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L'invenzione dello zero (-2000): origini e storia


Il numero zero fu usato per la prima volta dai babilonesi nel secondo millennio aC, prima di essere reinventato dai Maya e poi dagli indù. Ma furono gli arabi che lo integrarono nel loro sistema di numerazione, per diffonderlo in tutta Europa durante il X secolo. Immediatamente indispensabile in matematica, assumerà anche una dimensione mistica ...

Le origini del numero zero

Strumento indispensabile della numerazione moderna, il zero tuttavia apparve molto più tardi rispetto alle altre figure. L'hanno inventato solo tre popoli, indipendentemente l'uno dall'altro: il babilonesi prima, intorno al 2000 aC, poi il Maya, nel terzo secolo, e infine gli indù intorno al quinto secolo. Cosa hanno in comune questi popoli? Il sistema numerico di posizione, che non può fare a meno di un segno che indica un'assenza.

Inoltre, se i greci lo apprezzassero per l'astronomia (sarebbe il simbolo della volta celeste) sono i matematici indiani che hanno saputo sfruttare lo zero come numero ma anche come operatore.

Forme e diffusione

Lo zero non ha sempre avuto la forma rotonda che conosciamo oggi: i Maya usavano un segno ovale in cui era inscritto un arco. Gli indiani descrissero alternativamente un punto o un cerchio, quest'ultimo segno essendo stato poi ripreso dagli arabi che lo trasmisero agli europei nel X secolo, insieme ad altri numeri. L'adozione del sistema decimale indiano incluso lo zero faciliterebbe notevolmente le operazioni aritmetiche classiche (addizione, sottrazione, moltiplicazione, divisione ...). Questo potente strumento, rimasto a lungo confinato ai confini del subcontinente indiano, avrebbe avuto un destino internazionale grazie alla circolazione di calcoli arabi, in particolare in Europa a partire dal XII secolo. Rivoluzionerà la storia della matematica.

Un numero sia vuoto che infinito

Il numero 0 ovviamente significa assenza, ma serve anche come punto di riferimento; così, fissa arbitrariamente il punto di fusione del ghiaccio, ma anche il punto di partenza nella geometria. Fu solo all'inizio del XX secolo che lo zero ottenne lo status di numero, con alcune stranezze divertenti, tuttavia: è l'unico numero uguale al suo opposto, sia positivo che negativo, neutro se aggiunto a un altro numero e assorbente per moltiplicazione. Ma il più intrigante è il suo utilizzo nelle divisioni: inizialmente non tollerata perché priva di significato, la divisione per zero permette nella matematica moderna di raggiungere l'infinito. Ne più ne meno ! Zero, simbolo sia di tutto che di niente, un vero sole pieno di energia, a volte è addirittura considerato l'espressione del divino ...

Per ulteriori

- Il grande romanzo di matematica: dalla preistoria ai giorni nostri, di Mickaël Launay. Donot, 2016.

- Una storia della matematica: strade e labirinti, di Amy Dahan-Dalmédico. Point Sciences, 1986.


Video: What is Zero? Getting Something from Nothing - with Hannah Fry (Potrebbe 2021).