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La battaglia di Charleroi - agosto 1914 (Baldin / Saint-Fuscien)


In questo libro, Damien Baldin ed Emmanuel Saint-Fulscien, entrambi insegnanti dell'EHESS, ci offrono uno studio di Battaglia di Charleroi (21-23 agosto 1914) uno dei primi grandi shock franco-tedeschi della prima guerra mondiale e uno dei più sanguinosi. Spesso relegata all'ombra della Battaglia della Marna che precede, la Battaglia di Charleroi è tuttavia ricca di lezioni. Per molti versi è la "prima battaglia del XX secolo".

Contesto e andamento della battaglia di Charleroi

Su entrambe le sponde del Reno, l'inizio di agosto 1914 fu dedicato all'immenso compito di mobilitare eserciti, che furono di gran lunga i più importanti mai sollevati in Europa (circa 1.300.000 uomini, divisi in 87 divisioni e cinque forze armate dalla parte francese). Questo processo di mobilitazione, peraltro, molto ben descritto dagli autori, è già indicativo della complessità del conflitto che si profila. L'entusiasmo bellicoso mostrato dalle immagini propagandistiche dell'epoca non regge allo studio dei fatti, anche se non si può nemmeno parlare di rifiuto di combattere. Molti soldati vanno al fronte, determinati a compiere il loro dovere, un compito che tutti sperano sarà breve.

Una volta mobilitate le truppe, è ancora necessario indirizzarle al fronte, quindi concentrarle per un'offensiva. Sebbene le ferrovie siano ovviamente l'infrastruttura preferita per farlo, non hanno la capacità (soprattutto sul lato francese) di assumerla completamente. Così, nel caldo soffocante di agosto, imponenti colonne di uomini e animali si muovono lungo le strade della Francia orientale e settentrionale. Annegati nella polvere sollevata dai loro compagni e dagli 800.000 cavalli che permettono all'esercito francese di muoversi, molti combattenti arriveranno nella zona di combattimento esausti, disidratati, inadatti all'azione. Altri moriranno semplicemente per esaurimento ...

Sia a Berlino che a Parigi, lo stato maggiore ha optato per piani decisamente offensivi. Joffre prevede due decisive offensive verso la Mosella, a sinistra dalle Ardenne ea destra dalla Lorena. In questo scatto, il 5e esercito del generale Lanrezac, quello che combatterà a Charleroi, si trova nell'estremo nord. In collaborazione con BEF (British Expeditionary Force) e un corpo di cavalleria, deve contenere un'avanzata tedesca in Belgio prima di sostenere l'offensiva nelle Ardenne. Da parte tedesca, la 2a armata del generale Von Büllow e la terza armata del generale Von Hausen, supportati da due corpi di cavalleria, la loro missione è quella di attraversare il Belgio e poi ripiegare a ovest per avvolgere un esercito francese contenuto ai confini. Questo è il famoso piano Molkte ispirato alla battaglia di Cannes vinta da Annibale (principio della battaglia delle ali per assorbimento). In totale, quasi 200.000 a 300.000 uomini si scontreranno quando le sue due masse si scontreranno.

Il fatto è che né i tedeschi né i francesi intendono intraprendere alcun combattimento significativo nella regione di Charleroi. La battaglia che si svolgerà lì sarà essenzialmente una battaglia di scontro, combattuta su un terreno che rende caotico il combattimento. Non solo la regione offre un terreno accidentato, ma altri scontri si svolgeranno in aree urbanizzate e altamente industrializzate, nel mezzo di insediamenti residenziali e fabbriche.

Mentre molte unità francesi arrivano in battaglia già stremate da una lunga marcia, i soldati tedeschi hanno già avuto un problema con l'esercito belga, che offre loro una grande resistenza. L'incredulità del comando tedesco di fronte a questa resistenza e la comparsa dei primi rinforzi francesi (dal corpo di cavalleria di Sordet), portarono alla nascita del famoso mito dei "franchi pneumatici" (che ricordano la guerra del 1870) e del suo processione di atrocità commesse contro civili belgi (massacro di Tamines particolarmente.). I tedeschi, tuttavia, hanno una certa esperienza con il fuoco lì e saranno più attenti nei loro attacchi.

Le prime battaglie della Battaglia di Charleroi ebbero luogo nella regione di Tamines e poi di Namur e videro i francesi scendere dalle alture della Sambre per mantenere il controllo dei ponti che i tedeschi cercavano di impadronirsi. È un massacro dall'inizio. Pestate dall'artiglieria tedesca superiore, le colonne della fanteria francese furono spazzate via dal fuoco delle mitragliatrici.

Il giorno successivo, le controffensive francesi messe in atto per fermare l'inesorabile avanzata tedesca continuarono ad essere condotte secondo le norme allora in vigore, cioè contrapponendo lo "slancio" e il coraggio del combattente agli scoppi delle armi automatiche nemiche. Dopo poche ore si rivelano tutti dei clamorosi fallimenti. Von Büllow allora credendo che l'esercito di Lanzerac sia spezzato, cerca di sfruttare la situazione aggirando i francesi ad ovest di Charleroi.

Solo che questa volta sono i francesi ad essere in posizione difensiva sulle alture della Sambre. E non più che lo slancio esagonale è la disciplina prussiana in grado di rompere la cortina di fuoco imposta dall'artiglieria moderna e dalle mitragliatrici. Da nessuna parte le offensive di Von Büllow si sono rivelate decisive. Tuttavia, Lanzerac, consapevole dell'esaurimento dei suoi uomini e del fatto che gli altri eserciti francesi si stavano ritirando (così come gli inglesi), decise saggiamente di ritirarsi di una ventina di chilometri la sera del 23 agosto. Una decisione che non sarà inutile per il successo difensivo dei combattimenti nella Marna a settembre.

In poco meno di tre giorni di scontri imprevisti, circa 25.000 soldati tedeschi e francesi hanno perso la vita. Il 22 agosto è sicuramente uno dei giorni più lunghi nella storia dell'esercito francese, con forse più di 5.000 morti. Ad esempio il 3e battaglione dei 75e Quel giorno il RI ha subito un incredibile tasso di perdita del 70% ... Quindi, per molti aspetti, la battaglia di Charleroi prefigura l'emorragia della Somme o di Verdun.

La nostra opinione

Tutti gli appassionati di storia militare saranno lieti di leggere questo libro conciso e perspicace. Al di là dell'aspetto puramente descrittivo della battaglia studiata, gli autori ci offrono analisi di qualità. Una delle tesi principali del libro, ossia l'inadeguatezza degli strumenti militari francesi e tedeschi alle condizioni della guerra moderna, è stata ampiamente dimostrata.

Scopriamo così su entrambe le sponde del Reno, alti comandi e ufficiali generali che presto si dimostreranno sopraffatti dalla complessità del conflitto. Sia Von Büllow che Lanzerac sono costantemente male informati sui dispositivi nemici e talvolta ignorano quali unità stanno affrontando. I loro comandanti di corpo o divisione sono sopraffatti dalla portata del compito (soprattutto da parte francese, il che spiega i famosi licenziamenti che seguiranno) e non sono sufficientemente reattivi. Su entrambi i lati ci sono infine i giovani ufficiali e sottufficiali che si affermano come figure di comando, durante battaglie caotiche e frammentate.

Tutto nello spirito dell'offensiva, tedeschi e francesi allo stesso modo, sottovalutano la potenza di fuoco delle armi moderne, nonostante le lezioni che avrebbero potuto trarre dal conflitto russo-giapponese. D'altra parte, innovazioni come l'aviazione (apprezzeremo i pochi aneddoti che mostrano soldati francesi e tedeschi che sparano ai propri aerei per semplice paura). O i nuovi mezzi di comunicazione sono lungi dall'essere padroneggiati.

Da questa lettura emerge un'impressione di grande disordine insito in ogni battaglia a confronto. La logistica è obsoleta, così come i servizi sanitari, e spesso le battaglie vengono combattute a caso su iniziativa di piccoli leader coraggiosi. Siamo molto lontani dalla guerra che è scaturita dal 19 ° secolo, come sognata dal personale. Con Charleroi entriamo davvero nel XX secolo militare.

Il libro può essere criticato per aver posto troppa enfasi nella sua introduzione sulle testimonianze di combattenti che per alcuni non parteciperanno alle battaglie della battaglia in questione (come De Gaulle, poi capitano e ferito il 15 agosto) oi cui scritti rimarranno sottoutilizzati (come quelli di Drieu La Rochelle).

Comunque questo Charleroi 21-23 agosto 1914 costituisce una lettura molto piacevole, che ha il merito di evidenziare un episodio 1tempo guerra mondiale spesso trascurata dalla storiografia, una battaglia che avrà importanti conseguenze per il resto della guerra.

D BALDIN e E SAINT-FUSCIEN, Charleroi 21-23 agosto 1914, Tallandier, Parigi, 2012.


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