gli umani e accende un fuoco. (1847) Utagawa Kunisada

Le leggende collocano le case di Nekomata in montagna, dove spesso si dice che appaiano come grandi gatti selvatici e vivano in piccoli branchi. Se un umano entra nella dimora dei Nekomata, il folklore afferma che saranno quasi certamente uccisi per violazione di domicilio.

Origini comprensibili per i gatti mostruosi

Come per molte creature mitiche, le origini potrebbero in realtà essere abbastanza ordinarie per Bakeneko e Nekomata. Alcuni studiosi affermano che le leggende siano iniziate quando i gatti leccavano l'olio dalle lampade alimentate dall'olio di pesce. L'apparizione di un gatto sulle zampe posteriori con occhi brillanti e anticipatori ha comprensibilmente scioccato e innervosito alcune delle persone che lo hanno visto e il mito è sorto poco dopo. Poiché i gatti non arrivarono in Giappone fino al regno dell'imperatore Ichigo (986-1011 d.C.) durante il periodo Edo, i loro modi particolari non erano ben noti al momento della comparsa di molte delle storie.

Scene da un kabuki (tradizionale danza drammatica giapponese) chiamato "Ume no Haru Gojūsantsugi" (1835) di Utagawa Kuniyoshi. Un Bakeneko che si è trasformato in una donna anziana, altri due che indossano tovaglioli e ballano e l'ombra di un gatto che lecca una lampada sono solo alcune delle caratteristiche di Bakeneko ritratte in questa immagine. ( Dominio pubblico )

Alla fine, molte persone sarebbero d'accordo sul fatto che un gatto vecchio e grasso (probabilmente) non si trasformerà in un terribile mostro, tuttavia, per sicurezza è diventata una pratica comune scuotere la coda dei giovani gatti come misura preventiva. Seguendo la tendenza, oggi si dice che il gatto più popolare in Giappone sia il bobtail. I gatti non sono stati semplicemente uccisi perché si credeva che l'omicidio di un gatto avesse messo una maledizione sulla famiglia e un'ossessione per sette generazioni.

Gatto bobtail giapponese femmina dagli occhi azzurri. ( CC BY SA 3.0 )

Con le caratteristiche strane o eccezionali che i gatti tendono ad avere, non sorprende che anche le storie di Bakeneko e Nekomata abbiano preso piede e il mondo mitico sia stato arricchito con le loro storie leggendarie.

Le prostitute del gatto colpiscono la paura

Una delle leggende giapponesi più famose riguarda le Bakeneko Prostitute di Edo (l'antico nome di Tokyo). Ci sono molte di queste storie, ma tutte condividono un filo comune. Spesso il cliente della prostituta si addormenta solo per svegliarsi e vedere la bella donna che raccoglie lische di pesce o altri frutti di mare mentre ha una testa di gatto o un'ombra.

Uomo che cammina con una prostituta Bakeneko sul mare di Shinagawa.

Altre versioni fanno apparire l'ombra del gatto quando l'uomo vede una bella prostituta proiettare l'ombra mentre si avvicina a lui per strada. Indipendentemente dall'inizio, le leggende continuano con l'uomo terrorizzato di trovarsi in presenza di un Bakeneko e di fuggire (se possibile). A volte le storie vanno oltre mentre Bakeneko si avventa sulla sua vittima e lo uccide.

Le misteriose prostitute Bakeneko apparentemente sono nate come una leggenda metropolitana dal caso di un Bakeneko che presumibilmente "lavorava come meshimori onna, un tipo di cameriera/cameriera/prostituta a basso costo, all'Ise Inn nell'area Shinagawa-juku di Edo , una delle cinquantatré stazioni dell'autostrada del mare Tōkaidō” alla fine del 1700.

Si crede che l'immagine della prostituta Bakeneko sia iniziata perché non era accettabile che le prostitute mangiassero davanti ai loro clienti, quindi si curvavano sui pasti rubati mentre il cliente dormiva. Quando l'uomo si è svegliato potrebbe averla vista in modo distorto (soprattutto dopo la notte in cui aveva bevuto). Forse inaspettatamente, la moda delle ragazze-gatto rimane oggi prominente nei moderni manga, anime e videogiochi giapponesi.

Una prostituta Bakeneko mangia mentre il cliente sorpreso guarda. (1775) Torii Kiyonaga

Attenti al gatto: seconda parte

Immagine in evidenza: Cat Keiko (1841) di Utagawa Kuniyoshi. ( Dominio pubblico )

Di: Alicia McDermott


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