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La lotta per gli Stati di frontiera: Virginia


Lo stato di Virginia era, nel 1861, una delle più grandi e prospere dell'Unione. Soprannominata "la madre dei presidenti" per via del numero dei suoi figli che sono saliti alla carica suprema (a cominciare dal primo di loro, George Washington), Virginia è stata anche la prima colonia di lingua inglese fondata nel continente nordamericano. , nel 1607. Dalla sua anzianità aveva mantenuto una struttura sociale basata su una "aristocrazia" di piantatori che coltivano principalmente tabacco. Come quelle che gestivano le piantagioni di cotone del Vecchio Sud, queste famiglie erano sia i garanti che gli inventori del “modo di vivere” del Sud, i primi schiavi furono importati in Virginia subito dopo la sua fondazione.

Situazione strategica

Quindi la secessione dello stato non è stata affatto sorprendente. Scena della sanguinosa rivolta degli schiavi guidata da Nat Turner nel 1831, e poi della cieca e feroce repressione che ne seguì, Virginia aveva da allora rafforzato la sua milizia per garantire la propria sicurezza. La crisi dell'annullamento, che nel 1832-33 mise il governo federale contro gli stati del sud per le tariffe doganali, aumentò la necessità di una forte milizia agli occhi dei governanti della Virginia. Il raid di John Brown nel 1859 non mancò di ricordarci questa duplice esigenza di proteggere lo Stato e la sua sovranità. Di conseguenza, la milizia virginiana era forse, nel 1861, il migliore di tutto il paese. Ben addestrato, era dotato anche di artiglieria recente.

Le forze armate federali, da parte loro, mantennero tre importanti installazioni in Virginia. Arsenale di Harper's Ferry, obiettivo di John Brown nel 1859, conteneva 100.000 fucili e grandi quantità di materiale bellico. Inoltre, era stato appena modernizzato per assemblare il nuovo fucile Springfield Model 1861, che stava appena iniziando la produzione. Situato nello stato settentrionale, era uno dei due soli siti così attrezzati: l'altro era, come suggerisce il nome, lo Springfield Dockyard nel Massachusetts.

Poi è arrivato Cantiere navale Gosport, situato nel sud-est della Virginia, nelle immediate vicinanze del porto di Norfolk. Allora era uno dei principali arsenali della Marina Federale, sebbene l'industrializzazione di New York le avesse tolto il primo posto nella costruzione di navi più recenti. Norfolk ha continuato ad essere il sito principale per la conservazione e il mantenimento di `` ordinariamente '' - cioè messo in riserva - un sistema reso necessario dalla cronica carenza di fondi ed equipaggi che devono affrontare gli Stati Uniti. La marina fu quindi affrontata.

Infine, su una striscia di terra di fronte a Norfolk, sull'altro lato dell'estuario del fiume James, sorgeva la fortezza Monroe. Come indicava il suo nome un po 'pomposo, all'epoca era il più grande forte mai costruito nel Nord America. La chiave di volta delle fortificazioni costiere di Chesapeake Bay, bloccava in particolare (con Fort Calhoun, situato di fronte) l'accesso al James attraverso il canale di Hampton Roads.

Virginia nel 1863, con il territorio del West Virginia. In blu, la linea ferroviaria Baltimora e Ohio. Mappa del periodo, annotata dall'autore.

La milizia prende il controllo

Immediatamente dopo la secessione della Virginia, il suo governatore John Letcher ordinò alla sua milizia di farlo impossessarsi di queste strutture. L'arsenale di Harper's Ferry è stato il primo obiettivo. A partire dal 18 aprile, diverse compagnie di miliziani della Virginia hanno marciato sulla città. L'arsenale, che non era certo più sorvegliato di quando John Brown tentò di impossessarsene, fu evacuato dalla sua minuscola guarnigione federale, che tentò senza successo di dargli fuoco. Le preziose macchine, e in particolare le torri utilizzate per l'alloggiamento delle canne delle armi da fuoco, furono smantellate e reinstallate a Richmond, dove fornirono fucili agli eserciti confederati (ribattezzati per l'occasione "Richmond model 1861") durante il resto del periodo. guerra. Abbandonato tre mesi dopo dai meridionali, l'arsenale di Harper's Ferry fu poi raso al suolo dai Federali.


Il cantiere navale di Gosport avrebbe subito la stessa sorte. Questo è meglio sorvegliato dell'arsenale Harper's Ferry (da un distaccamento di marines), i Virginiani ricorsero all'inganno per impadronirsene. Approfittarono della complicità di William Mahone, futuro generale e poi direttore della compagnia ferroviaria Norfolk e Pietroburgo. Quest'ultimo faceva fare ai suoi treni incessanti viaggi di andata e ritorno, per far credere alla guarnigione settentrionale che i Virginiani stessero ammassando grandi forze nel Norfolk. La trappola ha funzionato: il capitano McCauley, che comandava l'arsenale, l'ha fatto bruciare prima di evacuare i suoi uomini alla Fortezza Monroe.

Nove navi furono affondate, ma la grande fretta con cui fu effettuata l'operazione non portò alla completa distruzione degli impianti. Il Sud ha quindi ereditato un gran numero di cannoni e attrezzature che gli hanno permesso di iniziare a costruire nuove navi. Inoltre, la fregata a vapore USS Merrimac era stata data alle fiamme ma non affondata: i Confederati riuscirono a recuperare lo scafo, trasformandolo in una corazzata, la CSS Virginia. Con poche navi requisite o prelevate Servizio Revenue Cutter (l'antenato della Guardia Costiera), i meridionali potrebbero così costituire un embrione marino.

Le cose non hanno avuto tanto successo di fronte alla Fortezza Monroe. Se fossero stati sorvegliati solo da una manciata di soldati, come accadeva nella maggior parte dei forti prebellici, le loro armi avrebbero potuto essere un facile bersaglio. Ma l'astuto - nonostante avesse 77 anni - comandante del dipartimento militare orientale, il generale John Wool, nelle settimane precedenti vi aveva trasferito quante più truppe possibile. Questi rinforzi mettono la fortezza al riparo da una mano amica e, incapaci di assediarla, i Virginiani si accontentarono di costruire alcune fortificazioni sulla penisola all'estremità della quale sorgeva Fort Monroe. I meridionali si consolarono occupando Fort Calhoun, dall'altra parte del canale rispetto a Hampton Roads.

I nordici rispondono

Oltre a queste battute d'arresto, l'Unione subì un'altra battuta d'arresto nei giorni successivi alla secessione della Virginia. Tenente colonnello Robert lee, che in precedenza aveva prestato servizio in un reggimento di cavalleria in Texas, era stato promosso colonnello e richiamato a Washington. Era considerato un fedele ufficiale dell'Unione e uno dei più brillanti dell'intero esercito federale; quindi, su raccomandazione del generale Scott, Lincoln si offrì di prendere il comando delle difese di Washington. Proveniente da una di quelle antiche e prestigiose famiglie della Virginia, Lee rimase fedele al suo stato, rifiutò l'offerta del presidente e si dimise. Pochi giorni dopo, ha preso il comando della milizia virginiana. La sua defezione avrebbe causato un grave danno all'Unione, anche se questo era ancora insospettato nel 1861.

Inizialmente, le forze federali si sono astenute da qualsiasi operazione militare importante contro la Virginia. La secessione doveva essere ratificata da un referendum popolare il 23 maggio e il governo del Nord aveva ancora speranze che gli unionisti di stato sarebbero riusciti a bloccarla. Peccato: Il 78% degli elettori ha approvato la secessione. Nel frattempo, i nordici si accontentavano di piccole operazioni navali contro le batterie di artiglieria che i meridionali avevano cominciato ad installare sulle coste della Virginia, in particolare lungo il Potomac e intorno al Norfolk. Fino alla fine di giugno si svolgevano così una mezza dozzina di impegni indecisi.


È stato solo dopo il referendum di ratifica che le operazioni militari hanno preso slancio. Con la perdita della Virginia consumata, lo stato secessionista ha rappresentato una doppia minaccia per l'Unione. Da un lato a causa della sua evidente vicinanza a Washington, e dall'altro perché, se Lincoln non aveva addestramento militare, aveva comunque notato che la posizione geografica della Virginia minacciava (come il resto del Stati di confine) la profondità strategica dell'Unione. La ferrovia Baltimora e Ohio (abbreviato B&O), vitale per le comunicazioni con l'Occidente, ha attraversato il suo territorio, rendendolo vulnerabile alle azioni del Sud.

Il presidente si è quindi proposto di risolvere questi due problemi, a cominciare dalla sicurezza immediata di Washington. Il 24 maggio ha inviato il suo amico Elmer Ellsworth, colonnello dell'11th Reggimento di New York, occupano la città di Alessandria, di fronte a Washington e alle alture che la circondavano. Ellsworth aveva imparato la professione legale da Lincoln, prima di lavorare attivamente alla sua campagna presidenziale. Aveva deciso di reclutare un reggimento di volontari dai vigili del fuoco volontari di New York e li aveva dotati di una sgargiante uniforme grigia e rossa ispirata a quella degli zuavi dell'esercito francese - da cui il loro soprannome di Zuavi del fuoco.


Supportati da elementi dell'esercito regolare, i "vigili del fuoco" non incontrarono resistenza e presero i loro obiettivi. Fu in questa occasione che il governo federale confiscò la vasta proprietà detenuta dalla famiglia Lee, dove istituirà il Cimitero Nazionale di Arlington del dopoguerra. L'operazione costò comunque la vita a Ellsworth: notando una bandiera confederata sul tetto di un albergo, andò a smontarla ma fu colpito dal proprietario, lui stesso ucciso da un soldato. La stampa nordista fece prontamente Ellsworth un martire, insieme a il suo primo eroe di guerra.

Schermaglia alla Big Bethel

Le forze del sud non sono rimaste inattive. Poiché la ratifica della secessione significava guerra per il suo stato, il governatore Letcher ordinò alla sua milizia di farlo prendere il controllo di Baltimora e Ohio. Uno dei soldati che avrebbe svolto questo compito era il colonnello Thomas Jonathan Jackson, un ex ufficiale diventato professore presso il Virginia Military Institute di Lexington nella Shenandoah Valley. Jackson era un leader permaloso con comportamenti a volte strani, vestito di tic comportamentali che il suo futuro status di leggenda della causa del sud avrebbe notevolmente amplificato in seguito.

Il suo ruolo esatto nelle operazioni intorno a Baltimora e Ohio rimane controverso, in particolare attraverso il suo biografo James Robertson. Quel che è certo, però, è che i Confederati mantennero il controllo della ferrovia fino a giugno, demolendo molti ponti e trasferendo con successo dozzine di locomotive e vagoni a Richmond, trainati da cavalli se necessario, non c'era alcun collegamento diretto tra la B&O e la capitale meridionale. Il materiale ferroviario recuperato si è rivelato di grande valore per la Confederazione, particolarmente svantaggiata in quest'area.

I settentrionali, da parte loro, usavano il loro controllo sulla Fortezza Monroe, in particolare per far rispettare il blocco delle coste meridionali, decretato da Lincoln il 17 aprile. Controllando sia l'estuario del fiume James che l'ingresso a Chesapeake Bay, il forte era idealmente posizionato a questo proposito. Vi furono trasportati diversi reggimenti di volontari e alla fine di maggio il comando di queste truppe fu affidato a Benjamin Butler, l'uomo che aveva "messo in riga" il Maryland, e il cui gusto per le iniziative unilaterali dava pulsanti al generale Scott, il comandante in capo dell'esercito federale.

Butler usò le sue forze per espandere il suo controllo sull'area circostante, che per il resto del conflitto sarebbe stata conosciuta solo come "la penisola". All'inizio di giugno, ha inviato una forza di 3.500 uomini, agli ordini del generale Ebenezer Pierce, per testare le forze confederate di fronte a lui. Questi ultimi, comandati da John Magruder, erano quasi tre volte meno numerosi, ma avevano costruito frettolosamente fortificazioni di campagna - con le quali i combattenti della guerra civile americana avrebbero presto preso confidenza - dietro un piccolo fiume, il Marsh Creek, vicino a una chiesa battezzata Big Bethel. Sono stati attaccati lì il 10 giugno.


Completamente inesperti, i nordisti hanno lottato per entrare in una posizione di attacco e hanno distrutto ogni sorpresa quando uno dei loro reggimenti ha sparato contro un altro, una conseguenza della libertà lasciata alle unità volontarie di scegliere la loro uniforme. L'attacco disorganizzato che ne è seguito non ha avuto esito positivo ei nordisti si sono ritirati, lasciando dietro di sé circa 20 morti e 60 feriti - contro 1 ucciso e 7 feriti sul lato confederato - oltre a una certa quantità di equipaggiamento. Questa scaramuccia insignificante sul piano militare gonfiò tuttavia il morale del sud, mentre infiammò la stampa nordica. Questo non cesserà, durante le successive cinque settimane, a spingere sull'offensiva per vendicare l'umiliazione.

Uno stato tagliato in due

Tuttavia, gli eventi più decisivi per la Virginia nella primavera del 1861 furono meno militari che politici. Ancor più del Maryland, la Virginia mostrava una grande disparità geografica. Si estendeva su entrambe le pendici degli Appalachi, dalla costa atlantica al fiume Ohio. Mentre l'uso della schiavitù aveva senso nelle piantagioni nella parte orientale dello stato, d'altra parte, la "particolare istituzione" meridionale aveva poca presenza a ovest. Senza l'influenza politica dei piantatori, la secessione si è rivelata molto impopolare.

Infatti, i delegati che hanno votato contro la secessione della Virginia il 17 aprile si sono rifiutati di riconoscere l'esito del ballottaggio, riunitosi a Wheeling, la città più settentrionale dello stato, il 13 maggio. Hanno invitato gli unionisti della Virginia ad incontrarli lì il mese successivo e, l'11 giugno, una nuova convenzione si è riunita a Wheeling. Ha formato lì niente di meno che un controgoverno autoproclamato " governo restaurato della Virginia », Dichiarando vacanti le istituzioni della Virginia e dichiarando nulla la secessione.

Nel frattempo, il governo federale ovviamente ha sostenuto l'iniziativa e ha occupato Wheeling per proteggere gli unionisti. Alla fine di maggio, ha incaricato i volontari dell'Ohio di invadere ulteriormente il West Virginia e soprattutto di riprendere il controllo del Baltimora e Ohio. Il governatore dell'Ohio nominò un brillante funzionario del personale a capo dei volontari del suo stato, che in seguito si convertirono all'ingegneria ferroviaria, George mcclellan. Molto ambizioso e considerato un ottimo stratega, è partito il 26 maggio.

I settentrionali presero il controllo della maggior parte della regione abbastanza rapidamente, incontrando la resistenza per la prima volta solo il 3 giugno a Filippi, vicino a Grafton: i Confederati si sciolsero dopo solo pochi colpi. Questo successo ha aperto la rotta orientale per McClellan, contribuendo in modo significativo all'acquisizione di B&O da parte delle forze del nord. Una volta assicurato il controllo della ferrovia, McClellan si è spostato a sud dal 27 giugno, con l'obiettivo di respingere le forze del sud attraverso gli Appalachi.


Ha incontrato la principale forza nemica l'11 luglio a Rich Mountain. Il comandante confederato, il generale Robert Garnett, aveva meno di 5.000 uomini per opporsi ai 20.000 nordici. Dopo un combattimento di due ore in cui una parte delle sue forze è stata isolata, Garnett ha deciso di ritirarsi. Fu ucciso due giorni dopo a Corrick's Ford, durante un'azione di retroguardia per coprire il suo ritiro; Garnett ebbe così il dubbio onore di essere il primo generale ucciso durante il conflitto. Ne sarebbero seguiti molti altri, compreso suo cugino Richard Garnett, due anni dopo, a Gettysburg. Quanto a McClellan, lo era acclamato come eroi in tutto il Nord.

In effetti, la sua vittoria sarebbe stata decisiva. Un'offensiva del generale Lee, lanciata nell'agosto 1861, non ebbe successo, e i nordisti mantennero la Virginia occidentale. Il restaurato governo della Virginia ha organizzato, nella cinquantina di contee sotto il controllo federale, due referendum che hanno portato alla loro separazione dal resto dello stato: in un certo senso, a loro volta si sono separati ... ma per rimanere nell'Unione, questo ora. Il territorio così creato, chiamato per la prima volta dal fiume Kanawha, divenne il 20 giugno 1863 lo stato del West Virginia. Successivamente, il governo restaurato della Virginia continuò a rivendicare la sovranità su altre aree della Virginia occupate dai nordici, sovranità che entrò in vigore dopo la fine della guerra.


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