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Il duro autunno dell'Unione (1861)


Con la schiacciante sconfitta di Bull Run (21 luglio 1861), le speranze di una rapida vittoria per il Nord volarono. Per il presidente Abraham Lincoln, si trattava ora di mettere l'Unione nella posizione di vincere una guerra di logoramento, un conflitto prolungato, gestendo le necessità della politica interna e delle scadenze elettorali. Il suo primo compito sarebbe stato quello di trovare un uomo a cui affidare il pesante compito di riorganizzare il principale esercito del Nord, gravemente schiacciato a Bull Run, e di fare una macchina della sconfitta. La sua scelta sarebbe ricaduta rapidamente su George McClellan.

L'uomo provvidenziale

George Brinton McClellan aveva 35 anni nel 1861. Brillante studente, entrò a West Point all'età di 16 anni e nel 1846 fu il secondo della sua classe. Ufficiale ingegnere, prestò servizio con distinzione in Messico. Nel dopoguerra si distinse per la prima volta traducendo dal francese un manuale di istruzioni sull'uso della baionetta, prima di essere inviato in Europa nel 1855, come osservatore durante la guerra di Crimea. I suoi rapporti sull'evoluzione delle tattiche durante il conflitto gli faranno guadagnare la reputazione di essere un promettente stratega e chiaroveggente. Una reputazione che alimenterà ulteriormente scrivendo un suo manuale di istruzioni, questa volta destinato alla cavalleria, e che adotterà l'esercito federale. McClellan disegnerà anche un modello di sella che porterà il suo nome e sarà ampiamente utilizzato in seguito.

Tuttavia, il corpo di ingegneria gli offriva solo prospettive molto lontane per la promozione. Avendo già svolto, durante il servizio militare, studi prospettici per future linee ferroviarie, approfittò di questa esperienza per dimettersi e diventare ingegnere ferroviario, nel 1857. A quel tempo, la rete ferroviaria statunitense si stava espandendo rapidamente e lavorare in questo settore rappresentava la garanzia di un salario confortevole e di una posizione sociale di rilievo. Fu anche in questo periodo che incontrò per la prima volta la politica, avvicinandosi ai circoli democratici dell'Illinois, dove lavorava.

Quando scoppiò la guerra civile, c'era un disperato bisogno che i generali comandassero l'esercito di volontari sollevato da Lincoln. La reputazione di McClellan come stratega non è svanita e la sua giovane età non è vista come un ostacolo. Il governatore dell'Ohio William Dennison gli ha offerto il comando dei suoi volontari statali e McClellan ha accettato all'inizio di maggio. Trascorre le settimane successive dedicandosi al suo esercizio preferito, sviluppandosi piani strategici, che poi sottopone al generale Scott. Quest'ultimo li rifiuta, non senza congratularsi con il loro autore.

A giugno, McClellan ha deciso di conquistare il West Virginia, vincendo tre piccole scaramucce a Philippi, Rich Mountain e Corrick's Ford. Questi successi sono celebrati con pompa e cerimonia nel Nord, dove la stampa non esita a fare di McClellan un nuovo Napoleone. Inoltre, all'indomani della perdita di McDowell a Bull Run, è ovvio a tutti che McClellan è L'uomo per il lavoro per sostituirlo. Il 26 luglio, George McClellan ha ricevuto da Lincoln il comando del dipartimento militare del Potomac.

Nascita di un esercito

Il primo compito di McClellan era quello di riorganizzare i reggimenti sconfitti dell'esercito di McDowell in una forza degna di questo nome. Il governo federale gli ha reso le cose facili: entro il 22 luglio Lincoln aveva chiamato 500.000 volontari per tre anni, mentre il Congresso avrebbe quasi raddoppiato le dimensioni dell'esercito regolare. Nuovi reggimenti sarebbero affluiti a Washington nelle settimane e nei mesi successivi. Il 20 agosto, queste truppe dovevano essere unite in un'unica forza, chiamata Esercito del Potomac. Quest'ultimo contava quasi 200.000 uomini alla fine del 1861.

McClellan lo aveva fatto un indubbio talento per la formazione e l'organizzazione. Diede all'esercito del Potomac una struttura rigorosa, i cui elementi avrebbero trascorso i mesi successivi a esercitarsi coscienziosamente. I volontari entusiasti divennero gradualmente dei veri soldati, con i quali McClellan era particolarmente popolare. Vagando instancabilmente per i campi intorno a Washington, effettuando molteplici ispezioni, il capo dell'esercito del Potomac era preoccupato del loro benessere e del loro morale. Gli uomini lo ricambiarono bene, trattando con rispetto colui che la sua statura mediocre e il suo comportamento - accuratamente coltivato - di piccolo caporale napoleonico avevano fatto loro affettuosamente soprannominare Piccolo mac.

Tuttavia, aveva due grandi difetti che non avrebbe mai lasciato andare. Il primo era la sua irragionevole propensione a sopravvalutare la forza dell'esercito di fronte a lui. Questo difetto è stato aggravato dalle enfatiche stime dei servizi di intelligence dell'Unione guidati da Pinkerton. Per tutto il suo comando, McClellan sarebbe rimasto convinto che l'esercito meridionale di Joseph Johnston fosse più numeroso del suo, quando in realtà non contava più di 60.000 soldati. Questa convinzione era tale da paralizzare in lui ogni inclinazione a compiere operazioni offensive su larga scala.

McClellan credeva che i meridionali avessero installato armi pesanti a Manassas e stessero per assediare Washington. Fortificò quindi la città, e la capitale federale era irta di centinaia di pezzi di artiglieria mentre gli ingegneri la circondavano con cinquanta forti di terra. In realtà era solo un file stratagemma dei Confederati : quando evacuarono Manassas nel febbraio 1862, ci si rese conto che i famosi cannoni pesanti in questione non erano in realtà altro che semplici tronchi di alberi abbattuti e dipinti di nero. Successivamente furono battezzati con ironia Pistole quacchere, in riferimento al movimento religioso, notoriamente pacifista, dei Quaccheri.

Crisi di comando

L'altro difetto di McClellan era la sua enorme vanità. Il capo dell'esercito del Potomac aveva un'alta stima di se stesso, ed era senza dubbio ambizioso, anche se si spingeva a pensarla diversamente. Aveva anche la debolezza di cedere abbastanza facilmente al servilismo; così, quando la stampa lo paragonò a ditirambo a Napoleone Bonaparte, era piuttosto incline a crederci. Ciò influenzerebbe il suo rapporto con il governo e i suoi superiori.

Il suo primo obiettivo era Generale Scott. I due uomini avevano una visione molto diversa della condotta della guerra. Il vecchio generale in capo era favorevole a un approccio volto a soffocare l'economia meridionale: controllo della valle del Mississippi e blocco della costa. Una strategia sicura, ma con risultati lontani e che richiede molto tempo. La visione pragmatica di Scott fu contestata da McClellan, che, da buon teorico, preferì realizzare una campagna decisiva nel più puro stile napoleonico. Questo disaccordo è cresciuto solo nel tempo, McClellan vedeva Scott come un ostacolo alla corretta attuazione dei suoi piani, che ha lasciato praticamente a nessuno.

Finisce per vincere la sua causa. Winfield Scott, 75 anni, non era più fisicamente in forma per esercitare il comando. La sua robustezza gli impediva di andare a cavallo e durante le riunioni mostrava una fastidiosa tendenza ad addormentarsi. Esausto per i ripetuti rifiuti di McClellan di parlargli dei suoi piani, Scott finì per offrire le sue dimissioni a Lincoln, mentre McClellan mostrava sempre più la sua sfiducia nei confronti del suo capo. Incapace di permettersi di turbare l'opinione pubblica, cosa che sapeva avrebbe difeso Piccolo mac, il presidente finisce per accettare, e Scott ha lasciato l'esercito 1er Novembre 1861 dopo 53 anni di servizio.

Nominato per succedergli come comandante in capo dell'esercito, McClellan combinò quel comando con quello dell'esercito del Potomac. Se si è sbarazzato di Scott, McClellan si è trovato subito a dover affrontare lo stesso Lincoln. Il presidente stava seriamente iniziando a farlo diventare impaziente di fronte all'inerzia del suo comandante in capo, mentre quest'ultimo disprezzava l'inesperienza militare del capo dello stato, che considerava ignorante di strategia. Inoltre, la vanità di McClellan lo portò a credersi capace di assumere efficacemente il comando in capo e quello dell'Esercito del Potomac, di cui Lincoln dubitava seriamente.

Umiliazione nordista al Ball’s Bluff

Sebbene rimase intorno a Washington durante l'autunno del 1861, l'esercito del Potomac effettuò comunque alcune operazioni su piccola scala nel nord della Virginia. Uno dei principali problemi che i generali incontrarono durante la guerra civile riguardò mancanza di mappe affidabili. In tempo di pace, il corpo degli ingegneri topografici nell'esercito regolare era limitato a 39 ufficiali, che erano troppo pochi per mappare un paese così vasto mantenendo aggiornate le mappe esistenti. Spesso all'inizio della guerra ci siamo dovuti accontentare di mappe commerciali, la cui precisione spesso lasciava a desiderare.


Fu in parte per mappare meglio la Virginia settentrionale che McClellan, a metà ottobre 1861, ordinò a parte del suo esercito - le divisioni di George McCall e Charles Stone - di attraversare il Potomac per guidare una serie di piccole operazioni nella contea di Loudoun e intorno a Leesburg, a una cinquantina di chilometri a monte di Washington. Si trattava anche di mettere alla prova la reazione delle forze confederate in questo settore, e di scoprire il motivo dei movimenti delle truppe meridionali osservati nei giorni precedenti.

Il 20 ottobre, Stone guidò così una piccola manifestazione sulla costa della Virginia con solo una frazione delle sue forze. Come parte di questa operazione, una pattuglia federale ha scoperto quello che credevano fosse un campo meridionale all'altezza di Ball’s Bluff, una scarpata che domina il Potomac. All'alba del giorno successivo, Stone inviò uno dei suoi reggimenti ad attaccare il campo, che si rivelò essere una banale siepe di alberi, scambiata per una fila di tende a causa dell'oscurità. Informato dell'errore, Stone inviò lì uno dei suoi capi di brigata, il colonnello Edward Baker, per condurre una ricognizione più approfondita dell'area.

Baker era un importante politico che aveva servito, tra le altre cose, nella legislatura dell'Illinois. Lui era lì fece amicizia con Abraham Lincoln, che, come lui, era un avvocato. Baker si stabilì poi sulla costa occidentale, prima in California, poi in Oregon. Fu eletto senatore di quello stato nel 1860, quindi era a Washington quando scoppiò la guerra. Ansioso di coinvolgere la California e l'Oregon nella repressione della ribellione, reclutò diversi reggimenti in Pennsylvania. Queste unità, armate a spese del governo californiano, furono poi raggruppate all'interno del Brigata della California, di cui Baker ha ricevuto il comando.

Baker apprese rapidamente che il reggimento nordista che aveva attraversato il fiume era stato impegnato in diverse scaramucce contro piccoli distaccamenti meridionali. Radunò tutte le unità che riuscì a trovare nelle vicinanze e procedette a farle passare attraverso il Potomac. Tuttavia, non ha tenuto conto dei mezzi molto limitati a sua disposizione per farlo, poiché lì non c'erano guado o ponte. Le poche barche disponibili furono presto insufficienti, rallentando seriamente l'operazione. Era già pomeriggio inoltrato quando l'ultimo dei 1700 uomini di Baker mise piede sulla riva sud del Potomac.

Nel frattempo, le successive scaramucce attorno a Ball's Bluff avevano attirato l'attenzione di Nathan Evans, la cui brigata confederata sorvegliava l'area intorno a Leesburg. Evans ha inviato rinforzi sulla scena, fino a quando la forza è stata più o meno equivalente a quella di Baker. La lotta è rimasta incerta fino a quando Baker venga ucciso dopo due ore di combattimento. I nordici hanno quindi cercato di liberarsi sfondando le linee confederate, ma non ci sono riusciti. Ben presto dovettero solo ritirarsi attraverso il Potomac, un movimento che la mancanza di barche e la pressione dei meridionali trasformarono in disastro.

Washington in imbarazzo

L'Unione ha perso, in tutto, quasi un migliaio dei 1.700 uomini impegnati. Incapace di attraversare nuovamente il fiume, più di 500 soldati furono fatti prigionieri. Alla cinquantina di morti contate si aggiunsero decine e decine di annegati, i cui corpi si spostarono nei giorni successivi a Washington, dando agli abitanti della capitale una macabra prova visiva del Fiasco di Ball’s Bluff. Sebbene relativamente elevate in termini assoluti, le perdite confederate sembravano scarse in confronto: appena 150 uomini.

A queste morti si aggiunse quella di Baker. Era la prima volta che un senatore in carica era morto sul campo di battaglia. Dopo la morte di Elmer Ellsworth a maggio, quella di Edward Baker è stata ancora una volta un duro colpo per Lincoln, che ha perso un secondo amico in battaglia in meno di sei mesi. Ma questa volta il file ripercussioni politiche sarebbero stati molto più seri, perché il Congresso era molto agitato per la morte di uno dei suoi membri. La condotta della guerra da parte del potere esecutivo è stata messa in discussione e il legislatore federale ha chiesto una spiegazione.

Per ottenerlo, il 9 dicembre 1861, a Comitato del Congresso degli Stati Uniti sulla condotta della guerra. Composto da membri del Senato e della Camera dei rappresentanti, sia repubblicani che democratici, si è subito imbarcato una serie di udienze per stabilire le ragioni delle sconfitte subite nel 1861. Dominato rapidamente dai repubblicani radicali, arrivò a sospettare generali sconfitti o timidi di slealtà verso l'Unione, creando un'atmosfera deleteria nell'alto comando settentrionale.

Per quanto riguarda Ball’s Bluff, è stato il generale Stone a pagarne il prezzo. Inizialmente era stato esonerato da ogni colpa dal suo superiore McClellan, così ovvio che era Baker a sostenere la colpa della sconfitta. Ma il Comitato stava cercando un capro espiatorio vivente, e nel febbraio 1862 la stessa posizione di McClellan era diventata precaria, la sua cronica inerzia lo rendeva sospetto agli occhi del Comitato. Ha quindi "lasciato andare" Stone, che è stato arbitrariamente arrestato e incarcerato, senza accusa né processo, fino a ottobre quando è stato definitivamente scagionato.

Il 20 dicembre 1861, l'umiliazione di Ball’s Bluff fu finalmente alleviata da un Successo del Nord a Dranesville. J.E.B. Stuart, che era stato promosso a generale dopo la sua esibizione a Manassas in luglio, era stato incaricato di cercare rifornimenti per l'esercito confederato nella contea di Loudoun. Lungo la strada, incontrò la brigata settentrionale di Edward Ord, che gli bloccò la strada dopo un breve impegno di due ore. I meridionali subirono ingenti perdite, principalmente a causa di uno scambio di salve tra due dei loro reggimenti, ma riuscirono a ritirarsi senza preoccuparsi. Tuttavia, l'Unione ha mantenuto il controllo, chiudendo l'anno con una nota più positiva nel teatro delle operazioni della Virginia.


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