Le collezioni

Da Belmont a Fort Donelson (inverno 1861-1862)


Nel teatro delle operazioni occidentale - in altre parole, nell'area tra gli Appalachi e il Mississippi - non vi era alcuna indicazione che la strategia dell'Unione, cauta persino cauta, avrebbe avuto un successo così folgorante a partire dalla primi mesi dell'anno 1862. E ancor meno che si tratterebbe di un ex ufficiale dimissionario, divenuto alcolizzato dopo aver mancato la sua riconversione civile, di cui sarebbe stato il principale responsabile del progetto. Eppure queste erano davvero vittorie decisive per il Nord che un certo Grant avrebbe ottenuto nel febbraio 1862.

Un improbabile vincitore

Hiram Ulysses Grant nacque in Ohio nel 1822. Sebbene non avesse alcun interesse nella professione delle armi, fu mandato dai suoi genitori all'Accademia militare di West Point nel 1839. Indicato erroneamente come "Ulysses Simpson Grant, in seguito manterrà questo nome. Quando se ne andò nel 1843, fu indirizzato a un posto amministrativo. Questa posizione, così come la sua avversione per la guerra, non gli ha impedito di servire con distinzione in Messico, ottenendo due promozioni brevettuali durante il conflitto. Ma nel 1854, fu implicato da un altro ufficiale che affermò di averlo catturato mentre era intossicato, e Grant preferì improvvisamente dimettersi piuttosto che rischiare la corte marziale.

Grant si cimentò quindi in varie attività, tra cui l'agricoltura nel Missouri - lì possedeva persino uno schiavo - ma senza molto successo, tanto che finì per essere assunto nella conceria di suo padre per mancanza di qualcosa di meglio. Uno dei motivi dei suoi fallimenti cronici era il suo debole per l'alcol. Sebbene le voci pubbliche e poi la leggenda sembrassero aver esagerato enormemente la reale portata dell'alcolismo di Grant, il fatto che non si fosse sempre preoccupato di nascondere le sue condizioni quando era ubriaco era sufficiente a precederlo di 'una reputazione disastrosa.

Tutto è cambiato nel 1861 quando scoppiò la guerra civile. Sebbene le sue richieste di tornare in servizio fossero state ignorate dai militari, Grant avrebbe avuto più successo con il governatore dell'Illinois, dove risiede. La sua esperienza nell'amministrazione militare si rivelerà preziosa nell'organizzazione del contingente di volontari che l'Illinois deve fornire all'esercito federale. Nel giugno 1861 fu finalmente nominato colonnello dei 21th Illinois Regiment, e fu incaricato di garantire la sicurezza della linea ferroviaria tra Hannibal e St. Joseph's nel Missouri settentrionale. L'agosto successivo, Grant fu posto a capo del Distretto militare del Cairo. Poco dopo aver lasciato il Missouri, il ponte ferroviario sul fiume Platte sarebbe diventato oggetto di una delle prime operazioni di guerriglia nella regione, uccidendo circa 20 persone quando è crollato, sabotato, nel processo. di un treno.

Il comando dato a Grant era tutt'altro che banale. Il Cairo, all'estremità meridionale dell'Illinois, era una città modesta. Ma la città era localizzata alla confluenza del Mississippi e dell'Ohio, che le conferiva una posizione strategica di estrema importanza per il controllo di questi due fiumi. Fu Grant che il 6 settembre 1861 occupò Paducah, alla confluenza tra Ohio e Tennessee, in risposta alla violazione della neutralità del Kentucky da parte dei meridionali. Nei mesi successivi, forze significative furono concentrate al Cairo per future offensive fluviali e affidate a Grant.

Mappa dell'estremità occidentale del Kentucky, annotata dall'autore.

La battaglia di Belmont

Ai primi di novembre 1861, il generale John C. Frémont fu sollevato dal comando del dipartimento militare del Missouri. Il suo successore, Henry Halleck, avrebbe il compito di coordinare l'azione degli eserciti dispersi del nord da Paducah al Kansas. Cauto, persino timido per natura, Halleck era considerato più un teorico che un uomo di campo. D'altra parte, aveva un vero talento per le questioni di personale, e stava per eccellere nella gestione dell'esercito - che, tenuto conto dell'enorme sforzo da fornire in questo campo e in particolare in termini di logistica, era per dimostrarsi inestimabile durante il corso della guerra.

Poco prima di essere licenziato, uno degli ultimi atti di Frémont è stato quello di ordinare a Grant di minacciare Columbus, nel Kentucky. Lo scopo della manovra era quello di costringere i Confederati a mantenere le truppe nella regione, impedendo loro di inviare rinforzi ad altri teatri di operazioni, e in particolare nel Missouri sud-occidentale, da dove provenivano i Federali. riprendere Springfield. Grant ha prima inviato un distaccamento agli ordini del colonnello Oglesby di manifestare nel Missouri, ma quando si è scoperto che i Confederati avevano inviato truppe per incontrarlo, il generale del Nord ha dovuto riconsiderare la sua strategia.

Colombo era tutt'altro che un obiettivo da prendere alla leggera. Dalla sua occupazione a settembre, il generale del sud Leonidas Polk si erano ammassati circa 5.000 uomini ben trincerati. Polk, un ricco piantatore del Tennessee che possedeva diverse centinaia di schiavi, era anche un vescovo nella chiesa episcopale, guadagnandosi il soprannome di Vescovo combattente, "Il vescovo combattente". Il suo obiettivo principale era rafforzare Colombo, che si trovava sulla riva orientale del Mississippi, per bloccare il flusso del fiume. Circa 140 cannoni pesanti puntavano direttamente verso il torrente e Polk, per buona misura, aveva un'enorme catena forgiata di quasi 800 metri di lunghezza e allungata attraverso il Mississippi.

Grant capì che Colombo gli era inaccessibile via fiume, dati i mezzi ancora molto limitati a sua disposizione. Piuttosto che rischiare un attacco frontale, ordinò a Charles Ferguson Smith di spostare le sue truppe, con base a Paducah, a sud-ovest al fine di minacciare Colombo via terra. Durante questo periodo, sarebbe stato trasportato in barca a Belmont, un piccolo borgo situato nel Missouri, proprio di fronte a Columbus. In questo modo, avrebbe potuto coprire gli uomini di Oglesby, avventurandosi più a ovest, e distruggere la batteria di cannoni d'assedio che i Confederati avevano di stanza a Belmont senza rischiare di affrontare l'intera guarnigione di Colombo.

Grant ha imbarcato circa 3.000 uomini su sei navi da trasporto, accompagnati da due cannoniere di legno, la USS Tyler e la USS Lexington. Queste erano originariamente solo navi civili con ruote a pale, ma una volta acquistate e armate dagli Stati Uniti. Marina, hanno ricevuto una protezione aggiuntiva costituita da spesse assi di legno. Sono stati così soprannominati timberclads, gioco di parole formato su legname (legname tagliato) e corazzata, termine usato all'epoca per riferirsi a una nave da guerra corazzata. La forza di Grant era composta da cinque reggimenti organizzati in due brigate, comandate rispettivamente da John McClernand e Henry Dougherty, due compagnie di cavalleria e una batteria di artiglieria da campo.

Un'esperienza decisiva

Quando salpò dal Cairo il 6 novembre, questa forza non passò inosservata e Polk fu presto informata. Tuttavia, considerava questa operazione una farsa e non rafforzò immediatamente le sue posizioni a Belmont. Questi ultimi erano ancora difesi solo da un reggimento di fanteria, un battaglione di cavalleria e una batteria da campo al comando del colonnello James Tappan. Fu solo quando seppe che i Federali avevano iniziato ad atterrare vicino a Belmont, intorno alle 8 del mattino 7 novembre 1861, che decise di inviare rinforzi lì - quattro reggimenti dal Tennessee - comandati dal suo subordinato, il generale Gideon Pillow. Alla fine di un'ora, i meridionali si schierarono di fronte a Grant circa 2.700 soldati.

Mentre Grant caricava i suoi elementi avanzati per ricognizione del terreno, le due cannoniere settentrionali si avvicinarono sfacciatamente alle batterie confederate di Colombo. Lo scambio di fuoco ciò che seguì non ebbe successo: gli inesperti artiglieri del sud sbarcarono solo un colpo sul Tyler, una palla di cannone piena che ha ucciso un marinaio ma non ha danneggiato la nave. I settentrionali, dal canto loro, non potevano raggiungere i cannoni nemici, posti troppo in alto sulle scarpate che sovrastano il Mississippi. In tutto, le cannoniere dell'Unione fecero tre viaggi di andata e ritorno, nel tentativo di impedire ai cannoni pesanti meridionali di sostenere i difensori di Belmont. In ogni caso, la larghezza del fiume e l'altezza degli alberi sull'altro lato oscuravano le truppe federali dai meridionali, rendendo il loro fuoco del tutto indiscriminato ed essenzialmente inefficace.

La battaglia è iniziata un lotto boscoso dove gli spazi aperti erano scarsi e limitati a pochi campi coltivati. Il fitto sottobosco paludoso rendeva difficile il progresso, soprattutto per l'artiglieria. Schierati come schermagliatori, la fanteria del nord e la cavalleria respinsero lentamente le loro controparti meridionali per la maggior parte della mattinata mentre Grant schierava le sue forze in linea di battaglia. Pillow, un ufficiale incompetente che doveva soprattutto ai suoi legami con il Pd per essere stato nominato generale, aveva commesso l'errore di stabilire la sua principale linea difensiva non ai margini di un bosco ma in mezzo al campo. I suoi uomini si sarebbero trovati esposti al fuoco di un nemico che lui stesso avrebbe potuto approfittare del sottobosco.

Eppure la battaglia non era finita. Quando i reggimenti del nord emersero nel campo, furono accolti da una pioggia di pallottole e colpi d'uva che li costrinsero a cercare riparo nei boschetti. Grant non ha risparmiato sforzi per radunarli, perdendo nel processo un cavallo ucciso sotto di lui. Il generale ed i suoi ufficiali riuscirono a riportare le forze del Nord in una posizione abbastanza sicura, protetta dal fuoco nemico dalla fitta vegetazione. Perdendo la pazienza e temendo di finire le munizioni, Pillow ha poi inviato le sue truppe in avanti, in uncarica a baionetta destinato a farla finita. I meridionali sono riusciti a spingersi al centro dell'Unione, ma i federali si sono rapidamente raggruppati per contrattaccare, respingendo i loro nemici alle loro posizioni di partenza.

Intorno a mezzogiorno, l'artiglieria settentrionale fu finalmente al lavoro e iniziò a bombardare la sua controparte meridionale. Lo scambio è durato fino a quando gli artiglieri confederati, senza munizioni, non ritirarti. I federali hanno quindi preso di mira la fanteria nemica. Esausta e priva di sostegno, perse presto l'equilibrio e tornò in disordine verso Belmont. I Confederati si riunirono una volta al riparo del loro campo, ma i cannoni del nord vinsero presto la loro volontà di resistere: si dispersero, lasciando nelle mani dei loro avversari due cannoni e cento prigionieri.

La prima fase della battaglia, dallo sbarco a nord alla presa del campo. Mappa che accompagna il rapporto ufficiale del generale Grant, annotato dall'autore. NB: in questa mappa e nella prossima, il nord è sulla sinistra.

Lezioni redditizie

Poi arrivarono i soldati di Grant una soglia critica che non è riuscito a trasformare la loro vittoria in un disastro. I soldati hanno rotto i ranghi per saccheggiare il campo, soprattutto per il cibo, mentre gli ufficiali sembravano più preoccupati di dare solennità al momento che mantenere la disciplina. McClernand, un ambizioso politico dell'Illinois che si vedeva già alla guida di un esercito, ha persino improvvisato un discorso, tra applausi e arie patriottiche. Come avrebbe scritto in seguito lo stesso Grant, i suoi uomini erano come "demoralizzato dalla loro vittoria ».

Dall'altra parte del Mississippi, Polk non si rese conto della gravità della situazione fino a quando i federali non si precipitarono nel campo. Ha immediatamente spedito altri rinforzi a Belmont: quattro reggimenti e un battaglione di fanteria, al comando dei colonnelli Samuel Marks e Benjamin Cheatham. Quanto alle batterie fluviali confederate, fino a quel momento cieche, potevano bombardare a piacimento lo spazio aperto rappresentato dal campo saccheggiato. Grant poi diede fuoco a quest'ultimo, firmando inavvertitamente la condanna a morte per alcuni meridionali feriti dimenticati nelle loro tende. I loro ranghi si riformarono, i nordici si voltarono per unirsi alle loro navi da trasporto.

Cheatham insegue i nordisti mentre Marks cerca di tagliarli fuori, riuscendo ad attaccare il loro fianco destro. Un primo attacco finì per sconfiggere la brigata di Dougherty quando i sudisti caricarono. Il resto delle forze del nord si trovò coinvolto nel fuoco incrociato in mezzo al campo dove avevano combattuto quella mattina, ma Grant mantenne la calma e sganciò i suoi cannoni. Hanno sopraffatto gli uomini di Marks con un colpo d'uva, consentendo il 31th Il reggimento dell'Illinois apre una via verso il retro. Seguite da vicino dai Confederati, le truppe del nord riuscirono a reimbarcare senza troppe difficoltà grazie al fuoco delle loro cannoniere, poco prima del tramonto. I due campi avevano perso, in totale, circa 600 uomini ciascuno.

Il generale del nord avrebbe tratto utili lezioni da questo piccolo impegno, come avrebbe ricordato in seguito nelle sue memorie. Personalmente in pericolo in più occasioni, ha mostrato un innegabile coraggio fisico e, soprattutto, la volontà implacabile - ea volte spietata - che lo avrebbe animato per il resto del conflitto. Ha anche imparato quali errori non si dovrebbero fare se voleva tenere i suoi uomini in mano e non vederli perdere slancio dopo un successo iniziale. Inoltre, Grant ha scoperto molto su se stesso, ma anche sui suoi nemici, prendendo un fiducia in lui che si sarebbe rivelato determinante per il suo futuro successo.

Il ritiro e il reimbarco dei nordisti. Stessa mappa di prima, note dell'autore.

La battaglia di Belmont, nonostante il suo carattere fondamentale per Ulisse Grant e i suoi soldati, era stata una scaramuccia priva di significato strategico su scala bellica. Sarebbero seguite altre operazioni molto più grandi, anche se i loro risultati sarebbero stati sorprendenti anche per coloro che le intrapresero. Applicando le lezioni apprese a Belmont, Grant avrebbe intrapreso un'offensiva a metàuna vittoria decisiva per l'Unione.

La riluttanza di Halleck

All'inizio del 1862, il presidente del Nord Abraham Lincoln divenne impaziente. Nei mesi precedenti i suoi eserciti erano cresciuti considerevolmente, uno sforzo enorme per attrezzarsi, e gli uomini erano ora molto meglio addestrati di quanto non fossero stati nell'estate precedente. Nonostante ciò, nessuno dei principali generali del Nord ha lanciato un'offensiva seria. Preoccupato per le conseguenze politiche della loro inerzia, Lincoln li esortò a farloun'offensiva generale per il 22 febbraio, compleanno di George Washington, il primo presidente degli Stati Uniti.

Già naturalmente timido, il generale Halleck, che comandava il dipartimento militare del Missouri, dovette fare i conti con altri fattori. Il primo è statola mancanza di comando unificato nell'ovest. Tre distinti dipartimenti dovevano coordinare i loro sforzi lì: oltre al Missouri, c'era anche quello del Kansas, piuttosto minore (copriva operazioni nel New Mexico e nel territorio indiano) e il Dipartimento dell'Ohio, le cui truppe erano concentrato nel Kentucky orientale. Halleck, da parte sua, doveva gestire un territorio vasto e difficile. Le sue forze dovevano garantire la sicurezza del Missouri, uno stato già afflitto dalla guerriglia filo-meridionale. Quelli rimasti disponibili per questo compito erano due eserciti distanti tra loro, quello di Samuel Curtis nel Missouri sudoccidentale e quello di Grant nel sud dell'Illinois.

Quest'ultimo, incoraggiato dal suo semi-successo di Belmont, aveva ripetutamente, nelle settimane successive, chiesto ad Halleck il permesso di andare all'attacco. La sua idea era di risalire il fiume Tennessee per attaccareFort Henry, che i Confederati avevano costruito per controllarne il corso. Sfortunatamente per lui, il suo capo non si fidava di lui a causa della sua ostinata reputazione di alcolizzato. A peggiorare le cose, Halleck non poteva concordare una strategia comune con la sua controparte del Dipartimento dell'Ohio, Don Carlos Buell. Aveva fatto solo progressi limitati in Kentucky, uno dei quali ha portato alla piccola vittoria a Mill Springs.

Nonostante tutti i suoi difetti, non ultimo l'incapacità di mantenere buoni rapporti con i suoi subordinati, Halleck era comunque molto legato alla correttezza militare. Una volta che gli fu ordinato di passare all'offensiva da Lincoln, lo eseguì, a differenza di un McClellan, per esempio. Alla fine permise a Grant di muoversi contro Fort Henry. Nella mente di Halleck, poteva solo essereun'operazione limitata avendo essenzialmente un valore diversivo. Grant, infatti, aveva solo 20.000 uomini, contro i 56.000 di Buell. Si è quindi capito che l'offensiva principale sarebbe stata opera di quest'ultima.

Lo scontro di due strategie

Anche lo stesso Lincoln faceva molto affidamento su Buell, ma per capire che bisogna tornare indietro di qualche mese. Quando i primi stati del Sud seguirono le orme della Carolina del Sud e si separarono nel gennaio 1861, il Tennessee respinse per un pelo questa opzione in un referendum popolare.Lo stato era condiviso geograficamente: le pianure dell'ovest, favorevoli allo sfruttamento del tabacco e del cotone, sostenevano la secessione mentre l'est, molto montuosa e dove la schiavitù era poco praticata, rimase fedele all'Unione. Il centro rimase indeciso fino allo scoppio della guerra civile. L'influenza del governatore Isham Harris fu quindi decisiva: il Tennessee centrale cadde nel campo della secessione, e quest'ultimo fu approvato con un nuovo referendum l'8 giugno 1861.

Come le loro controparti nel West Virginia, gli unionisti nel Tennessee orientale hanno tentato di opporsi alla secessione formando il proprio stato, aggiungendo alcune contee nell'Alabama nord-orientale. Non ebbero lo stesso successo, tuttavia, con l'esercito confederato che prese rapidamente il controllo di un'area altrimenti troppo lontana dagli stati del nord per sperare in aiuti militari da loro. Tuttavia, queste regioni sono rimastecentri di sostegno per la causa dell'Unionee la sua occupazione sarebbe diventata una delle principali ossessioni di Abraham Lincoln per i prossimi due anni. L'offensiva richiesta da Lincoln a Buell era diretta verso questo obiettivo, un obiettivo il cui valore era molto più politico che militare o strategico.

Il Tennessee orientale lo eraenclavedalle aspre montagne che delimitano le alte valli dei fiumi Tennessee e Cumberland. Dal Kentucky, l'accesso più diretto era il Cumberland Lock, un passaggio stretto e facilmente difendibile sul quale Buell era riluttante ad attaccare frontalmente. Era più facile andare più a sud, attraverso ChattanoogaattraversoNashville, ma ciò ha richiesto prima un'assalto delle principali posizioni confederate intorno a Bowling Green. Di conseguenza, Buell rimase cauto e si limitò a poche dimostrazioni durante le prime settimane del 1862.

Da parte loro, i Confederati avevano il vantaggio di avere un comando unificato per l'intero Occidente. Questo "dipartimento militare numero due", come era stato provvisoriamente designato, era stato affidatoAlbert Sidney Johnston. Quest'ultimo non era imparentato con Joseph Eggleston Johnston, che comandava le forze del sud in Virginia. Un militare in carriera, A.S. Johnston è stato nominato capo del dipartimento militare del Pacifico dell'esercito federale poco prima della guerra. Nato nel Kentucky ma texano d'adozione, si è schierato con il campo del Texas quando si è separato. La sua reputazione era quella di un ufficiale promettente e il presidente del Sud Jefferson Davis lo teneva in grande considerazione.

In accordo con la strategia di Davis, Johnston aveva organizzato le sue truppe per difendere il confine settentrionale del Tennessee per tutta la sua lunghezza. Di conseguenza,le sue truppe erano molto tese. Polk a Columbus aveva ora 12.000 uomini. Fort Henry aveva una guarnigione di 3.000 soldati sotto Lloyd Tilghman, mentre altri 2.000 occupavano Fort Donelson, a poche miglia di distanza nel Cumberland. William Hardee comandava la principale forza confederata nel Kentucky meridionale - 22.000 uomini con base a Bowling Green - e Carter Stevenson aveva almeno tre brigate per difendere la chiusa di Cumberland.

Distribuzione di eserciti nel Kentucky all'inizio del 1862.La linea rossa materializza la strategia di difesa confederata. Mappa annotata dall'autore da un originale nella biblioteca cartografica Perry-Castaneda.

Corsi d'acqua sottostimati

A.S. Johnston si unì a Pierre Beauregard, il vincitore di Fort Sumter e Bull Run, che al presidente Davis non piaceva ed era particolarmente desideroso di lasciare Richmond. All'inizio del 1862, né lui né gli altri generali che detengono comandi superiori in Occidente avevano valutato correttamente il valore reale diCorsi d'acqua nelle operazioni future. Entrambi erano particolarmente preoccupati per il controllo delle ferrovie, che erano considerate più adatte per rifornire un grande esercito.

A Ovest, l'unico asse ferroviario continuo (se si ignorano le differenze di scartamento) orientato in direzione nord-sud collegava appunto Louisville, nel Kentucky settentrionale, a Nashville, capitale del Tennessee, e attraversava di Bowling Green - il che spiega perché i meridionali hanno scelto di difendere questa città come priorità. Ciò era tanto più necessario in quanto Nashville, con il suo vasto arsenale, era una delle pochecentri industriali da sud. Da esso emanava una rete ferroviaria relativamente densa che fornisce l'accesso agli stati del Mississippi, dell'Alabama e della Georgia.

In termini di corsi d'acqua, solo il Mississippi era considerato un importante asse di penetrazione nella strategia meridionale e come tale era statopotentemente fortificato. Tennessee e Cumberland, da parte loro, erano stati considerati secondari: da qui la debole guarnigione assegnata ai forti Henry e Donelson. In accordo con il pensiero militare dell'epoca e nonostante i successi ottenuti dall'Union Navy contro i forti di Hatteras Pass o quelli di Port Royal Bay, le fortificazioni e i loro cannoni erano ancora considerati superiori ad una flotta. .

L'unico che sembrava dare più importanza ai fiumi era Ulysses Grant, che in effetti avrebbe avuto successo per lui. Eppure questo non deve essere necessariamente visto come il frutto di una lungimiranza strategica a lungo termine: all'epoca, Grant non aveva idea di quanto sarebbe stata decisiva la cattura dei forti Henry e Donelson. L'operazione per la quale ottenne finalmente il permesso di Halleck doveva rimanere limitata, e le due fortezze rappresentavano un obiettivo più facile di Colombo: la battaglia di Belmont lo aveva dimostrato. D'altra parte, è certo che l'esperienza di Grant a Belmont gli aveva mostrato tutti i vantaggi diun'operazione combinata via fiume, qualcosa che gli altri generali non potevano concepire, avendolo sperimentato loro stessi, Grant fu ben assistito nel suo compito dalla Marina Federale. Già nel maggio 1861, un "Flottiglia di cannoniere occidentale » (Flottiglia di cannoniere occidentale). Questa unità era sotto il controllo operativo dell'esercito federale, ma era servita da marinai e sorvegliata da ufficiali statunitensi. Marina Militare.

Nel febbraio 1862 fu comandata da Andrew Foote. Oltre alle navi da trasporto, includeva due tipi di navi da combattimento. I primi (timberclads) erano navi civili modificate per ricevere cannoni e spesse guardie di legno, mentre le seguenti (corazzate) ha ricevuto una vera armatura di ferro, anche se non molto spessa. Ciò, tuttavia, era sufficiente per consentire loro di resistere all'artiglieria dei forti meridionali. Queste navi fornirono alle cannoniere confederate diversi impegni non decisivi durante l'inverno del 1861-62 e la loro potenza di fuoco si sarebbe rivelata inestimabile nella campagna a venire.

Il 30 gennaio 1862, il generale Halleck autorizzò il generale Grant a eseguire l'operazione contro cui si stava preparandoFort Henry. La flottiglia del commodoro Foote era già pronta e salpò dal Cairo il 2 febbraio. L'attacco del nord era previsto per essere piccolo, un primo passo verso ulteriori progressi. Insomma, Grant stava pensando di scavare il primo gradino di una scala che gli avrebbe permesso di entrare nel cuore della Confederazione quando in realtà stava per sfondare la porta.


Forze coinvolte

Dalla secessione, il Tennessee si era impegnato a costruirefortificazioniper proteggere i suoi confini. Costruito in terra battuta sulla riva destra del fiume Tennessee, Fort Henry era affiancato da un altro insediamento più piccolo sulla riva opposta, Fort Heiman. Entrambi erano stati lasciati indietro a favore di Colombo, la cui difesa era vista come una priorità. All'inizio di febbraio 1862, i circa 3.000 uomini del generale di brigata Lloyd Tilghman avevano a loro disposizione solo 17 cannoni pesanti a Fort Henry.

Questo non era l'unico problema che il comandante meridionale doveva affrontare. Fort Henry era stato oggetto di una scelta di ubicazioneil più inetto in tutta la storia dell'ingegneria militare. Il luogo era stato scelto da Daniel Donelson, allora ministro della Giustizia del Tennessee, la cui esperienza militare era limitata a una breve carriera come ufficiale dell'esercito federale 35 anni prima. Ha scelto una posizione per costruire il forte che offriva una chiara gamma di fuoco lungo il fiume, ma era dominata dalle colline circostanti.

Peggio ancora, il sito del forte era stato designato a giugno, quando le acque del Tennessee erano ancora relativamente basse e Donelson aveva completamente ignorato le inondazioni invernali. Tanto che nel febbraio 1862, Fort Henry era in gran parteallagato: la polveriera principale era sott'acqua e metà delle pistole era inutilizzabile. Uno dei rari mezzi difensivi del forte era l'allora nuovo uso dei "siluri": barili pieni di polvere da sparo ancorati sotto il livello del fiume e armati per esplodere al contatto con una nave. in altre parole, un campo minato.

In risposta, il generale Grant aveva portato 17.000 uomini in due rotazioni perché non aveva abbastanza navi da trasporto. Queste forze erano organizzate in due divisioni comandate da McClernand e C. Ferguson Smith. Il primo è stato atterrato sulla riva destra per attaccare direttamente Fort Henry, mentre il secondo, sulla riva sinistra, avrebbe contemporaneamente assaltato Fort Heiman. Gli sbarchi sono avvenuti il ​​4 e 5 febbraio a circa 3 miglia a nord di Fort Henry, dopodiché Grant ha inviato la sua flottiglia di cannoniere per effettuareun bombardamento preliminare.

Il commodoroFooteaveva a sua disposizione sette navi armate in tutto. Tre eranotimberclads: alTylere ilLexington già impegnata a Belmont si aggiunse la USSConestoga. Queste tre navi formavano una divisione separata guidata dal tenente comandante Seth Phelps. Foote, nel frattempo, comandava direttamente i quattrocorazzate, di cui tre (USSCincinnati, USSCarondelete USSSt. Louis) sono stati costruiti appositamente per questo scopo. Il quarto, l'USSEssex, era una ex nave civile armata e sommariamente blindata.

Una lotta impari

Tilghman, avvertito sin dall'inizio degli sbarchi di Grant, capì subito che la sua situazione era senza speranza. Il 4 febbraio ha evacuato Fort Heiman. Il giorno successivo mandò la maggior parte della guarnigione a Fort Henry a Fort Donelson, una ventina di chilometri a est. Ha tenuto solo con luicento uomini servire i nove cannoni ancora funzionanti a Fort Henry e resistere finché la sua precaria posizione lo consentiva.

Le cannoniere dell'Unione dovettero lottare soprattutto controforti correnti generato dall'alluvione. I siluri che i Confederati avevano piazzato nel mezzo del Tennessee erano inefficaci: la maggior parte di essi non era stata sigillata a sufficienza e aveva preso l'acqua, rendendo inoperanti gli esplosivi che contenevano. Inoltre, la maggior parte di loro era stata spazzata via dalla corrente, e quelle che avrebbero potuto essere ancora funzionanti sono passate oltre la flottiglia settentrionale senza causare danni.

Il 6 febbraio Foote si avvicinò a Fort Henry e aprì il fuoco. Aveva lasciato iltimberclads, moins protégés, si bien que ce furent les ironclads qui subirent le plus gros de la riposte sudiste. Celle-ci, au demeurant, fut pratiquement sans effet. Conçus par un ingénieur de St-Louis, James Eads, les ironclads nordistes présentaient des flancs inclinés sur lesquels les projectiles confédérés ricochaient sans pénétrer. Leur pont, en revanche, n’était pas blindé, mais il aurait fallu pour les atteindre que les canons sudistes fussent situés en hauteur ; or, le fort Henry était – ô combien ! – au ras de l’eau. Seul l’Essex fit les frais de son blindage plus léger : un boulet transperça sa chaudière principale, ébouillantant 28 membres d’équipage dont 5 mortellement. Privée de vapeur, l’Essex se mit à dériver et quitta le combat.

Malgré ce coup au but, la lutte demeura inégale pour les artilleurs sudistes. Au bout d’une heure, cinq de leurs canons avaient été réduits au silence et les stocks de munitions accessibles baissaient dangereusement. Tilghman estima que l’honneur de la Confédération avait été défendu suffisamment longtemps et offrit sa reddition à Foote. Le fort était à ce point inondé que l’embarcation que Foote envoya récupérer Tilghman put y pénétrer en passant par la porte principale. Le fort Henry tomba ainsi entre les mains nordistes avant même que l’infanterie de Grant ne put s’en approcher.

Des conséquences inattendues

Grant télégraphia aussitôt la nouvelle à Halleck, ajoutant qu’il se disposait à marcher immédiatement sur le fort Donelson et à s’en emparer le surlendemain. Il dût vite se raviser, car les fortes pluies des jours précédents avaient transformé en fondrières des routes déjà très médiocres à la base. Il jugea plus prudent de regrouper et renforcer son armée avant d’aller plus avant. Initialement réticent, son supérieur finit par comprendre l’intérêt stratégique de la situation et lui expédia une division de réserve, aux ordres de Lew Wallace, qui porta les effectifs de « l’armée du district de Cairo » à un peu moins de 25.000 hommes.

Le commodore Foote avait lui aussi réalisé que la chute du fort Henry ouvrait à ses canonnières une autoroute, tout anachronisme mis à part, vers le Sud profond. Dès le 7 février, il chargea Phelps de remonter le cours de la Tennessee pour tester la résistance des Sudistes. Celle-ci fut pratiquement nulle : la chute rapide du fort Henry avait persuadé bon nombre de généraux confédérés que les canonnières de l’Union étaient invincibles. Le positionnement inepte du fort et le fait qu’il fût pratiquement sous les eaux ne furent pas pris en compte. Les timberclads de Phelps remontèrent la Tennessee jusqu’à Muscle Shoals, point au-delà duquel la rivière cessait d’être navigable, et brûlèrent ou capturèrent de nombreux navires de transport sudistes. Phelps commit toutefois une grave erreur en accédant à la demande des habitants de Florence, dans l’Alabama, de ne pas brûler le pont de chemin de fer qui s’y trouvait. Ce pont allait jouer un rôle décisif dans les mouvements de troupes préliminaires à la bataille de Shiloh, en avril suivant.

Dans le camp confédéré, on réalisa aussitôt à quel point la situation était sérieuse. A.S. Johnston estima dès le lendemain de la chute du fort Henry que le fort Donelson tomberait tout aussi facilement, ouvrant aux Nordistes la route de Nashville et menaçant d’encerclement le gros de ses troupes déployées dans le Kentucky. Il ordonna à Hardee de quitter Bowling Green et de se replier sur Nashville. La perte du fort Henry démontrait surtout l’échec de la stratégie confédérée : dépourvue de profondeur stratégique, la ligne de défense des Sudistes était condamnée dès lors qu’un de ses maillons avait sauté.

Johnston convint malgré tout qu’il était nécessaire de défendre autant que possible le fort Donelson pour donner aux troupes sudistes le temps de se regrouper à Nashville et d’y organiser leurs défenses. Il dépêcha sur place 12.000 hommes, soit deux divisions aux ordres de Simon Buckner et Gideon Pillow. Ces renforts étaient placés sous le commandement de John Floyd, l’ancien secrétaire à la Guerre sous la présidence de James Buchanan, récemment transféré de Virginie occidentale. Avec les forces déjà présentes et celles ramenées du fort Henry, la garnison du fort Donelson s’élevait en tout à 16.000 soldats.

Carte montrant l'attaque du fort Henry et la marche des Nordistes vers le fort Donelson (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Il12 février 1862, l’armée du général Grant quitta le fort Henry vers l’est, et marcha sur le fort Donelson. Grant laissait en réserve derrière lui la division de Lew Wallace, encore incomplète, et que devait renforcer une brigade empruntée au département de l’Ohio. Avocat dans le civil, Lew Wallace était également écrivain à ses heures perdues ; il écrirait en 1880 le roman Ben Hur, un best-seller adapté plusieurs fois au cinéma par la suite. De son côté, le capitaine Phelps avait ramené ses trois timberclads après trois jours de raid en amont de la rivière Tennessee.

Une cible plus coriace

La flottille de l’Union avait perdu l’Essex, privée de chaudière après le bombardement du fort Henry, et la Cincinnati légèrement touchée. Mais elle avait reçu le renfort de deux autres canonnières cuirassées, elles aussi construites à St-Louis par James Eads, l’USS Louisville et l’USS Pittsburgh. La force ainsi reconstituée descendit la Tennessee jusqu’à son confluent, remonta brièvement le cours de l’Ohio avant d’obliquer pour rejoindrela Cumberland et se diriger vers le fort Donelson. En 1862, la Cumberland se jetait directement dans l’Ohio, contrairement à son cours actuel, qui conflue d’abord avec la Tennessee.

Situé dans le voisinage immédiat de la petite ville de Dover, le fort Donelson était autrement plus redoutable que le fort Henry. Dressé sur une petite butte surplombant la Cumberland d’une trentaine de mètres, il était à l’abri des inondations. La dotation en artillerie était également bien meilleure, puisqu’on en comptait une soixantaine de pièces. Le fort lui-même étant bien trop exigu pour contenir 16.000 soldats, les hommes de Floyd avaient entrepris sitôt arrivés d’établir une ligne de défense extérieure d’environ quatre kilomètres serpentant à travers un paysage boisé et vallonné. La droite de la position est garantie par une rivière, la Hickman Creek, le centre court le long des crêtes, la gauche est couverte par un petit ruisseau, et les arrières sont solidement tenus par le fort Donelson.

C’est une bonne position défensive, mais non exempte de défauts. Les soldats qui l’occupent sont encore, pour beaucoup, armés de vieux mousquets à silex sensibles à l’humidité. De surcroît, l’aile gauche confédérée fait face à une ligne de crête qui, une fois tenue par les Nordistes, leur permettrait de couper la seule voie acceptable de retraite par la terre. Enfin, le moindre de ces points négatifs n’est certainement pas le commandement. L’incurie notoire de Pillow s’était déjà exprimée quinze ans plus tôt au Mexique, et plus récemment à Belmont. Floyd était un homme politique dépourvu de talent militaire. Quant à Buckner, son moral était au plus bas, car il tenait la défense pour un sacrifice inutile dépourvu d’échappatoire. Initialement, c’était Beauregard qui devait commander cette force mais, malade, il s’était fait poliment excuser.

Une brigade de cavalerie ad hoc avait été déployée au contact des éléments avancés nordistes, et confiée à un lieutenant-colonel de 41 ans, Nathan Bedford Forrest. Ce Tennesséen originaire de Memphis était pour ainsi dire l’antithèse de l’idée qu’on pouvait se faire du « gentleman sudiste ». D’extraction modeste, il n’appartenait en rien à cette aristocratie terrienne qui régnait sur les plantations de coton et de tabac. Mais il était doué pour les affaires, et avait réussi, avant guerre, à amasser une fortune colossale grâce à diverses entreprises, y compris un fructueux commerce d’esclaves. Millionnaire en dollars, Forrest pouvait se vanter d’être encore plus riche que Leonidas Polk – en fait, il était probablement l’un des individus les plus riches de tout le Sud.

Forrest était aussi connu pour ses aptitudes physiques, qui servaient à merveille un tempérament agressif et, à l’occasion, un sens de l’honneur assez chatouilleux. Avec 1,88 m pour 95 kilos, il était largement au-dessus du gabarit moyen de l’époque et de l’aveu de ses contemporains, c’était un excellent escrimeur doublé d’un cavalier hors pair. Le fait qu’il ait survécu à de nombreux combats et blessures a largement alimenté son image, encore populaire aujourd’hui, de héros légendaire de la cause sudiste. Une légende oscillant entre dorure et noirceur, notamment à cause de sa participation controversée à un massacre de prisonniers noirs au fort Pillow en 1864. Et Forrest joua un rôle incontestable dans le succès, après la guerre, de la première incarnation du Ku Klux Klan.

Placé à la tête d’un régiment de cavalerie qu’il avait recruté et équipé à ses frais, il démontra bientôt des aptitudes au commandement suffisamment notables, en dépit de son absence totale de formation militaire, pour gravir les premiers échelons de la hiérarchie. Il allait en monter d’autres encore, mais pour l’heure, il ne put guère que retarder de peu la progression de l’armée de Grant. À la fin de la journée du 12 février, les Nordistes étaient au contact de la principale ligne confédérée. Ils déployèrent la division C.F. Smith à gauche, et la division McClernand à droite.

Une citadelle assiégée

Grant entendait bien attendre l’arrivée de la division de Lew Wallace pour l’insérer au centre de son dispositif. Celle-ci n’était pas encore au complet, une de ses brigades devant arriver par voie fluviale. Le général nordiste donna des ordres pour éviter de lancer des attaques irréfléchies mais dès la matinée du 13, il fut confronté à l’impatience de ses subordonnés : Smith et McClernand lancèrent chacun de leur côté des attaques limitées. Quant à Foote, pas encore arrivé avec ses canonnières, il fit tester vers 11 heures les canons du fort Donelson par un élément avancé de sa flotille, l’USS Carondelet.

Si Smith, tout proche du QG de Grant, se contenta d’une brève démonstration avant de faire ouvrir le feu sporadiquement à ses canons et de faire avancer tireurs isolés et lignes de tirailleurs, McClernand en fit davantage. Déployant ses troupes, il s’aperçut que la longueur des lignes confédérées l’obligerait à étirer dangereusement les siennes s’il voulait couper à l’ennemi toute retraite. Il fut également pris à partie par l’artillerie que les Confédérés avaient placée sur une position avancée, en hauteur, au centre de leur ligne. Confiant, McClernand chargea la brigade de William Morrison de s’en emparer, et la fit renforcer par un régiment de la brigade de William H. L. Wallace – un homonyme dépourvu de parenté avec Lew Wallace.

Bientôt pilonnés par une seconde batterie confédérée, les Nordistes n’en montèrent pas moins à l’assaut. Parvenus tout près de la position ennemie, ils furent repoussés par la brigade sudiste d’Adolphus Heiman, dont le soutien aux artilleurs avait été sous-estimé. Le colonel Morrison fut blessé, mais ses hommes renouvelèrent leur attaque, sans succès, une première fois puis une seconde. Ce n’est que lorsque les feuilles mortes et les buissons prirent feu que la brigade, désormais aux ordres du colonel Leonard Ross, abandonna son attaque. Les infortunés blessés qui n’avaient pu s’extraire du brasier périrent carbonisés. En tout, environ 150 Nordistes furent tués ou blessés pour un résultat nul.

Ayant enfin reçu les renforts tant attendus, Grant put détacher la brigade de John McArthur de la division Smith pour donner un peu de profondeur au dispositif de McClernand. Son armée était fin prête : il n’y avait plus qu’à attendre que la flottille de canonnières, qui avait fait merveille au fort Henry, n’entre en jeu. Dans l’intervalle, les troupes de deux camps vécurent un enfer malgré l’absence de combats d’envergure. Des tirs sporadiques continuèrent durant toute la journée du 13 février et la nuit suivante. Allumer un feu pour faire la cuisine exposait à devenir la cible des tireurs d’élite.

Pour ne rien arranger, les conditions météorologiques se dégradèrent subitement. Un vent glacial se leva à la tombée de la nuit et les températures, jusque-là anormalement élevées et quasi printanières, chutèrent largement en-dessous de zéro. Il neigea une bonne partie de la nuit. De nombreux soldats avaient commis l’erreur de laisser en arrière leurs couvertures et leurs manteaux… Ceux qui n’allaient pas mourir de pneumonie les semaines suivantes allaient retenir la leçon. Quant aux blessés, après les flammes, ils devaient à présent faire face à l’hypothermie.

Le lendemain, ayant couvert le débarquement des renforts à présent terminé, Foote se trouvait disponible avec ses canonnières. Il attaqua à 15 heures. Comme au fort Henry, il déploya ses quatre ironclads en ligne et laissa les trois timberclads en réserve. Tirant avec la même intensité que huit jours plus tôt, les canonnières nordistes causèrent des dégâts significatifs au fort Donelson. Ce dernier, néanmoins, avait du répondant. Sa position en hauteur permettait à ses canons de pratiquer un tir plongeant contre les navires nordistes, qui s’étaient rapprochés dangereusement – à 350 mètres seulement de leur cible.

Ainsi placés, les artilleurs confédérés pouvaient atteindre le pont des canonnières qui, contrairement à leurs flancs inclinés, n’était pas blindé. Cet avantage finit par payer. Un boulet pénétra par le toit dans la passerelle de l’USS St. Louis et emporta la roue du gouvernail, tuant au passage le timonier et manquant de peu le commodore Foote qui fut blessé par des éclats de bois – ironiquement, au pied. Incontrôlable, la St. Louis ne put être dirigée pour faire face au courant et se mit à dériver. IlLouisville eut également sa direction endommagée et subit le même sort. Les deux canonnières fédérales survivantes se retirèrent pour couvrir les autres, et le bombardement du fort Donelson par la flottille fluviale s’arrêta là.

Espoir de sortie

Ce succès remonta le moral des défenseurs sudistes… mais pas celui de leurs généraux. Floyd réunit ses subordonnés durant la nuit du 14 au 15 février à son quartier général, l’unique hôtel de la ville de Dover. Tous furent unanimes : le fort Donelson était intenable. Il fallait tenter une sortie. La retraite de Foote laissait ouverte la voie fluviale vers Nashville, mais il n’y avait pas assez de bateaux pour évacuer toute la garnison. Il faudrait donc attaquer dans la seule direction possible par voie de terre : vers l’est, sur la route menant à Charlotte.

Pour ce faire, Floyd réorganisa complètement ses forces. Pillow, avec cinq brigades, et couvert sur son flanc gauche par les cavaliers de Forrest, aurait pour tâche d’effectuer la percée principale en attaquant la division nordiste de McClernand. Quant à Buckner, il devrait mener ses deux brigades dans une attaque de soutien contre le centre fédéral, avec l’appui de la brigade Heiman, dans le but d’empêcher Grant d’envoyer des renforts à McClernand. Ce plan était audacieux car ce faisant, les Confédérés ne laissaient sur leur flanc droit qu’un unique régiment pour occuper les défenses extérieures, et la brigade de John Head pour tenir le fort Donelson proprement dit.

Avant l’aube, le 15 février 1862, les soldats sudistes reçurent des vivres pour trois jours. Les Fédéraux, pour leur part, étaient restés passifs. Grant avait quitté le champ de bataille pour conférer avec Foote de la stratégie à suivre après l’échec des canonnières, à une dizaine de kilomètres de son quartier général. Lancée au lever du soleil, l’attaque confédérée prit les Nordistes au dépourvu. Non seulement leur chef n’était pas là pour y faire face, mais les guetteurs fédéraux, sans doute trop occupés à lutter contre le froid, n’avaient rien remarqué du redéploiement des Confédérés. Pour ne rien arranger, Grant n’entendit pas le bruit du combat, et ne regagna son QG que lorsqu’un messager vint le prévenir. Cette absence momentanée allait manquer, ultérieurement, de lui coûter sa carrière.

L’attaque confédérée porta en premier lieu contre la brigade nordiste du colonel Oglesby. La brigade McArthur se porta à son secours mais, mal déployée, elle fut de peu d’efficacité. Les deux unités résistèrent malgré tout pendant deux heures, notamment grâce au soutien de W.H.L. Wallace. Ce dernier put intervenir parce que Buckner était, contrairement au plan initialement prévu, resté l’arme au pied. Il ne se mit en marche que lorsque Pillow le somma de le faire, mais son attaque accrut encore la pression déjà grande exercée sur les Nordistes. Forrest se montra décisif, manœuvrant à cheval pour flanquer à plusieurs reprises les Fédéraux avant de les attaquer à pied. Ces facteurs, combinés à l’épuisement progressif des munitions des Nordistes, finirent par obliger les hommes de McClernand à reculer.

Les combats de la matinée du 15 février : les Sudistes enfoncent la division McClernand, qui se rétablit grâce à l'aide de la division Wallace et de la brigade M.L. Smith (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Leur retraite manqua de peu de se transformer en déroute, mais en l’absence de Grant, McClernand réussit à persuader Lew Wallace de venir à son aide. Ses deux brigades parvinrent à rétablir une ligne de défense que Buckner assaillit à trois reprises, sans succès. Vers 12h30, la progression des Confédérés était stoppée. Malgré cela, leur succès était incontestable : ils étaient maîtres des hauteurs qui commandaient la route de Charlotte et par conséquent, la voie du salut leur était essentiellement assurée.

De la victoire à la capitulation

Environ une heure plus tard Gideon Pillow fit la démonstration définitive de son incompétence : estimant que l’armée ennemie était vaincue pour de bon, il ordonna à ses forces de regagner leurs positions de départ pour se ravitailler en munitions. Stupéfié, Floyd perdit alors son sang froid et ordonna à Buckner de se replacer avec ses hommes sur la droite du périmètre défensif sudiste, ne laissant sur la colline chèrement acquise le matin même qu’un mince rideau de troupes pour garder ouverte la route de Charlotte.

Grant, pour sa part, était enfin arrivé sur le champ de bataille, vers 13 heures. Sans se départir de son calme habituel, il prit aussitôt des mesures énergiques. Il ordonna à Foote d’envoyer ceux de ses navires encore en état de marche effectuer une prudente démonstration contre le fort Donelson afin de soutenir le moral vacillant de ses soldats. Il fit renforcer la division Wallace par la brigade Ross et deux régiments de la division C.F. Smith, le tout confié à son homonyme Morgan L. Smith. Lew Wallace reçut pour mission de reprendre le terrain perdu sur la droite, tandis que C.F. Smith se vit chargé de lancer une attaque de diversion sur la gauche.

Cette dernière réussit au-delà de toute espérance : le 30ème régiment du Tennessee, unique force confédérée tenant l’enceinte extérieure, ne put tenir très longtemps malgré le soutien des canons du fort. Ramenant ses troupes de l’aile gauche confédérée, Buckner tenta sans succès de reprendre ses ouvrages à C.F. Sur la droite nordiste, Lew Wallace ne tarda pas à être victorieux lui aussi. La brigade de M.L. Smith progressa rapidement, par bonds, en se couchant entre deux mouvements pour se mettre à couvert. Lew Wallace laissera de leur chef en action cette description pittoresque : « Le cigare du colonel Smith fut emporté [par une balle] tout près de ses lèvres. Il en prit un autre et réclama une allumette. Un soldat accourut et lui en donna une. « Merci. Reprenez votre place, à présent. Nous sommes presque en haut » répondit-il et, tout en fumant, il éperonna son cheval. »

La contre-attaque nordiste dans l'après-midi du 15 février : les Fédéraux reprennent le terrain perdu après le retrait des Sudistes. Simultanément, la division C.F. Smith perce les défenses extérieures des Confédérés (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Au soir du 15 février, la retraite que les Confédérés s’étaient ouverte était désormais refermée, même si, dans les faits, la division de Lew Wallace était trop étirée pour couper efficacement la route de Charlotte. Peu importait : les Sudistes avaient laissé passer leur chance. Leurs généraux tinrent de nouveau conseil à l’hôtel de Dover. La situation militaire était précaire : toute la droite des défenses extérieures était enfoncée. Estimant que toute résistance supplémentaire causerait des pertes terribles et inutiles, Floyd et son état-major estimèrent qu’il n’y avait plus qu’à capituler. Triste fin pour une armée qui, quelques heures plus tôt, avait son salut bien en main.

Mais les avanies infligées aux troupes sudistes par leurs chefs ne s’arrêtèrent pas là. Floyd, accusé d’avoir délibérément fait transférer du matériel dans le Sud durant les mois précédant la guerre pour que les rebelles s’en emparent plus facilement, faisait l’objet d’une inculpation dans le Nord. Craignant d’être pendu s’il était capturé, il décida de s’éclipser en emmenant avec lui les régiments qu’il avait amenés de Virginie. Il embarqua sur deux transports avec environ 1.500 hommes et remit le commandement à Pillow. Celui-ci, redoutant un sort similaire à celui que craignait Floyd, profita de la nuit pour traverser la Cumberland sur une petite embarcation. À l’incompétence, l’un et l’autre avaient ajouté la couardise…

Buckner, défaitiste, hérita du commandement. Forrest sollicita de son supérieur l’autorisation de quitter la place avec ses cavaliers, et l’obtint. Il franchit les lignes adverses sans grande difficulté, avec 700 hommes. Grant, de son côté, avait prévu un assaut général pour le 16 février à l’aube, mais Buckner le devança en demandant à négocier les conditions de sa reddition. Les deux hommes se connaissaient bien : ils avaient servi ensemble dans l’armée fédérale, et Buckner avait même prêté de l’argent à Grant pour que celui-ci puisse regagner l’Illinois lorsqu’il avait démissionné. Le général sudiste s’attendait donc à se voir offrir des termes magnanimes.

Il n’en fut rien. Pour toute réponse, Grant lui écrivit : « Votre pli de ce jour, proposant un armistice et la nomination de commissaires pour définir les termes d’une capitulation, a bien été reçu. Aucun terme autre qu’une reddition inconditionnelle et immédiate ne peut être accepté. Je propose de m’installer immédiatement dans vos ouvrages. » Lorsqu’elle fut connue de la presse après la bataille, cette courte missive souleva l’admiration de tout le Nord, le public applaudissant à la fermeté de son auteur. Le général nordiste devait gagner là un surnom, basé sur ses initiales,Unconditional Surrender (« reddition inconditionnelle ») Grant. Buckner accepta de mauvaise grâce, car il n’avait guère le choix.

En tout, la chute du fort Donelson avait coûté à la Confédération près de 14.000 hommes, dont environ 12.500 prisonniers. L’Union, pour sa part, avait perdu 2.700 soldats, dont 500 tués. Les nombreux prisonniers sudistes prirent le chemin des premiers camps établis à leur intention dans le Nord, notamment autour de Chicago. Ils firent l’objet, par la suite, d’échanges contre des prisonniers nordistes – y compris Buckner, échangé en août.

Le reste de l’armée sudiste d’A.S. Johnston avait pu rejoindre Nashville, mais la ville était à présent indéfendable. Les Confédérés l’évacuèrent une semaine plus tard, le 23 février. Deux jours après, les navires de Foote firent leur jonction avec les soldats de Buell, qui avançaient enfin depuis le nord, et occupèrent la ville. La perte de ce nœud ferroviaire impliquait aussi l’isolement de Columbus, qu’il n’était plus possible de renforcer rapidement, et la position fortifiée fut évacuée à son tour, le 2 mars. Vaincu, mais non abattu, A.S. Johnston regroupa ses forces à Corinth, une petite bourgade du nord-est de l’État du Mississippi, et attendit les renforts qu’il avait demandés au président Davis. Le Tennessee central, lui, passait sous la coupe de l’Union.


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