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L'esecuzione dell'ammiraglio Byng e la supremazia navale inglese


John Byng: un nome totalmente sconosciuto in Francia. Eppure, molti francesi ne hanno sentito parlare senza rendersene conto. Voltaire lo menziona all'inizio di uno dei suoi libri più studiati al liceo, Candido. In esso raffigura l'esecuzione di un ammiraglio colpevole di aver perso una battaglia, con questa citazione: " In questo paese è bene uccidere di tanto in tanto un ammiraglio per incoraggiare gli altri. ". Nessuna invenzione da parte del filosofo dell'Illuminismo: questo ammiraglio è John byng, licenziato il 14 marzo 1757.

Una spedizione improvvisata

Il quarto figlio di uno dei migliori ammiragli britannici del suo tempo, Sir George Byng, primo visconte Torrington, nacque nel 1704. Era naturale che scelse una carriera come ufficiale nel Marina Reale, dove salì rapidamente i ranghi: assunto all'età di 14 anni, ricevette il suo primo comando nel 1727, in questo caso la corvetta HMS Gibilterra. In seguito divenne contrammiraglio nel 1745, poi vice ammiraglio, due anni dopo. Nel 1756 iniziò la Guerra dei Sette Anni.

I francesi iniziano le ostilità inviando un corpo di spedizione a conquistare Minorca, un'isola delle Baleari sotto il controllo britannico dal 1708. Sbarcando ad aprile, costringono la piccola guarnigione inglese a rifugiarsi a Fort St-Philippe, che comanda l'accesso al porto di Mahon. Non avendo forze sufficienti nel Mediterraneo per revocare l'assedio, l'Ammiragliato decide di inviare a spedizione di soccorso dall'Inghilterra, che ha affidato all'ammiraglio Byng.

Quest'ultimo ha l'ordine di salpare il prima possibile. Lo studio del suo corrispondenza mostrerà in seguito la mancanza di preparazione e la mancanza di mezzi che l'ammiraglio dovette affrontare: diciannove navi in ​​cattive condizioni, con equipaggi incompleti, trasformate in trasporti per truppe assolutamente non addestrate al combattimento navale (per fare spazio, avremmo dovuto lasciare il file Royal Marines in banchina), ripetuti rifiuti da parte dei superiori di Byng quando chiedeva soldi e rinforzi ... Byng ordinò di salpare dal 3 maggio, ma la sua flotta non salpò fino all'8.

La battaglia di Minorca

Lo squadrone inglese arriva in vista Minorca 19 maggio; ancor prima di poter sbarcare qualsiasi rinforzo per la guarnigione di Fort St-Philippe, fu intercettato da una flotta francese di diciassette vele, agli ordini del marchese de la Galissonière. Byng, che sapeva che la sua flotta era priva di potenza di fuoco, era molto attento e impegnato in combattimenti in linea, in conformità con le dottrine navali del suo tempo, prima di avvicinarsi gradualmente alla flotta francese. L'attacco inglese manca di coordinamento: l'avanguardia è stata gravemente schiacciata dai francesi mentre il resto della flotta tardava a sostenerla. Il capitano della nave ammiraglia di Byng, HMS Ramilie, suggerisce di rompere la linea per venire in suo aiuto più rapidamente, ma l'ammiraglio rifiuta, citando a sostegno della sua decisione l'esempio dell'ammiraglio Mathews, licenziato nel 1744 per aver effettuato una tale manovra - quindi non conforme le normative in vigore nella Royal Navy.

Non potendo infliggere ulteriori danni alla squadriglia francese senza esporre seriamente la sua flotta, Byng decise di fermarsi lì. Se la perdita di vite umane si bilancia (circa 200 morti e feriti su ogni lato), il danno materiale è significativo per gli inglesi, metà delle cui navi ha subito gravi danni. Approvato da tutti i suoi ufficiali superiori, Byng ha ritenuto più prudente non insistere e ha avuto il diretto a Gibilterra. Tatticamente indecisa, la battaglia di Minorca si rivelò un fallimento strategico per gli inglesi: la guarnigione di Fort St-Philippe si arrese il 25 giugno.

Questo fallimento suscita l'indignazione dell'opinione pubblica inglese, che chiede che i responsabili siano puniti. Mentre lotta per riparare e rinforzare la sua flotta per un nuovo tentativo, Byng è sollevato dal suo comando, arrestato, e riportato in Gran Bretagna. Fu condannato alla corte marziale per rispondere della sua sconfitta.

Processo, condanna ed esecuzione

Dal 1653 la Royal Navy era governata da a insieme di regole molto severe, gli "articoli di guerra" (Articoli di guerra), che prevedeva tutta una serie di sanzioni per indisciplina o fallimento di fronte al nemico, che andavano dal licenziamento per ammiragli e capitani, alla pena di morte per ufficiali subalterni. Queste regole erano state modificate nel 1749, a seguito di un incidente nella guerra di successione austriaca (1740-48): un giovane luogotenente era stato fucilato per aver visto la sua nave catturata, sebbene avesse solo ereditato 'una nave indifendibile dopo che il suo capitano, che ha trascurato di tenerla pronta per la battaglia, è stata uccisa nella prima salva del nemico. Questa punizione iniqua aveva oltraggiato l'opinione pubblica e l'Ammiragliato decretò allora che tutti gli ufficiali, dai luogotenenti agli ammiragli, avrebbero dovuto affrontare la stessa pena: la morte.

Processato a Portsmouth, Byng fu assolto al primo conteggio di vigliaccheria: preoccupato per la sorte delle sue navi e dei suoi feriti, l'ammiraglio era stato cauto, ma non timido. E 'stato invece ritenuto colpevole del secondo conteggio previsto dal Articoli di guerra, "L'incapacità di fare tutto ciò che è in proprio potere" (in inglese " incapacità di fare del suo meglio ”) Per alleviare la guarnigione di Minorca e causare ulteriori danni alla flotta francese. Per questo è stato sentenza di morte, anche se la corte marziale raccomandò che l'Ammiragliato chiedesse al re Giorgio II il perdono dell'ammiraglio Byng.

Tuttavia, l'Ammiragliato, ansioso di sfuggire alla pericolosa fretta con cui aveva improvvisato la spedizione, non fece nulla, il che fece arrabbiare gli inglesi. Dopo aver diffamato Byng all'inizio, l'opinione pubblica ora lo vedeva come un martire, capro espiatorio opportuna per un ammiragliato che aveva molta più responsabilità per il disastro. Anche il presidente della Camera dei Comuni, William Pitt the Elder, ha fatto appello alla clemenza reale. Ma Giorgio II rimase inflessibile e John Byng fu giustiziato il 14 marzo 1757 sul ponte della nave della linea HMS Monarca.

Conseguenze: una Royal Navy più potente

Questo incidente, al di là della certa ingiustizia - parlano addirittura alcuni autori " omicidio giudiziario Qualificarlo - cosa che rappresenta, potrebbe sembrare aneddotico. Tuttavia, non lo è. Alcuni storici, in particolare Nicholas Rodger, sostengono che sia stato determinante sia nella storia della Royal Navy in generale, sia nello stabilire la sua superiorità sulle altre marine.

L'esecuzione dell'ammiraglio Byng ha lasciato il segno su un'intera generazione di ufficiali. Nella mente dei capitani e degli ammiragli presenti e futuri, era ormai certo che avrebbero rischiato la testa non se fossero stati sconfitti, ma se "non fossero riusciti a fare il massimo" per ottenere la vittoria. In un momento in cui essere portati alla corte marziale era sistematico (era la normale procedura per la perdita di una nave, qualunque fosse la responsabilità del suo capitano a priori), stava diventando meno rischioso andare risolutamente all'attacco che stare cautamente lontano da un nemico, anche se era molto in inferiorità numerica.

Questa situazione ha visto l'emergere di ufficiali comportamento aggressivo, determinato ad attaccare il nemico il più spesso possibile per annientarlo. Questo atteggiamento avrebbe portato in Inghilterra tutta una serie di vittorie navali che, fino a quella di Trafalgar, avrebbero stabilito la sua egemonia sui mari. Portò anche a innovazioni tattiche, perché meno rischi di tentare una manovra ardita, illegale ma suscettibile di portare un vantaggio decisivo sul nemico, che di seguire alla lettera le regole correndo il rischio di addirittura fuga dell'avversario. In un certo senso, gli ammiragli inglesi del mezzo secolo successivo, di cui Horatio Nelson sarebbe ovviamente la quintessenza, sorsero dal corpo crivellato di proiettili di John Byng.

Fonti: non possiamo raccomandare abbastanza l'articolo di Wikipedia in inglese sull'ammiraglio Byng, straordinariamente ben fornito, sia nei libri di riferimento che nei documenti del periodo.


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