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The Trent Affair (8 novembre 1861)


Quale principale obiettivo strategico, il riconoscimento la formalità degli Stati Confederati d'America da parte delle potenze europee era stata ricercata fin dai primi giorni di esistenza della nuova nazione. Nel febbraio 1861 era stata creata una delegazione a questo scopo, poi inviata in Europa. Aveva stabilito contatti incoraggianti con i governi francese e britannico. Il 13 maggio, il Regno Unito ha dichiarato ufficialmente la propria neutralità nel conflitto, riconoscendo implicitamente la Confederazione come belligerante a pieno titolo.

Un gioco diplomatico complesso

Questa proclamazione aveva il vantaggio di consentire l'accesso ai porti britannici alle navi confederate, e quindi al loro carico di cotone; una risorsa vitale per il Sud, che potrebbe in cambio acquistare in Gran Bretagna armi e materiali che gli mancava. Tuttavia, non presentava solo inconvenienti per l'Unione, poiché garantiva il non intervento militare degli inglesi. Quest'ultimo, tuttavia, non andò molto oltre, accontentandosi di ricevere i delegati meridionali in modo informale e di rado.

In effetti, il governo britannico, guidato dal visconte Palmerston di 76 anni, stava camminando sui gusci d'uovo. Per il Regno Unito come per la Francia, la questione meridionale era complesso. Alcuni vedevano la secessione come un fatto compiuto e avrebbero dato volentieri al Sud il riconoscimento che chiedeva. Inoltre, vedere gli Stati Uniti divisi non poteva che facilitare l'estensione della loro sfera d'influenza sul continente americano, fino ad allora limitato dal crescente potere degli Stati Uniti. Ciò era particolarmente vero per la Francia, che presto sarebbe stata coinvolta nella sua spedizione in Messico.

Tuttavia, si trattava di non scommettere sul cavallo sbagliato, perché il risultato del combattimento era comunque buono. incerto. Nonostante le vittorie dei meridionali a Bull Run a luglio e Wilson's Creek ad agosto, il Regno Unito aveva buone ragioni per non correre. Riconoscere la Confederazione poteva innescare una reazione ostile dell'Unione, e forse anche una guerra, per la quale le forze britanniche erano mal preparate: la maggior parte dell'esercito era in India e le difese del Canada erano molto scarse. Inoltre, il sostegno eccessivamente mostrato a tale impresa separatista, in un momento in cui le tendenze all'indipendenza dell'Irlanda stavano diventando sempre più pressanti, potrebbe rivelarsi un esempio deplorevole - quale il capo della diplomazia del Regno Unito. Il segretario di Stato dell'Unione William Seward avrebbe sicuramente fatto notare alla sua controparte britannica.

I delegati meridionali hanno comunque continuato i loro sforzi, ma a metà agosto è diventato chiaro che stavano finendo le forze. John Russell, il ministro degli Esteri britannico, aveva chiarito loro che così com'era, il suo paese non avrebbe fatto più nulla per la Confederazione. Aveva anche implicitamente concluso le discussioni. Il presidente Davis ha quindi deciso di inviare due uomini con più esperienza diplomatica, John Slidell e James Mason, in Europa. Non sono state prese precauzioni per nascondere la loro partenza, in modo che l'identità del due plenipotenziari era noto ai nordici, attraverso la stampa, anche prima della loro partenza.

Gara di inseguimento in mare

I due uomini hanno lasciato Charleston il 12 ottobre a bordo del piroscafo. Theodora diretto alla colonia britannica di Nassau, Bahamas, con la speranza di salire a bordo di una nave inglese, la cui neutralità avrebbe assicurato che non sarebbero stati intercettati dalla Marina dell'Unione. Tuttavia, loro perso la corrispondenza per l'Inghilterra, venendo a sapere che la prossima partenza sarebbe stata dall'Avana il 7 novembre. Raggiunsero Cuba, poi possesso spagnolo, il 16 ottobre.

Nel frattempo, una nave da guerra del Nord, la fregata a vapore USS San Jacinto, navigato nei Caraibi. Ha servito fino ad allora all'interno lo squadrone africano, un distaccamento che il governo federale aveva mantenuto per decenni nell'Atlantico meridionale come parte di un trattato con il Regno Unito. Il suo scopo era combattere la tratta degli schiavi - il trasporto di schiavi dall'Africa alle Americhe. Il San Jacinto era stato ordinato di unirsi alla squadriglia che doveva attaccare Port Royal all'inizio di novembre, e quindi si stava dirigendo a nord.

La fregata era comandata dal capitano Charles Wilkes, un uomo rinomato per la sua ossessione per la disciplina e il suo temperamento esecrabile. Anni prima aveva condotto una missione di esplorazione in Antartide e nel Pacifico, tra il 1838 e il 1842. Durante questo, Wilkes era stato così duro con i suoi ufficiali che, una volta l 'la spedizione si è conclusa, lo ha fatto corte marziale. Lo accusarono in particolare di aumentare le pene contro i suoi uomini, un conteggio per il quale Wilkes fu infine condannato e rimproverato - il che non gli impedì di continuare la sua carriera.

Durante il viaggio, Wilkes apprese che una nave da guerra confederata, la CSS Sumter, aveva catturato diverse navi settentrionali nelle acque cubane, che dirottò sperando di intercettare. Non ci riuscì, ma mentre faceva scalo nel porto di Cienfuegos, apprese dai giornali che due plenipotenziari meridionali, Mason e Slidell, sarebbero partiti il ​​7 novembre per l'Inghilterra, a bordo di un corriere. RMS britannico Trento. Decise impulsivamente, nonostante gli enormi rischi diplomatici che comportava, di farlosalire a bordo della nave all'uscita dal porto.

L'8 novembre, il San Jacinto intercettato il Trento e ha sparato due colpi di cannone sul suo cammino per costringerlo a fermarsi. Una barca a remi salì a bordo della nave britannica, nonostante le proteste del suo capitano. Wilkes ha sostenuto che gli emissari confederati erano stati esfiltrati in violazione del blocco per considerarli ... "contrabbando di guerra"! Li ha fatti Stop e trasferirsi sulla sua nave, così come i loro segretari. Il Trento è stato autorizzato a proseguire per la sua strada, anche se normalmente, avendo trasportato “contrabbando”, avrebbe dovuto essere sequestrato.

Crisi diplomatica

Al suo arrivo a Boston alla fine di novembre, Wilkes lo era accolto come un eroe ; ha persino ricevuto congratulazioni ufficiali dal Congresso per la sua iniziativa. Tuttavia, i dubbi sulla legalità di ciò non tardano a emergere. In effetti, salire a bordo di una nave straniera per arrestare passeggeri o equipaggio era una pratica utilizzata dalla Marina britannica all'inizio del XIX secolo.th secolo: navi inglesi salivano regolarmente a bordo di navi americane in cerca di disertori o cittadini britannici. A forza di protesta, il governo degli Stati Uniti finì per dichiarare guerra al Regno Unito per questo motivo nel 1812, un conflitto che sarebbe durato tre anni. Un crescente corpo di opinioni, per questo motivo, iniziò a considerare la necessità di rilasciare Slidell e Mason.

Soprattutto da quando è stato conosciuto in Gran Bretagna, l'incidente è scattato l'ira degli inglesi. Mentre la stampa chiedeva vendetta per l'onore disprezzato della Gran Bretagna, il governo di Palmerston ha lottato per trovare una risposta adeguata. 1er A dicembre, Palmerston ha inviato a Washington quello che era essenzialmente un ultimatum: il governo degli Stati Uniti aveva sette giorni per scusarsi e liberare i due prigionieri, in caso contrario il Regno Unito avrebbe interrotto le relazioni diplomatiche. Questo passo ha ottenuto il sostegno tacito della Francia poco dopo, ansiosa di non alienare l'Inghilterra.

La possibilità di una guerra fu presa seriamente in considerazione dagli inglesi, poiché non sapevano se l'imbarco del Trento che si trattasse o meno di una provocazione deliberata da parte degli americani. Furono fatti rapidi preparativi per rafforzare le difese del Canada e addestrare la milizia locale lì. Sono state previste anche operazioni navali, volte a revocare il blocco delle coste meridionali, dopodiché la Regia Marina si è disposta ad imporre un proprio blocco ai porti settentrionali. Tuttavia, nessuno di questi preparativi di guerra non è andato prima.

Quando l'ultimatum britannico partì per Washington, Seward scrisse alla sua controparte britannica Russell per informarlo che il capitano Wilkes aveva agito senza ordini e di propria iniziativa. Quando fu ricevuto l'ultimatum, con ulteriori notizie allarmanti che indicavano che il Regno Unito si stava preparando per la guerra, il Segretario di Stato emise una risposta rinnegando l'azione di Wilkes - pur sostenendone la legalità - e annunciando il rilascio dei due emissari meridionali. Sebbene non contenesse scuse, gli inglesi lo considerarono soddisfacente.

Mason e Slidell arrivarono a Southampton alla fine di gennaio 1862, mettendo la fine della crisi. Sebbene l'Unione si fosse avvicinata relativamente a un conflitto armato con il Regno Unito, alla fine trarrebbe grandi vantaggi dalla risoluzione pacifica del Trento. Una volta normalizzate, le relazioni anglo-nordiche sarebbero rimaste cordiali. Anche se hanno potuto continuare la loro missione, i plenipotenziari meridionali alla fine non sono mai stati in grado di ottenere il riconoscimento ufficiale per cui erano venuti. La Gran Bretagna non stava per uscire dalla sua neutralità durante il resto del conflitto. Quanto al capitano Wilkes, ha continuato la sua carriera, non senza essere segnato da un'accesa discussione con il segretario della Marina, Gideon Welles. Ciò lo portò ancora una volta alla corte marziale e la sua promozione a contrammiraglio ritardata fino al suo ritiro nel 1866.

Fonti

Un articolo completo sul caso di Trento e le sue conseguenze

Un articolo di Mark Grimsley, originariamente pubblicato sulla rivista Storia nel 1989


Video: Trent Affair. Wikipedia audio article (Potrebbe 2021).