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Un nuovo studio incolpa gli umani dell'estinzione della megafauna


Un nuovo studio pubblicato sulla rivista Quaternary International ha aggiunto benzina al dibattito di lunga data su come la megafauna, come i mammut lanosi, i bradipi giganti e i mastodonti, si sia estinta, secondo un articolo di Live Science. Varie teorie hanno attribuito le estinzioni alla caccia umana, ai cambiamenti climatici, alle malattie, agli impatti degli asteroidi o ad altre cause. Tuttavia, le ultime ricerche attribuiscono saldamente la colpa alle spalle degli umani.

Una ben nota estinzione di massa della megafauna, l'estinzione dell'Olocene, si è verificata alla fine dell'ultima era glaciale e ha spazzato via molti animali giganti dell'era glaciale, come i mammut lanosi, nelle Americhe e nell'Eurasia settentrionale. Tuttavia, questo impulso di estinzione verso la fine del Pleistocene era solo uno di una serie di impulsi di estinzione della megafauna che si sono verificati negli ultimi 50.000 anni su gran parte della superficie terrestre, con l'Africa e l'Asia meridionale ampiamente risparmiate.

Megafauna australiana. Fonte immagine .

Secondo il nuovo studio, la perdita di specie è correlata più strettamente con l'arrivo degli esseri umani che con i cambiamenti climatici con estinzioni della megafauna che seguono un modello distintivo massa continentale per massa continentale che è strettamente parallelo alla diffusione degli esseri umani in regioni del mondo precedentemente disabitate.

"Le prove suggeriscono fortemente che le persone erano il fattore determinante", ha affermato il leader dello studio Chris Sandom, co-fondatore della società di consulenza Wild Business Ltd., che ha completato il lavoro come ricercatore post-dottorato presso l'Università di Aarhus in Danimarca.

Sandom e il suo team hanno raccolto documenti su singole specie note per essere estinte tra 132.000 anni fa (all'inizio dell'ultimo periodo interglaciale) e 1.000 anni fa. Hanno focalizzato la loro analisi non a livello continentale, come hanno fatto molti studi, ma paese per paese o addirittura stato per stato, in grandi nazioni come gli Stati Uniti. In tutto, i ricercatori hanno analizzato 177 mammiferi estinti.

Hanno scoperto che il numero più basso di estinzioni si è verificato nell'Africa subsahariana, seguita dall'Eurasia. La maggior parte delle estinzioni si è verificata in Australia e nelle Americhe, dove la maggior parte degli studiosi ritiene che gli umani siano arrivati ​​più tardi. Nel complesso, i risultati hanno dimostrato che l'arrivo degli umani era responsabile del 64 percento della variazione dei tassi di estinzione in tutto il mondo, mentre i cambiamenti di temperatura spiegavano il 20 percento della variazione, soprattutto in Eurasia.

Sandom ha spiegato che il cambiamento climatico può stressare gli animali, ma non sempre significa il destino delle specie: gli animali possono semplicemente alterare o limitare la loro gamma per trovare un habitat che li sostenga. L'umanità potrebbe aver interrotto questo processo di adattamento per i grandi mammiferi, ha detto. "Quella è stata l'ultima goccia", ha detto Sandom. "Non potevano sopportare l'arrivo del nuovo predatore."

Immagine in evidenza: antichi umani a caccia di un grande mammifero. Fonte immagine .


L'Australia era ancora più letale prima che gli umani cacciassero la sua megafauna fino all'estinzione

Gli esseri umani, non i cambiamenti climatici come si pensava in precedenza, hanno causato l'estinzione delle bestie giganti che un tempo si aggiravano per l'Australia, come dimostra un nuovo studio.

La megafauna australiana preistorica comprendeva canguri da 1.000 libbre, vombati da 2 tonnellate, lucertole lunghe 25 piedi, uccelli incapaci di volare da 400 libbre, leoni marsupiali da 300 libbre e tartarughe di dimensioni Volkswagen. Ma circa 50.000 anni fa, oltre l'85% degli animali australiani di peso superiore a 100 libbre si estinse per ragioni che sono diventate oggetto di molti dibattiti scientifici.

Un team di ricercatori della Monash University di Victoria, in Australia, e dell'Università del Colorado Boulder, ha cercato di ricostruire il clima e gli ecosistemi passati del continente. Hanno studiato il nucleo di sedimenti che viene perforato nell'Oceano Indiano al largo della costa australiana e hanno analizzato gli strati cronologici di materiale soffiato e lavato nell'oceano.

Lo studio è stato pubblicato su Nature Communications il 20 gennaio.

&ldquoL'abbondanza di spore di un fungo chiamato Sporormiella che prosperava sullo sterco di mammiferi erbivori, è una buona prova per molti grandi mammiferi nel paesaggio australiano sudoccidentale fino a circa 45.000 anni fa,&rdquo Gifford Miller, un CU Boulder Professor che partecipato allo studio, si legge in un comunicato fornito dall'università.

Poi, in poche migliaia di anni, la popolazione della megafauna è crollata. La maggior parte degli esperti afferma che gli animali sono morti a causa dei cambiamenti climatici. Altri hanno suggerito che gli animali furono cacciati fino all'estinzione dai primi abitanti dell'Australia, che arrivarono per la prima volta lì 50.000 anni fa.

La nuova ricerca non ha trovato alcuna prova di cambiamenti climatici significativi durante il periodo dell'estinzione della megafauna.

Miller ha affermato che l'estinzione potrebbe essere stata causata da "impercettibili eccessi". L'uccisione di un solo mammifero giovanile per persona per decennio potrebbe aver portato all'estinzione di un'intera specie in poche centinaia di anni.

"Questi risultati escludono il cambiamento climatico e implicano gli esseri umani come la causa principale dell'estinzione", hanno concluso i ricercatori.

"I risultati di questo studio sono di notevole interesse per le comunità archeologiche e di scienze della Terra e per il pubblico in generale, che rimane affascinato dal serraglio di animali giganti ormai estinti che vagavano per il pianeta - e la causa della loro estinzione - come il nostro specie ha iniziato la sua persistente colonizzazione della Terra", ha detto van der Kaars, l'autore principale dello studio.

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Il cambiamento climatico, non gli esseri umani, ha ucciso i grandi mammiferi australiani

Se pensi che l'Australia sia piena di strane creature ora, dovresti averla vista alla fine dell'ultima era glaciale. C'erano vombati delle dimensioni di Volkswagon, cugini koala che assomigliavano al mitico Orso Goccia ed enormi lucertole velenose più grandi dei draghi di Komodo di oggi. Ma perché queste bestie fantastiche sono scomparse? Dopo un decennio di dibattito su questa domanda, un nuovo studio sta aiutando a far rivivere un'ipotesi che era stata precedentemente messa da parte.

Quello che è successo in Australia è solo una parte di una storia globale nel declino degli enormi mammiferi del mondo. Da quel continente insulare attraverso l'Asia, l'Europa, l'Africa e le Americhe, la fine dell'era glaciale 12.000 anni fa ha visto la caduta in tutto il mondo di molte grandi e carismatiche creature dal gigantesco bradipo terrestre all'amato mammut lanoso. In ogni caso, sia gli esseri umani che il clima in via di riscaldamento sono stati implicati come principali sospetti, alimentando un dibattito su come si è svolta l'estinzione e su cosa o chi fosse responsabile.

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Per quanto riguarda l'Australia, gli esseri umani sono stati promossi come i principali colpevoli. Non solo gli aborigeni arrivati ​​in anticipo avrebbero cacciato la megafauna, si sostiene, ma avrebbero cambiato il paesaggio usando il fuoco per ripulire grandi distese di praterie. Alcuni esperti indicano lo schianto della megafauna australiano dopo l'arrivo dell'uomo, circa 50.000 anni fa, come un segno sicuro di una tale guerra lampo indotta dall'uomo.

Ad esempio, una regione chiamata Sahul—che comprendeva Australia, Tasmania e Nuova Guinea durante l'era glaciale—ha perso 88 specie di animali che pesavano più di 220 libbre. Questi includevano canguri di grandi dimensioni che si pavoneggiavano piuttosto che saltellare, tartarughe ninja reali. con mazze di coda e uccelli incapaci di volare due volte più grandi degli emù di oggi

Il problema è che non ci sono prove concrete che gli esseri umani siano principalmente responsabili del disastro che si è abbattuto su questi giganti. Judith Field, un'archeologa dell'Università del New South Wales che si concentra sulla megafauna e sulle comunità indigene in Australia e Nuova Guinea, afferma che l'ipotesi della caccia è rimasta appesa a causa della sua accattivante semplicità. "È un buon morso del suono” e "un argomento seducente per incolpare gli umani per le estinzioni" data la semplicità di una favola morale, dice. Ma quando si tratta di prove concrete, dice Field, il ruolo degli esseri umani non è stato dimostrato.

Allora cosa è successo veramente? Il quadro è lungi dall'essere completo, ma un articolo della paleontologa della Vanderbilt University Larisa DeSantis, Field e colleghi pubblicato oggi sulla rivista Paleobiologia sostiene che l'inizio strisciante di un clima più caldo e più secco potrebbe aver cambiato radicalmente la fauna selvatica dell'Australia prima ancora che gli umani mettessero piede sul continente. se non facciamo nulla per fermare il flagello del cambiamento climatico causato dall'uomo di oggi. 

Cuddie Springs è l'unico sito nell'Australia continentale che ha prodotto prove fossili in situ della coesistenza di esseri umani e megafauna, come mostrato qui dalla scoperta di un manufatto di pietra in scaglie e dell'osso di un gigantesco uccello incapace di volare. (Judith Field / Università del New South Wales)

I ricercatori si sono concentrati su un punto nell'Australia sudorientale noto come Cuddie Springs, che si è rivelato un luogo ideale per interrogare il destino della megafauna del continente. Le prime incursioni scientifiche si sono concentrate sulla ricerca di polline fossile per ricostruire ambienti antichi, afferma Field. Ma nel processo, i ricercatori hanno anche trovato fossili e manufatti archeologici che indicano che la megafauna e gli umani hanno vissuto insieme lì per 10.000 anni o più.

“La combinazione dell'osso fossile, dei reperti pollinici e dell'archeologia rende questa opportunità davvero unica per indagare sulla relazione tra i tre,” Field.

Ancora meglio, dice DeSantis, Cuddie Springs vanta vecchi letti di fossili depositati molto prima dell'arrivo umano. Ciò ha fornito l'opportunità di documentare i cambiamenti in un arco di tempo più lungo, e valutare le risposte dietetiche ai cambiamenti climatici a lungo termine, dice. A tal fine, i paleontologi si sono concentrati sui fossili disposti in due orizzonti: uno di 570.000-350.000 anni e l'altro tra 40.000 e 30.000 anni. Basandosi su indizi chimici sulla dieta e sui danni microscopici ai denti marsupiali trovati in quegli strati, i ricercatori sono stati in grado di documentare chi c'era intorno e cosa stavano mangiando ad ogni strato.

Se tu fossi in grado di prendere una macchina del tempo tra i due periodi di tempo, saresti perdonato per aver pensato di esserti spostato nello spazio oltre che nel tempo. "Cuddie Springs, circa 400.000 anni fa, era più umida", afferma DeSantis, e c'era abbastanza vegetazione perché i vari erbivori si specializzassero in qualche modo nelle loro diete. Canguri, vombati ed erbivori giganti chiamati diprotodontidi brucavano su una varietà di piante arbustive, incluso il salice. Fino a 40.000 anni fa, un clima più caldo e secco aveva trasformato il paesaggio e l'alimentazione dei mammiferi.

Alla fine dell'era glaciale, i marsupiali erbivori mangiavano tutti più o meno la stessa cosa, e i tipi di piante che erano più bravi a trattenere l'acqua per questi mammiferi erano molto più rari. Saltbush, ad esempio, è diventato meno appetibile perché, dice DeSantis, "se non sei riuscito a trovare acqua per giorni, l'ultima cosa che mangerai è il cibo salato che richiede di bere più acqua". Il deserto è diventato più secco, le risorse sono diventate scarse e la competizione per lo stesso cibo è aumentata.

Nel complesso, dice DeSantis, questo suggerisce che "i cambiamenti climatici hanno stressato la megafauna e hanno contribuito alla loro eventuale estinzione".

Sapere come il cambiamento climatico abbia influito sui mammiferi australiani migliaia di anni fa non è solo storia antica. La NASA ha recentemente riferito che abbiamo appena attraversato l'anno più caldo mai registrato in una serie continua di anni eccezionalmente caldi. L'unica differenza è che ora la nostra specie sta guidando il cambiamento climatico. "Si prevede che l'Australia sperimenterà siccità più estreme ed eventi di precipitazioni intense", afferma DeSantis, compreso un previsto aumento della temperatura di circa 1-3 gradi Celsius entro il 2050, grazie a Homo sapiens e i nostri stili di vita che radono al suolo le foreste, bruciano combustibili fossili e dipendono dalle fattorie industriali.

Guardare al passato può aiutarci a prepararci per quello che sta arrivando. "I dati di Cuddie Springs suggeriscono che è probabile che ci sia un punto di svolta oltre il quale molti animali si estingueranno", afferma DeSantis. Siamo sulla buona strada per riprodurre di nuovo una simile catastrofe e il cambiamento climatico di oggi non può essere fermato o invertito, il minimo che la nostra specie può fare è prepararsi per questo. "Ho sempre imparato a scuola che l'importanza di studiare la storia è assicurarsi che la storia non si ripeta", dice DeSantis.

Guardare i fantasmi del cambiamento climatico passato ci dà un'anteprima di cosa sta arrivando e cosa potremmo perdere se non agiamo.

A proposito di Riley Black

Riley Black è una scrittrice scientifica freelance specializzata in evoluzione, paleontologia e storia naturale che scrive regolarmente per Scientifico americano.


Prove del coinvolgimento umano nell'estinzione della megafauna nel tardo Pleistocene

Ridatando i resti di bradipo terrestre gigante trovati nella regione della Pampa argentina utilizzando una tecnologia più avanzata, gli scienziati affermano di aver fornito prove che gli umani cacciavano e macellavano questo animale vicino a una palude durante la fine del Pleistocene. Sulla base delle loro date al radiocarbonio di questo esemplare, gli autori affermano che il loro rapporto sfida l'ipotesi popolare che i megamammiferi del Sud America siano sopravvissuti fino all'Olocene nella Pampa, suggerendo invece che abbiano esalato l'ultimo respiro nel Pleistocene. La perdita fino al 90% delle grandi specie animali nei continenti privi di ghiaccio si è verificata durante la fine del Pleistocene e molti megafauna si sono estinti. Ad oggi, gli studi hanno suggerito che gli esseri umani e/o gli eventi climatici potrebbero essere responsabili della perdita della megafauna, ma le cause e le dinamiche dell'estinzione della megafauna sono difficili da determinare e le prove dirette della predazione umana sulla megafauna sono scarse. Il sito archeologico argentino Campo Laborde ha prodotto molti fossili di megafauna, ma l'accurata datazione al radiocarbonio è stata difficile su queste ossa perché i fossili hanno pochissimo collagene, il che rende difficile l'estrazione. Anche la datazione è impegnativa perché il collagene è fortemente contaminato da materia organica sedimentaria. Per superare questa contaminazione, Gustavo G. Politis e colleghi hanno pensato di applicare la chimica di purificazione XAD, che può isolare gli amminoacidi nel collagene di un osso, ottenendo una data al radiocarbonio più accurata, dicono. Solo un osso di un bradipo terrestre gigante trovato a Campo Laborde conteneva collagene. Questo esemplare è stato datato per la prima volta nel 2007 a circa 9.730 anni (collegandolo all'Olocene, iniziato circa 11.650 anni fa). Usando la spettrometria di massa con acceleratore per datare al radiocarbonio gli amminoacidi del campione, Politis ha determinato che l'osso gigante di bradipo macinato era datato meglio a circa 10.570 anni, più o meno 170 anni. Secondo gli autori, il collagene contaminato era la ragione delle precedenti date "più giovani" (Olocene). Oltre ai manufatti litici scoperti in precedenza che sono stati trovati intorno alla fessura terrestre gigante e datati a circa 11.800 e 10.000 anni prima del presente, questo studio "data solidamente" l'uccisione e lo sfruttamento del bradipo gigante al tardo Pleistocene e non supporta megamammiferi estinti che sopravvivono nell'Olocene a Campo Laborde, dicono gli autori.

Disclaimer: AAAS e EurekAlert! non sono responsabili dell'accuratezza dei comunicati stampa pubblicati su EurekAlert! da istituzioni contribuenti o per l'utilizzo di qualsiasi informazione attraverso il sistema EurekAlert.


L'ipotesi eccessiva

Questi episodi di caccia eccessiva hanno spinto il geoscienziato statunitense Paul Martin a proporre la sua "ipotesi eccessiva" per spiegare l'estinzione di specie iconiche per mano dell'uomo. Martin ipotizzò che quando gli umani arrivarono in Nord America, iniziarono a cacciare gli animali più grandi che trovarono. Nel giro di poche generazioni, questa “megafauna” era stata spazzata via.

Da allora questa ipotesi è stata applicata in tutto il mondo. Le estinzioni della megafauna in Africa, Europa, Nord America, Sud America e Australia sono state tutte attribuite a esseri umani che cacciano gli animali, distruggono i loro habitat o entrambi.

In una parte relativamente oscura del mondo, tuttavia, la nostra precedente ricerca ha rivelato una storia diversa. Lavoriamo a Nusa Tenggara Timur, una serie di piccole isole che si trovano nell'Indonesia orientale e a Timor Est e nel nord dell'Australia. Sebbene queste isole non siano mai state collegate alla terraferma, le prime testimonianze di esseri umani risalgono a circa 45.000 anni fa. Hanno anche ospitato varie specie ormai estinte, tra cui stegodon (creature simili a elefanti), ratti giganti e uccelli.

Quando abbiamo analizzato i reperti fossili e archeologici in molte di queste isole, è diventato chiaro che le estinzioni qui non sono state causate dall'eccessivo massacro umano. Alcune specie di Nusa Tenggara Timur, come gli stegodon, sono scomparse molto prima dell'arrivo degli umani moderni. Altri, come i topi giganti, hanno vissuto accanto alle persone per decine di migliaia di anni, resistendo a millenni di caccia e consumo.

I crani dei ratti giganti preistorici (a destra) erano molto più grandi di quelli dei loro cugini moderni. Autore fornito

Perché queste estinzioni insulari erano così diverse dai più famosi esempi causati dall'uomo altrove? Forse è stato il fatto che gli umani sono arrivati ​​relativamente presto, in numero minore e con strumenti di caccia meno sofisticati. O forse era la natura delle isole stesse.

Per cercare di rispondere a queste domande, abbiamo realizzato un'indagine globale sugli impatti degli esseri umani e dei loro antenati evolutivi sulle specie che vivevano sulle isole. Il nostro studio ha coperto un enorme arco di tempo noto come Pleistocene: da 2,6 milioni di anni fa, quando gli antenati evolutivi degli umani iniziarono a diffondersi in tutto il mondo, a 11.700 anni fa, poco prima che gli esseri umani moderni sviluppassero l'agricoltura e nuove tecnologie.

Questo vasto periodo precede i tempi in cui la maggior parte delle isole del Pacifico e dell'Oceano Indiano furono occupate per la prima volta.

Abbiamo riunito importanti archeologi e paleontologi che studiano gli ecosistemi dell'isola. Successivamente, abbiamo confrontato le note per vedere se l'estinzione degli animali su ciascuna di queste isole ha coinciso con l'arrivo degli umani.


Estinzione dell'Olocene

Inoltre, mentre stai leggendo questo, noi umani stiamo attivamente guidando il Sesta estinzione di massa evento (il Estinzione dell'Olocene evento) anche questo dopo averne pienamente compreso le conseguenze. Lo sfruttamento eccessivo delle risorse naturali, l'inquinamento, la deforestazione e la pesca eccessiva forniscono l'impulso necessario a questo evento di estinzione. L'uso eccessivo e l'inquinamento delle risorse oceaniche hanno spinto sull'orlo dell'estinzione un certo numero di grandi animali marini, che in precedenza erano relativamente inalterati dall'attività umana. È vero, siamo pronti per la sopravvivenza e siamo super predatori globali, ma è ora di diventare saggi e di risolverci prima che sia troppo tardi.

[1] Fortey, Richard (1999). Vita: una storia naturale dei primi quattro miliardi di anni di vita sulla Terra. pp. 238-260. ISBN 978-0-375-70261-7

[3] Steadman, D. W. Martin, P. S. MacPhee, D. E. Jull, A. J. T. (2005) "Estinzione asincrona dei bradipi del tardo Quaternario su continenti e isole".


Un nuovo studio incolpa gli umani per l'estinzione della megafauna - Storia

Rochelle Lawrence/Queensland Museum I ricercatori hanno scoperto almeno 13 specie di megafauna estinte che un tempo si aggiravano nell'Australia preistorica.

Tra 40.000 e 60.000 anni fa, la terra che oggi chiamiamo Australia era popolata da creature gigantesche di ogni tipo, inclusi canguri due volte più grandi dell'uomo e goanna simili a draghi. E secondo un nuovo studio, i primi esseri umani in realtà coesistevano insieme a queste bestie gigantesche per decine di migliaia di anni.

Nell'ultimo decennio, i ricercatori Scott Hocknull e Anthony Dosseto hanno studiato le ossa scavate da quattro siti archeologici separati, inclusi alcuni fossili scoperti dal popolo indigeno Barada Barna nelle loro terre ancestrali nella regione centrale del Queensland in Australia.

L'analisi dei fossili ha dimostrato che almeno 13 specie estinte di animali giganteschi una volta si stabilirono intorno a South Walker Creek, a 60 miglia a ovest di Mackay. Qui, i mega-rettili cacciavano i mega-mammiferi mentre gli umani arrivavano e si diffondevano in tutto il continente.

Questi primi esseri umani sarebbero entrati in contatto con megafauna come il goanna di 19 piedi, un gigantesco vombato dai denti sporgenti e una specie particolare di marsupiale gigante chiamato Diprotodon, che pesava tre tonnellate ed è stato descritto come una sorta di “orso- bradipo.”

Scott Hocknull/Queensland Museum La specie senza nome di canguro gigante (a sinistra) è molto più grande del canguro dal muso corto (a destra) che in precedenza si credeva fosse la più grande specie di canguro finora conosciuta.

Forse la creatura più bizzarra scoperta dai ricercatori, tuttavia, era un canguro gigante. Con un peso di circa 600 libbre, questo marsupiale di grandi dimensioni è la più grande specie di canguro mai identificata. La specie non è stata ancora nominata, ma è più grande del canguro a muso corto golia scoperto in precedenza o Procoptodon goliah.

Nel frattempo, il mammifero più mortale che i ricercatori hanno identificato era il carnivoro Thylacole, comunemente descritto come un “leone marsupiale.” Inoltre, a convivere con queste bestie c'erano creature che vediamo ancora oggi, come l'emù, il canguro rosso e il coccodrillo marino.

Si ritiene che molte delle specie identificate dai ricercatori siano nuove o potrebbero essere variazioni settentrionali delle loro controparti meridionali. È stato anche scoperto che alcune specie che si credeva si fossero estinte erano in realtà ancora fiorenti in almeno un altro luogo.

L'identificazione di queste creature giganti non solo dipinge uno splendido ritratto di come era la vita nelle terre selvagge dell'Australia decine di migliaia di anni fa, ma offre anche ai ricercatori una migliore comprensione dell'impatto che queste bestie avevano sul loro ambiente.

“Questi megafauna erano gli animali terrestri più grandi mai vissuti in Australia dai tempi dei dinosauri,” hanno scritto i ricercatori. “Capire il ruolo ecologico che hanno svolto e l'impatto ambientale della loro perdita rimane la loro storia non raccontata più preziosa.”

Inoltre, questo studio mostra che gli esseri umani probabilmente non sono stati la causa della morte di queste creature giganti. Precedenti studi hanno suggerito che la megafauna e i primi australiani coesistevano per oltre 17.000 anni, e questo studio mostra che gli esseri umani e la megafauna hanno effettivamente convissuto per un periodo compreso tra 15.000 e 20.000 anni.

Era opinione diffusa che la caccia eccessiva da parte degli umani alla fine abbia portato all'estinzione della megafauna australiana, ma questo studio ha dimostrato che poiché gli esseri umani e queste creature giganti hanno vissuto fianco a fianco per così tanto tempo, la caccia probabilmente non è stata la ragione per cui sono morti.

Hocknull et al Questi fossili sono stati dispersi in quattro siti di scavo separati.

Sulla base di questi risultati, i ricercatori hanno concluso invece che la megafauna probabilmente si è estinta a causa di un ambiente in drastico cambiamento.

"Il periodo di tempo della loro scomparsa ha coinciso con i cambiamenti regionali sostenuti nell'acqua e nella vegetazione disponibili, nonché con l'aumento della frequenza degli incendi", hanno osservato i ricercatori. “Questa combinazione di fattori potrebbe essersi rivelata fatale per le specie giganti di terra e acquatiche.” Sembra quindi che il cambiamento climatico sia stato probabilmente il motivo per cui la megafauna australiana si è estinta.

Nel frattempo, gli scienziati stanno ancora cercando di capire come alcune specie che vivevano nella megafauna, come l'emù e il coccodrillo di acqua salata, siano riuscite a sopravvivere a quei drastici cambiamenti ambientali fino ai giorni nostri.


Il cambiamento climatico probabilmente ha causato l'estinzione degli animali più grandi del Nord America

I risultati dello studio suggeriscono che la diminuzione delle temperature emisferiche e i cambiamenti ecologici associati sono stati i fattori principali delle estinzioni della megafauna del tardo Quaternario in Nord America. Credito: Hans Sell

Un nuovo studio pubblicato su Comunicazioni sulla natura suggerisce che l'estinzione dei più grandi mammiferi del Nord America non sia stata causata dalla caccia eccessiva da parte delle popolazioni umane in rapida espansione dopo il loro ingresso nelle Americhe. Invece, i risultati, basati su un nuovo approccio di modellizzazione statistica, suggeriscono che le popolazioni di grandi mammiferi hanno fluttuato in risposta ai cambiamenti climatici, con drastiche diminuzioni delle temperature circa 13.000 anni fa che hanno dato il via al declino e all'estinzione di queste enormi creature. Tuttavia, gli esseri umani potrebbero essere stati coinvolti in modi più complessi e indiretti di quanto suggeriscano i semplici modelli di caccia eccessiva.

Prima di circa 10.000 anni fa, il Nord America ospitava molte creature grandi ed esotiche, come mammut, giganteschi bradipi terrestri, castori più grandi della vita e enormi creature simili a armadilli conosciute come gliptodonti. Ma circa 10.000 anni fa, la maggior parte degli animali del Nord America di peso superiore a 44 kg, noti anche come megafauna, erano scomparsi. I ricercatori del Max Planck Extreme Events Research Group di Jena, in Germania, hanno voluto scoprire cosa ha portato a queste estinzioni. L'argomento è stato intensamente dibattuto per decenni, con la maggior parte dei ricercatori che hanno sostenuto che la causa fosse la caccia eccessiva umana, il cambiamento climatico o una combinazione dei due. Con un nuovo approccio statistico, i ricercatori hanno trovato prove evidenti che il cambiamento climatico è stato il principale fattore di estinzione.

Caccia eccessiva contro cambiamento climatico

Dagli anni '60, è stato ipotizzato che, con la crescita e l'espansione delle popolazioni umane in tutti i continenti, l'arrivo di cacciatori specializzati di "grossa selvaggina" nelle Americhe circa 14.000 anni fa ha portato rapidamente all'estinzione molti mammiferi giganti. I grandi animali non possedevano i comportamenti anti-predatori appropriati per affrontare un predatore nuovo, altamente sociale e armato di attrezzi, che li rendeva particolarmente facili da cacciare. Secondo i sostenitori di questa "ipotesi eccessiva", gli umani hanno sfruttato appieno la preda facile da cacciare, devastando le popolazioni animali e portando con noncuranza all'estinzione le creature giganti.

Tuttavia, non tutti sono d'accordo con questa idea. Molti scienziati hanno sostenuto che ci sono troppo poche prove archeologiche per sostenere l'idea che la caccia alla megafauna fosse abbastanza persistente o diffusa da causare estinzioni. Invece, la colpa potrebbe essere dovuta a significativi cambiamenti climatici ed ecologici.

Intorno al periodo delle estinzioni (tra 15.000 e 12.000 anni fa), ci furono due grandi cambiamenti climatici. Il primo è stato un periodo di riscaldamento improvviso iniziato circa 14.700 anni fa, e il secondo è stato un'ondata di freddo intorno a 12.900 anni fa, durante il quale l'emisfero settentrionale è tornato a condizioni quasi glaciali. Uno o entrambi questi importanti sbalzi di temperatura, e le loro ramificazioni ecologiche, sono stati implicati nelle estinzioni della megafauna.

"Un approccio comune è stato quello di cercare di determinare i tempi delle estinzioni della megafauna e vedere come si allineano con l'arrivo umano nelle Americhe o con qualche evento climatico", afferma Mathew Stewart, co-autore dello studio. "Tuttavia, l'estinzione è un processo, nel senso che si svolge in un certo lasso di tempo, e quindi per capire cosa ha causato la scomparsa della megafauna del Nord America, è fondamentale capire come le loro popolazioni hanno fluttuato prima dell'estinzione. Senza quelle lunghe modelli a lungo termine, tutto ciò che possiamo vedere sono coincidenze approssimative."

Per testare queste ipotesi contrastanti, gli autori hanno utilizzato un nuovo approccio statistico sviluppato da W. Christopher Carleton, l'altro co-autore principale dello studio, e pubblicato lo scorso anno nel Journal of Quaternary Science. La stima delle dimensioni della popolazione dei gruppi di cacciatori-raccoglitori preistorici e degli animali estinti da tempo non può essere effettuata contando le teste o gli zoccoli. Invece, archeologi e paleontologi usano la registrazione del radiocarbonio come proxy per le dimensioni della popolazione del passato. The rationale being that the more animals and humans present in a landscape, the more datable carbon is left behind after they are gone, which is then reflected in the archaeological and fossil records. Unlike established approaches, the new method better accounts for uncertainty in fossil dates.

A simplified radiocarbon-dated event (REC) model showing that decreases in megafauna numbers coincided with the return to near-glacial conditions at the start of the Younger-Dryas. Credit: Hans Sell & Christopher W. Carlton

The major problem with the previous approach is that it blends the uncertainty associated with radiocarbon dates with the process scientists are trying to identify.

"As a result, you can end up seeing trends in the data that don't really exist, making this method rather unsuitable for capturing changes in past population levels. Using simulation studies where we know what the real patterns in the data are, we have been able to show that the new method does not have the same problems. As a result, our method is able to do a much better job capturing through-time changes in population levels using the radiocarbon record," explains Carleton.

North American megafauna extinctions

The authors applied this new approach to the question of the Late Quaternary North American megafauna extinctions. In contrast to previous studies, the new findings show that megafauna populations fluctuated in response to climate change.

"Megafauna populations appear to have been increasing as North American began to warm around 14,700 years ago," states Stewart. "But we then see a shift in this trend around 12,900 years ago as North America began to drastically cool, and shortly after this we begin to see the extinctions of megafauna occur."

And while these findings suggest that the return to near glacial conditions around 12,900 years ago was the proximate cause for the extinctions, the story is likely to be more complicated than this.

"We must consider the ecological changes associated with these climate changes at both a continental and regional scale if we want to have a proper understanding of what drove these extinctions," explains group leader Huw Groucutt, senior author of the study. "Humans also aren't completely off the hook, as it remains possible that they played a more nuanced role in the megafauna extinctions than simple overkill models suggest."

Many researchers have argued that it is an impossible coincidence that megafauna extinctions around the world often happened around the time of human arrival. However, it is important to scientifically demonstrate that there was a relationship, and even if there was, the causes may have been much more indirect (such as through habitat modification) than a killing frenzy as humans arrived in a region.

The authors end their article with a call to arms, urging researchers to develop bigger, more reliable records and robust methods for interpreting them. Only then will we develop a comprehensive understanding of the Late Quaternary megafauna extinction event.


New study blames humans for megafauna extinction - History

Species of gigantic animals that once roamed Australia were long gone by the time people arrived, a major review of the available evidence has concluded.

The research challenges the claim that humans were primarily responsible for the demise of the megafauna in a proposed "extinction window" between 40,000 and 50,000 years ago, and points the finger instead at climate change.

"The interpretation that humans drove the extinction rests on assumptions that increasingly have been shown to be incorrect. Humans may have played some role in the loss of those species that were still surviving when people arrived about 45,000 to 50,000 years ago – but this also needs to be demonstrated," said Associate Professor Stephen Wroe, from University of New South Wales, the lead author of the study. "There has never been any direct evidence of humans preying on extinct megafauna in Sahul, or even of a tool-kit that was appropriate for big-game hunting."

About 90 giant animal species once inhabited the continent of Sahul, which included mainland Australia, New Guinea and Tasmania.

This is an artist's reconstruction of an extinct marsupial lion -- Thylacoleo carnifex. Artwork: Peter Schouten

"These leviathans included the largest marsupial that ever lived – the rhinoceros-sized Diprotodon – and short-faced kangaroos so big we can't even be sure they could hop. Preying on them were goannas the size of large saltwater crocodiles with toxic saliva and bizarre but deadly marsupial lions with flick-blades on their thumbs and bolt cutters for teeth," said Associate Professor Wroe.

The review concludes there is only firm evidence for about 8 to 14 megafauna species still existing when Aboriginal people arrived. About 50 species, for example, are absent from the fossil record of the past 130,000 years.

Recent studies of Antarctic ice cores, ancient lake levels in central Australia, and other environmental indicators also suggest Sahul - which was at times characterised by a vast desert - experienced an increasingly arid and erratic climate during the past 450,000 years.

Arguments that humans were to blame have also focused on the traditional Aboriginal practice of burning the landscape. But recent research suggests that the fire history of the continent was more closely linked to climate than human activity, and increases in burning occurred long before people arrived.

"It is now increasingly clear that the disappearance of the megafauna of Sahul took place over tens, if not hundreds, of millennia under the influence of inexorable, albeit erratic, climatic deterioration," said Wroe.


New study blames humans for megafauna extinction - History

by Mary Caperton Morton Tuesday, September 13, 2016

Cueva del Milodón, or Mylodon Cave, in Patagonia was named after the giant ground sloth whose mummified skin and large deposits of dung were found in the cave. Credit: Alan Cooper.

During the last ice age, giant mammals roamed the wide-open steppes of what is now Patagonia. Around the time that humans were making their way down through North America and into South America, the climate began warming and large species of giant sloths and saber-toothed cats soon disappeared. Now, researchers looking at mitochondrial DNA from some of these megafaunal species are shedding light on the timing of the extinction and whether encroaching humans or changing climate — or both — were to blame for their disappearance.

Patagonia is an ideal place to study the Late Pleistocene megafaunal extinction, says Alan Cooper, a biologist at the Australian Center for Ancient DNA at the University of Adelaide and a co-author of a new study in Science Advances. &ldquoPatagonia has a number of volcanic caves and lake shore caves, many of which are stocked with megafaunal remains,&rdquo he says. &ldquoThe cold temperatures also help preserve DNA and make for high-resolution data.&rdquo

Cooper and his colleagues used mitochondrial DNA extracted from radiocarbon-dated bones and teeth found in caves across Patagonia and Tierra del Fuego to map the genetic history of six megafaunal species, including the giant jaguar, large ground sloths and the one-ton short-faced bear. &ldquoThe combination of radiocarbon dating and mitochondrial DNA allowed us to see the timing of the major changes in diversity of these populations,&rdquo Cooper says, and to &ldquocompare that timing with the arrival of humans in the area, as well as with the timing of warming.&rdquo

The team identified a narrow extinction phase starting about 12,300 years ago, while the earliest dates from archaeological sites place humans in the region starting about 14,600 years ago. &ldquoClearly, we have a prolonged overlap between human presence in the area and the megafaunal extinction. These animals were coexisting with humans for some time before [the animals] started disappearing,&rdquo Cooper says.

To better understand why the megafauna started dying out, the team turned to previously published Antarctic ice-core records to examine regional climate change at the time. They found that humans arrived right before a cold phase, known as the Antarctic Cold Reversal stadial, which started 14,500 years ago and persisted for two millennia until the next warming phase began about 12,500 years ago. &ldquoThat 2,000-year window is when we see megafauna and humans coexisting. But as soon as the stadial ends and climate starts warming, within 200 years the megafauna go extinct,&rdquo Cooper says. &ldquoThat&rsquos kind of a smoking gun.&rdquo

Previous studies have used radiocarbon dating and climate records to try to pinpoint megafaunal extinctions, but the addition of ancient DNA in this study makes it especially compelling, says Emily Lindsey, a paleoecologist at the University of California, Berkeley, who was not involved in the new study. &ldquoAncient DNA is a really important piece of this puzzle.&rdquo

As South America was warming, it was also getting wetter. Pollen records that Lindsey and her colleagues have studied show that tree cover was increasing across the continent, putting pressure on many of the megafaunal species that were adapted to living in grasslands. The new findings add support to the hypothesis that a confluence of human pressures such as hunting and increased fires, combined with the pressure brought about by climate change, likely led to the demise of most of the megafaunal species at the end of the ice age, Lindsey says.

&ldquoThere are a few scientists out there who still favor the Blitzkrieg hypothesis,&rdquo which blames overhunting by humans as the primary driver of megafaunal extinctions, Lindsey says, &ldquobut studies like [Cooper et al.&rsquos] are showing that there was longer overlap between humans and megafauna than we initially thought.

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