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La battaglia per Fort Sumter (12-13 aprile 1861)


Il bombardamento di Fort Sumter, a Charleston Bay (South Carolina), fu la prima battaglia della Guerra Civile (1861-1865). Il 12 aprile 1861, i Confederati attaccarono i settentrionali che stavano cercando di rifornire il forte.

Inizi difficili

Il 4 marzo 1861, AbrahamLincoln ha prestato giuramento in Capitol Square, l'edificio che ospita il Senato e la Camera dei Rappresentanti, e ha assunto la carica di sedicesimo Presidente degli Stati Uniti d'America. La prima missione del suo nuovo governo fu una delle più urgenti: dopo il palese fallimento dei vari tentativi di risoluzione pacifica, dovette trovare il modo per disinnescare la crisi che aveva portato alla secessione dei sette stati del Vecchio Sud, e per prevenire il paese non sprofonda nella guerra civile.

Prima ancora di entrare in carica, Lincoln era considerato il presidente eletto più odiato nella storia americana. Tale era l'ostilità nei suoi confronti negli stati schiavi che le minacce di morte erano state fatte contro di lui. Lincoln aveva programmato di viaggiare dall'Illinois, il suo stato d'origine, a Washington per un viaggio in treno di due settimane, durante il quale aveva in programma di visitare non meno di 70 città e rassicurare le folle delle sue intenzioni. Per garantire la sua sicurezza di fronte alle crescenti minacce alla sua persona, aveva nominato un investigatore privato di Chicago, Allan Pinkerton.

Quest'ultimo, originario della Scozia, aveva fondato un'agenzia investigativa con metodi innovativi, la cui reputazione crebbe rapidamente a livello nazionale. Avendo risolto diversi casi di attacchi ai treni negli anni precedenti, Pinkerton era considerato un esperto in sicurezza ferroviaria. Il viaggio è andato liscio fino a Baltimora, nello stato schiavista del Maryland, che aveva un'alta percentuale di secessionisti. Pinkerton si è subito convinto che a cospirazione fu covato contro Lincoln, e gli fece attraversare la città di notte in completa segretezza, contrariamente a quanto era stato annunciato.

Questo complotto probabilmente immaginario - nessuno è mai stato accusato di nulla - ha seriamente danneggiato la reputazione di Lincoln, accusato di vigliaccheria da tutta la stampa americana, compresi i giornali repubblicani, e il presidente eletto è rimasto mortificato fino alla fine della giornata. fine dei suoi giorni. Tuttavia, questa vicenda ha reso felice almeno uno: Pinkerton, che ha conquistato la fiducia del presidente. Si è trovato nominato capo di servizio segreto federale, che sotto la sua guida sarebbe stato molto attivo durante gli anni della guerra, ma di scarsa efficacia generalmente - Pinkerton ei suoi agenti hanno la fastidiosa tendenza ad esagerare i rapporti sulle forze nemiche ea lasciarsi "avvelenare" dai loro omologhi meridionali.

Questo non era l'unico membro contestato di l'amministrazione Lincoln. Quest'ultimo deve aver scelto i suoi ministri sia sulla base delle lotte di influenza all'interno del Partito Repubblicano che sulle loro effettive capacità. Così, i suoi quattro principali oppositori nelle primarie repubblicane del 1860 furono tutti e quattro i ministri nominati. William Seward divenne Segretario di Stato (cioè Ministro degli Affari Esteri), Salmon Chase Segretario del Tesoro, Edward Bates fu nominato Procuratore Generale (Ministro della Giustizia) e Simon Cameron ereditò il Segretario alla Guerra.

Se Seward e Chase hanno fatto miracoli nella loro gestione, rispettivamente, della diplomazia e delle finanze dell'Unione (che ha attraversato il conflitto senza mai svalutare il dollaro), lo stesso non è stato il caso di Cameron, con competenze limitate, e che era principalmente considerato notoriamente corrotto. Entrato al governo per accontentare la frangia più moderata del partito, quella dei vecchi Whig, lo lasciò nel gennaio 1862, sostituito da Edwin Stanton. Quest'ultimo, un talentuoso organizzatore, era un instancabile maniaco del lavoro, ma anche un repubblicano molto più radicale. Gideon Welles, Segretario della Marina, ha dimostrato di essere dello stesso livello di efficacia di Stanton.

La Confederazione si sta organizzando

Anche il Sud aveva un governo attivo il 25 febbraio. Tuttavia, il suo compito è stato notevolmente complicato da dissensi interni, soprattutto tra il governo confederato ei vari stati. Inoltre, la personalità particolarmente rigida del presidente Jefferson Davis non ha aiutato le cose e ha creato inimicizie personali, che a loro volta hanno alimentato un instabilità ministeriale già brevettato. La Confederazione conobbe così, in quattro anni, tre Segretari di Stato, tre Segretari al Tesoro, quattro Procuratori Generali e cinque Segretari alla Guerra.

Il più abile di loro a rimanere sul posto fu Judah Benjamin, che fu incaricato, successivamente, della giustizia, della guerra e degli affari esteri. Fu in questa veste che svolse il lavoro più lungo, dove eccelleva nell'arte di procurare all'estero ciò che mancava alla Confederazione sul suo suolo (a cominciare dalle armi), ma non è riuscito a farla riconoscere ufficialmente dalle grandi potenze europee, Regno Unito e Francia in testa.


Il padre della costituzione confederata, Christopher Memminger, ereditò il Segretariato del Tesoro. Vi rimase tre anni, e dovette affrontare le peggiori difficoltà: privato della maggior parte della sua ricchezza nazionale (esportazioni di cotone) e del suo reddito (dazi doganali sui beni che il denaro del cotone permetteva di importare ), il Sud dovette ricorrere a tutti gli espedienti possibili per finanziare il proprio sforzo bellico, il principale dei quali era stampare moneta. Ciò ha portato a un file inflazione al galoppo: in quattro anni il dollaro confederato ha perso il 98% del suo valore.

Data la continua interferenza di Jefferson Davis negli affari militari, il posto di Segretario alla Guerra non era così importante nel Sud come lo era nel Nord. In effetti, l'uomo che rimase a capo di questo ministero più a lungo, James Seddon, non fece una particolare impressione. Il capo del dipartimento di armi e munizioni dell'esercito confederato, Josiah Gorgas, è stato in definitiva l'organizzatore più efficace di lo sforzo bellico del sud. Nonostante la quasi totale assenza di industrie nel Sud, fondò fonderie, fabbriche e fabbriche di munizioni, tanto che grazie alla sua azione all'esercito confederato mancava praticamente tutto tranne le armi da combattimento.

Forse il paladino della stabilità nel governo confederato è stato il segretario della Marina Stephen Mallory, che ha ricoperto la carica dal suo inizio fino alla fine della guerra. Essendo Davis in gran parte ignorante degli affari navali, Mallory, a differenza dei suoi omologhi nel Segretario alla Guerra, aveva libero sfogo per applicare un'amministrazione realistica e moderna alla marina confederata. Date le limitate risorse assegnate, Mallory cercò di compensare la sua inferiorità numerica con innovazioni tecniche : mine (allora chiamate "siluri"), corazzate e persino sottomarini. Questa strategia alla fine fallì, ma fece comunque sudare freddo ai nordici e contribuì a trasformare radicalmente il volto della guerra navale per il secolo successivo.

Il nodo gordiano di Fort Sumter

Nel marzo 1861, la questione dei forti che rimanevano sotto il controllo federale nel territorio confederato, in particolare Fort Sumter nel porto di Charleston, pose un dilemma politico praticamente insolubile per entrambi i campi. Essendo la difesa del territorio nazionale una delle prerogative sovrane di uno stato, si è generata la questione di Fort Sumter un grave problema di sovranità, poiché la Confederazione non poteva tollerare la presenza di truppe considerate straniere sul suo territorio, senza perdere la credibilità delle sue aspirazioni indipendentiste chiaramente espresse.

La guarnigione federale doveva quindi lasciare Fort Sumter, ma era ovvio che non se ne sarebbero andati da soli. Il governo confederato poteva prenderlo d'assalto o bombardarlo per costringerlo ad arrendersi, ma questa era una prospettiva rischiosa - non militarmente, poiché la guarnigione del forte era minuscola, ma politicamente. . Effettivamentefare il primo colpo farebbe sembrare il Sud l'aggressore, che rischiava di unire il Nord dietro il governo federale e di scoraggiare altri stati schiavi dal separarsi nella Confederazione.

L'altra soluzione era fare il blocco del forte fino a quando le sue riserve di cibo non fossero completamente esaurite, il che indubbiamente costringerebbe alla resa le truppe che lo occupavano. Certamente era meno popolare tra l'opinione pubblica secessionista, ma aveva il grande vantaggio di costringere il Nord ad agire per primo - e quindi diventare l'aggressore del conflitto. Già messo in atto dalle milizie della Carolina del Sud, il blocco del forte è stato efficace, come testimonia il fallito tentativo del piroscafo Stella d'Occidente per rifornire la sua guarnigione nel gennaio 1861.

Tuttavia, questa efficacia è dovuta soprattutto alla passività dell'amministrazione Buchanan e alla complicità di cui godeva la causa secessionista. Ora che Lincoln e il suo gabinetto erano a posto, di certo non sarebbero rimasti in giro, sapendo che il tempo era dalla loro parte. Per far fronte all'operazione di soccorso che molto probabilmente i federali avrebbero tentato nelle prossime settimane, i meridionali concentrarono a Charleston il grosso del loro giovane esercito, così come il armi pesanti che l'occupazione degli altri forti federali era assicurata.

A Washington, anche il governo Lincoln stava lottando per quadrare il cerchio. Il caso di Stella d'Occidente aveva dimostrato che un'operazione su piccola scala non era fattibile e che sarebbe stata necessaria un'intera flotta per entrare nel porto di Charleston con qualche possibilità di successo. D'altra parte, sparare i primi colpi di guerra rischiava di perdere gli stati di schiavitù che dovevano ancora secedere, per non parlare delle ripercussioni sulla stessa opinione pubblica settentrionale.


All'inizio di aprile, sembrava che Fort Sumter avesse solo pochi giorni di cibo. Lincoln ei suoi ministri decisero quindi di agire, e lo fecero con la massima abilità politica possibile. L'operazione non sarebbe quindi segreta, ma annunciata agli stessi meridionali. Il 6 aprile Lincoln informò Francis Pickens, governatore della Carolina del Sud, che la Flotta del Nord avrebbe sbarcato solo rifornimenti, non rinforzi, ma solo se i meridionali non avessero tentato di opporsi con la forza.

Questa volta spettava al governo confederato reagire, e rapidamente. Tutti i membri del gabinetto Davis hanno concordato sull'uso della forza tranne il Segretario di Stato Robert Toombs, che ha avvertito il presidente delle conseguenze a lungo termine di una tale mossa: " Colpirai solo un nido di calabroni ... Intere legioni, ora calme, sciameranno e ci pungeranno a morte. Ma l'affronto che una fornitura di Fort Sumter avrebbe rappresentato, e quindi il mantenimento a tempo indeterminato della guarnigione federale lì, superò tutte le altre considerazioni e il 9 aprile Davis ordinò alle truppe confederate a Charleston di indirizzo a Fort Sumter un ultimatum che chiede la sua resa, e in caso di rifiuto, di bombardarlo ...

L'incombente scontro a Charleston fu solo il culmine di una crisi durata quasi quattro mesi. C'era una grande differenza di percezione tra i leader, l'opinione pubblica e la stampa, che vi avevano assistito su scala nazionale, "macro-storica", e coloro che erano al centro dell'evento, la guarnigione di Fort Sumter e l'altral'evento che doveva iniziare la guerra civile. Questa visione "micristorica" ​​non è priva di ogni interesse per lo storico.

Un forte incompiuto

Al di fuori del Texas, dove circa un quarto dell'esercito federale era di stanza per proteggere il confine con l'instabile Messico (prima di lasciarlo agli ordini del generale Twiggs, che passò nel campo confederato), i futuri stati confederati erano praticamente privi di di qualsiasi concentrazione di truppe federali. Charleston è stata un'eccezione notevole, tutto sommato.Il cuore economico e culturale della Carolina del Sudera infatti un importante porto sull'Oceano Atlantico e il principale punto di partenza per l'esportazione del cotone raccolto in questo stato.

Gli americani avevano cercato di fortificare Charleston sin dalla Guerra d'Indipendenza, cosa che non ha impedito agli inglesi di impadronirsene. Una volta tornata la pace, la città sarebbe diventata uno dei principali punti di appoggio del sistema difortificazioni costiere dal paese. Due forti, denominati Moultrie e Johnson, furono istituiti rispettivamente all'ingresso settentrionale e meridionale del porto, mentre il porto vero e proprio era protetto da un terzo, il Castello di Pinckney.

Tuttavia, la guerra del 1812 e il bombardamento di Baltimora da parte della Marina britannica nel settembre 1814 dimostrarono che di fronte al progresso tecnico e all'aumento della portata dell'artiglieria navale, questa disposizione era insufficiente per proteggere efficacemente i porti da difendere. A Charleston si è quindi deciso di costruireun nuovo fortepiù vicino all'ingresso del porto, su un'isola artificiale ricavata da un banco di sabbia. Chiamato Sumter in onore di un eroe della Guerra d'Indipendenza, il generale Thomas Sumter, la costruzione iniziò nel 1827.

Ambizioso sul piano tecnico, Fort Sumter ha rappresentato anche un pesante investimento finanziario che i limitati budget poi stanziati al Segretario della Guerra hanno permesso di pagare solo molto lentamente, tanto che il lavoro si trascinava e chenel 1860 il forte era ancora incompiuto. Questo pentagono di mattoni e bugnato, lungo una sessantina di metri e alto diciotto, era teoricamente progettato per ospitare una guarnigione di 650 uomini al servizio di 135 cannoni. Tuttavia, nel dicembre 1860 non era più occupato e meno della metà dei pezzi di artiglieria erano a posto.

Rispetto ad altre strutture federali nel sud, che a volte erano sorvegliate solo da un semplice bidello, Charleston era abbastanza ben equipaggiata con truppe federali - relativamente. Due società del 1er reggimento di artiglieria, E e H, rispettivamente comandati dai Capitani Abner Doubleday e Truman Seymour; in tutto, 6 ufficiali e 68 sottufficiali e soldati, le due unità essendo gravemente a corto di personale. Era presente anche un distaccamento di ingegneri, sotto il capitano John Foster, insieme ad altri due ufficiali e diverse centinaia di lavoratori civili a contratto. Tuttavia, la maggior parte di loro erano secessionisti e solo 43 sceglieranno di aiutare la guarnigione. Infine, dovremmo aggiungere gli 8 uomini della ... fanfara di 1er reggimento di artiglieria, per un totale di 128 uomini.

Questa forza era inizialmente comandata dal colonnello John Gardner. Tuttavia, nelle settimane successive all'elezione di Lincoln, il segretario alla guerra dell'amministrazione Buchanan, il secessionista John Floyd, ha tentato di infiltrarsi nelle installazioni militari nel sud. Mettendo gli ufficiali del Sud alla loro testa, sperava così di facilitare la conquista da parte dei secessionisti. Affida così il comando della guarnigione di Charleston a un soldato del Kentucky,Maggiore Robert Anderson, che arrivò il 21 novembre 1860. Sfortunatamente per Floyd, Anderson si dimostrò fermamente fedele all'Unione.

La tensione cresce

Quando la Carolina del Sud si separò il 20 dicembre, Anderson e le sue truppe eterogenee occuparono Fort Moultrie. Era fatiscente e mal mantenuto. Floyd aveva dato l'ordine di metterlo in stato di difesa, sempre con il secondo fine che le truppe secessioniste avrebbero poi potuto impadronirsi senza sciopero di un forte riabilitato gratuitamente. Anderson, tuttavia, fu subito d'accordoFort Moultrie era indifendibile : secondo Doubleday, " la sabbia si era accumulata contro i muri, in modo che le mucche avrebbero potuto arrampicarli ", E le case costruite intorno offrivano punti di fuoco ai possibili assalitori che si affacciavano sul forte.

Anderson ha quindi preparato la sua evacuazione nella massima segretezza, non comunicandolo ai suoi ufficiali fino all'ultimo momento. Il 26 dicembre, i soldati federali annidarono i cannoni a Fort Moultrie, quindi salirono a bordo delle poche barche che il distaccamento di ingegneri stava usando per spostare le loro squadre di lavoratori, eriuscì a radunare Fort Sumter incontrastata, avendo colto di sorpresa la milizia di Charleston. Così posizionati, erano immuni a qualsiasi mano ostile.

Questo movimento fece arrabbiare i Caroliniani, che senza successo chiesero che Anderson ei suoi uomini tornassero a Fort Moultrie. In caso contrario, miliziani e volontari si sono mobilitati per organizzare il blocco di Fort Sumter, blocco la cui efficacia e determinazione sono state rapidamente dimostrate dall'incidente diStella d'Occidente8 gennaio 1861. Il problema alimentare sarebbe quindi sorto prima o poi: i difensori avevano qualche mese di anticipo,ma le scorte non permetterebbero di resistere oltre il mese di aprile.

Più preoccupante è stata la questione delle munizioni in caso di attacco nemico. Il capitano Seymour ei suoi uomini avevano tentato di recuperarlo dal cantiere navale nel porto di Charleston, ma una folla di simpatizzanti secessionisti ha buttato giù il piano ei soldati hanno dovuto tornare indietro per evitare una rivolta. Bombolette aggiuntive - cariche di polvere predosate - sono state realizzate con coperte e uniformi di ricambio, ma queste riserve probabilmente non avrebbero mantenuto un fuoco prolungato per più di poche ore.

Anche i federali hanno fatto del loro megliomettere il forte incompiuto in uno stato di difesa. Il rapporto redatto nell'ottobre 1861 dal Capitano Foster, una volta rimpatriato nel Nord, registra accuratamente questo lavoro. Insieme al racconto di Doubleday, questa è la principale fonte di prima mano sulla crisi di Fort Sumter. Il loro controinterrogatorio è ricco di lezioni, in particolare sull'evidente rivalità tra artiglieria e ingegneri: mentre Foster (che non dipendeva formalmente dal comando di Anderson, ma rispondeva direttamente al Segretario della Guerra) si applica a dimostrare l'efficacia del suo lavoro, il capitano di artiglieria Doubleday ritiene che Foster "ha valutato male la situazione generale Quanto alla gravità della crisi.

All'inizio di aprile, i difensori del forte avevano a disposizione 53 cannoni pesanti e 700 gargoyle, ma il piccolo numero di servitori non consentiva loro di usare più di dieci cannoni alla volta. Da parte loro, i Caroliniani erano stati rafforzati da elementi provenienti da tutta la Confederazione. Il presidente Davis aveva affidato il comando di queste truppe a un Cajun (una Louisiana di origine francofona), Pierre Beauregard. Ironia della sorte, Beauregard aveva servito per 23 anni nell'esercito federale, compresi diversi anni sotto Robert Anderson, quindi i due erano diventati amici. Il generale confederato aveva ai suoi ordini, in tutto,circa 6.000 uomini e una cinquantina di cannoni pesanti e mortai.

Il 6 aprile, le navi della spedizione di soccorso per rifornire Fort Sumter salparono dai porti settentrionali. Quattro giorni dopo, la direzione del forte distribuì le ultime razioni di pane ai soldati. C'era solo alloratre giorni di riso, dopodiché la guarnigione si sarebbe dovuta accontentare di pancetta e acqua, gli unici commestibili ancora presenti nel forte, ma che non avrebbero resistito a lungo.

Mappa del porto di Charleston nel 1861. Documento con didascalia dell'autore, da una mappa pubblicata nel quotidiano del nord Harper's Weeklydel 27 aprile 1861.

Nel pomeriggio dell'11 aprile 1861, tre ufficiali del Sud si presentarono con una bandiera bianca all'ingresso di Fort Sumter. Guidata dal colonnello Chesnut, la cui moglie Mary sarebbe diventata famosa dopo la pubblicazione del suo diario di guerra, la delegazione portò al maggiore Anderson l'ultimatum con cui, in conformità con gli ordini del governo confederato, il generale Beauregard chiedeva la resa del forte.Il conto alla rovescia finale prima dello scoppio della guerra civile era appena iniziato.

Inizia la guerra

Dopo una breve e formale consultazione con i suoi ufficiali, Anderson ha risposto negativamente. In cambio, Beauregard ordinò ai suoi artiglieri di farloprepararsi ad aprire il fuococontro Fort Sumter, preparativi che occuparono le ore successive. Intorno all'una del mattino del 12 aprile, i tre ufficiali confederati, questa volta accompagnati da un civile, tornarono un'ultima volta per chiedere ad Anderson se desiderava arrendersi e, in tal caso, quali erano le sue condizioni. Secondo il capitano Foster, il maggiore ha semplicemente risposto che "avrebbe aspettato che il primo cannone facesse fuoco e, se non fosse stato fatto a pezzi, sarebbe morto di fame in pochi giorni comunque ».

A seguito di questo secondo rifiuto, i delegati meridionali lasciarono definitivamente il forte alle 3.20 del mattino, indicando ai difensori che le loro batterie avrebbero aperto il fuoco entro un'ora. Alle 4.30 del mattino, la batteria di mortaio installata vicino a Fort Johnson ha sparato un proiettile la cui spoletta era stata deliberatamente fissata per una distanza troppo breve: esplodendo sopra il forte, il proiettile è servito dasegnalealla dozzina di altre batterie assegnate all'operazione, che presto si scatenarono.

Come scrisse in seguito nel suo diario in modo molto vivido, Mary Chesnut fu svegliata dal suono degli spari e cadde in ginocchio in preghiera prima di precipitarsi in strada per assistere al bombardamento. Molti dei suoi concittadini lo imitarono. Le luci che zampillavano dai cannoni, il suono delle esplosioni e degli spari, le traiettorie illuminate dei proiettili, davano agli abitanti di Charleston un suono e una luce singolari a cui erano stati testimoni dalle banchine del porto. Quest'ultimo, situato a circa quattro chilometri da Fort Sumter, offriva una vista mozzafiato sulspettacolo di guerrieri che stava suonando lì.
Il fuoco confederato in realtà ha seguito un piano di fuoco rigorosamente progettato da Beauregard. Quest'ultimo aveva anche paura di rimanere senza munizioni: stimava che le sue riserve di polvere consentissero solo 48 ore di bombardamento. Così, i cannoni confederati si alternarono sparando in senso antiorario, a due minuti di distanza. Come noterà Beauregard nei suoi vari rapporti al Segretariato di guerra confederato, questo piano antincendio sarà eseguito conmolta disciplina dai suoi artiglieri.

Il merito diprimo colpo di cannone è oggetto di dure controversie. Mentre è certo che il segnale è stato dato dal mortaio costiero da 10 pollici del tenente Henry Farley, lo stesso non è vero per il primo colpo effettivamente mirato a Fort Sumter. Viene generalmente attribuito, senza esserne certi, a un attivista secessionista radicale della Virginia, Edmund Ruffin, che aveva fatto il viaggio apposta per assistere allo scoppio delle ostilità.

Nelle viscere di Fort Sumter

Anderson, da parte sua, ha ritardato il più possibile l'apertura del fuoco con i propri cannoni, principalmente per risparmiare munizioni. Fu solo dopo aver consumato una colazione frugale che i suoi uomini vinsero le loro monete e iniziarono a reagire, intorno alle 7 del mattino. Il loro tiro è stato in gran parteinefficace: Secondo Foster, il suo effetto era limitato a danneggiare temporaneamente un cannone nemico, ferire un servitore e colpire tre volte la bandiera a Fort Moultrie.

Il fuoco confederato non fu molto migliore durante le prime ore del bombardamento, la piena forza dei cannoni danneggiava a malapena la muratura di Fort Sumter. D'altra parte, il filetiro verticale i mortai del sud si sono rivelati molto più precisi, innescando in particolare tre fuochi che la guarnigione settentrionale è riuscita a controllare, soprattutto perché i proiettili nemici avevano fatto esplodere i serbatoi d'acqua installati nel sottotetto, allagando gli edifici. I colpi di mortaio, la cui traiettoria curva passava sopra le mura della fortezza, hanno colpito parti vulnerabili del forte, in particolare le baracche destinate ad ospitare i soldati.

Per questo i cannoni installati in barbette, cioè in cima alle mura, divennero presto insostenibili. Il maggiore Anderson, ansioso di risparmiare una forza lavoro già scarsa limitando le perdite umane, accettò di inviare una squadra di artiglieri; ma l'intensità del bombardamento che lo fece funzionare in fretta, fece un errore che mise fuori combattimento due cannoni e indusse il comandante del nord a richiamare i suoi uomini. L'abbandono della barbettaha privato Fort Sumter delle sue migliori armi, perché i cannoni installati sotto, in casematte, erano certamente al sicuro dietro le spesse mura del forte, ma avevano solo una portata limitata, essendo obbligati a sparare, per così dire, a livello dell'acqua.

Nel frattempo, la spedizione di soccorso si stava avvicinando a Charleston e nel primo pomeriggio sia gli attaccanti che i difensori del forte avvistarono tre navi che entravano nel porto. Sfortunatamente per la guarnigione di Fort Sumter, le condizioni meteorologiche si deteriorarono rapidamente eil maltempo ha impedito alla flottiglia dell'Unione di tentare di avvicinarsi al forte. Allo stesso tempo, la riserva di munizioni a disposizione degli artiglieri si stava già riducendo drasticamente. Anderson fu costretto a limitare a sei il numero di cannoni impiegati, riducendo ulteriormente la già limitata efficacia della sua risposta.

Dopo il tramonto, forti acquazzoni hanno investito il porto di Charleston, fornendo tregua ai difensori di Fort Sumter riducendo il rischio di incendi. I Confederati hanno ridotto la velocità dei loro bombardamenti a quattro colpi l'ora, mentre i cannoni dell'Unione sono caduti quasi completamente. La fanteria meridionale, nel frattempo, ha sofferto stoicamente gli effetti della pioggia in attesa di unatterraggionemico che non sarebbe mai arrivato. Secondo Beauregard, questi soldati si tenevano occupati a guardare il bombardamento del forte, tifando in modo molto "sportivo" i difensori ogni volta che i loro cannoni suonavano mentre biasimavano gli equipaggi della flotta per la loro incapacità di intervenire.

Conclusione a Charleston

Il bombardamento è ripreso all'alba del 13 aprile, questa volta conpiù intensità : Di fronte alla presenza della flotta federale, Beauregard voleva metterla fine, anche se il tempo giocava a suo favore. La violenza del fuoco confederato - ormai quasi sistematicamente portato a proiettili rossi - non tardò a far sentire i suoi effetti. Un ingegnere civile è rimasto ferito nel cortile del forte, e quattro artiglieri sono stati leggermente colpiti da un colpo che ha colpito la porta della loro casamatta.

È stato, tuttavia, a livello materiale che la situazione è diventata preoccupante. Con i loro tetti leggermente più alti dei muri perimetrali, gli accantoni erano particolarmente esposti e intorno alle 9 del mattino un proiettile meridionale ha dato fuoco agli alloggi degli ufficiali. Per combattere questa novitàfuoco, sarebbe stato necessario salire in barbette, cosa impossibile sotto il fuoco nemico. Aiutato da un forte vento, l'incendio si propagò rapidamente alle altre baracche, nonostante gli sforzi del presidio per impedirne la propagazione ai piani inferiori. Dopo tre ore, tutti gli alloggi erano in fiamme.

L'incendio ha avuto conseguenze disastrose per le scorte di munizioni dei difensori. Man mano che avanzavano, le fiamme si avvicinarono pericolosamente alla polveriera principale del forte, costringendo i difensori a chiudere la porta e sigillarla con sacchi di sabbia. Alcune dozzine di barili di polvere erano state rimosse in precedenza, ma la maggior parte dovette essere gettata in mare quando il fuoco minacciò la stanza in cui erano stati spostati. A mezzogiorno, la velocità di fuoco del nord si era ridotta auno scatto ogni dieci minuti, mentre una delle riserve di autobus è stata a sua volta danneggiata dall'incendio ed è esplosa.

Frammenti e tizzoni, sparsi dal vento e dalle raffiche, stavano trasformando Fort Sumter in un inferno. Verso le 13 l'asta della bandiera, già colpita più volte, è stata abbattuta. Credendo nella resa, i Confederati sospesero immediatamente il bombardamento, per poi riprenderlo pochi minuti dopo quando la bandiera dell'Unione fu nuovamente issata su un palo improvvisato. Nonostante questa spavalderia estrema, era chiaro agli attaccanti, visto il fumo denso che veniva emesso e il ritmo lento della sua rappresaglia, chela situazione a Fort Sumter adesso era disperata.

Le général Beauregard détacha donc un autre de ses aides de camp, l’ancien sénateur du Texas Louis Wigfall, et lui ordonna d’aller renouveler sa demande de reddition. Une fois transporté à Sumter en barque, Wigfall assura à Anderson que la capitulation du fort serait acceptée quelles que soient les conditions qu’il demanderait. Le major nordiste accepta donc, aux conditions déjà proposées par Beauregard dans son ultimatum du 11 avril : évacuation du fort par sa garnison avec armes et bagages, autorisation de tirer un salut au drapeau de cent coups de canon avant de quitter le fort et transport vers un port nordiste. Peu après 14 heures, le drapeau blanc de fortune que Wigfall avait amené avec lui fut hissé. La bataille du fort Sumter était terminée.

En dépit de sa violence (plus de 3.000 projectiles avaient été tirés), cet engagement aux accents surréalistes n’avait fait qu’une poignée de blessés légers. L’ironie voulut que ce fût seulement après la fin du combat que la guerre de sécession fit ses premiers morts. Le salut au drapeau demandé par Anderson fut exécuté l’après-midi même, dans des conditions précaires – de fait, le fort était toujours plus ou moins en feu et les divers incendies ne seraient complètement maîtrisés que plusieurs jours après. Des brandons portés par le vent provoquèrent l’explosion prématurée d’une gargousse pendant qu’on rechargeait le canon. La détonation se propagea aux charges entreposées à proximité, tuant un artilleur nordiste et en blessant cinq autres, dont un mortellement.

Le premier tué de la guerre de Sécession, le soldat Daniel Hough, fut enterré le lendemain par les Confédérés dans la cour du fort, avec les honneurs militaires. Ses camarades, pendant ce temps, furent transférés du navire où ils avaient passé la nuit vers un autre qui les ramena à New York. Ils y furent accueillis en héros, le 17 avril. Des années plus tard, Doubleday se rappellerait encore : « Quand nous achetions quoi que ce fût, les marchands refusaient généralement d’être payés. » Au Nord comme au Sud,la guerre civile avait débuté dans la liesse.

Avec le bombardement et la capitulation du fort Sumter, la crise de la Sécession prenait fin – la guerre de Sécession, elle, commençait. Les circonstances de ce premier combat ne laissaient guère présager les atrocités de la guerre à venir : une reddition avec les honneurs de la guerre, digne de la « guerre réglée » des siècles passés ; des combats n’ayant fait que quelques blessés, menés par des officiers soucieux de limiter les pertes humaines ; et si deux morts il y eut, ce fut juste par… accident. Si les conséquences à long terme étaient encore bien floues pour les contemporains, les résultats immédiats de l’engagement étaient faciles à anticiper.

Réaction en chaîne

L’acte de guerre que représentait le bombardement du fort Sumter ne laissait guère le choix au président Lincoln. L’armée fédérale avait été attaquée, la riposte ne pouvait donc qu’être militaire. Comme ses prérogatives en matière de défense l’y autorisaient, il décréta la formation, le 15 avril, d’une armée de volontaires pour réduire la rébellion. Ces forces devaient être fournies par les États de l’Union, suivant des quotas déterminés. En tout, elles devaient être composées de 75.000 hommes répartis en 94 régiments. Ce service armé était limité à 90 jours, durée naïvement jugée suffisante pour mener le conflit à son terme.

La participation de chaque État avait été calculée afin de solliciter aussi peu que possible les huit États esclavagistes qui n’avaient pas quitté l’Union, dans l’espoir de ne pas les pousser dans le camp sudiste. Cette stratégie échoua : hormis le minuscule Delaware, qui n’avait qu’un seul régiment à fournir et ne comptait que quelques centaines de propriétaires d’esclaves, tous les autres refusèrent violemment de prendre les armes contre leurs concitoyens.

La Virginie fut la première à montrer l’exemple. Dès le 17 avril, elle vota la sécession. Son gouverneur John Letcher avait beaucoup œuvré pour dissuader les États du Haut Sud de faire sécession, mais il estimait illégal le recours à la force contre les États Confédérés et se trouvait bien décidé à faire respecter la souveraineté de son État. Il mobilisa la milice virginienne et lui fit occuper les arsenaux fédéraux de Harper’s Ferry et Norfolk. En signe de reconnaissance pour ce geste, le gouvernement confédéré décida, le 6 mai, de s’installer à Richmond, capitale de la Virginie, à 160 kilomètres seulement de Washington.

La réaction virginienne poussa les autres États esclavagistes à faire de même. L’Arkansas fit sécession le 6 mai, et la Caroline du Nord le 20. Le Tennessee était divisé, l’est de l’État, montagneux et pratiquement dépourvu d’esclaves, étant fortement attaché à l’Union. Son gouverneur Isham Harris contourna le problème en signant une alliance militaire avec la Confédération, avant qu’un référendum populaire ne tranche en faveur de la sécession, qui devint effective le 8 juin.

Le dilemme des États-frontière

La situation fut plus confuse dans les autres États. Celle du Maryland était particulièrement cruciale : l’État, de par sa position géographique, isolait la capitale fédérale Washington du reste du territoire nordiste. La sécession y était très populaire, en particulier à Baltimore, la plus grande ville de l’État. Le gouverneur Thomas Hicks s’efforça dans un premier temps d’en préserver la neutralité, mais ses demandes répétées pour empêcher les troupes fédérales de transiter par son territoire poussèrent le gouvernement nordiste à faire occuper militairement le Maryland, courant mai. L’instauration de la loi martiale empêcha la législature de l’État de voter la sécession.

Sous l’égide de son gouverneur Beriah Magoffin, le Kentucky opta pour une stricte neutralité et mobilisa sa milice pour la faire respecter. Profondément sudiste, Magoffin répondit à l’appel de Lincoln du 15 avril « Je n’enverrai ni un homme, ni un dollar pour contribuer à l’infâme dessein de soumettre mes frères du Sud ". La neutralité du Kentucky fut assez rapidement violée, d’abord par l’établissement d’un camp d’entraînement nordiste aux premiers jours de l’été, puis par l’occupation de la ville de Columbus par les Sudistes le 4 septembre. Ce dernier élément poussa la législature de l’État à se ranger dans le camp de l’Union, ce que Magoffin ne put empêcher.

Le Missouri, enfin, connut une situation similaire, avec un gouverneur favorable à la sécession (Claiborne Jackson) et une législature qui y était plutôt hostile. Néanmoins, la population y était très divisée sur la question, et la proximité, tant dans le temps que dans l’espace, des troubles du « Kansas sanglant » (la controverse, teintée de violence, qui avait entouré le statut de l’esclavage dans le futur État du Kansas) y avait exacerbé les tensions.
Celles-ci débouchèrent sur une véritable guerre civile à l’intérieur même de l’État après qu’un imbroglio autour de l’arsenal fédéral de St-Louis eût amené les troupes fédérales à arrêter des miliciens missouriens. L’émeute qui s’ensuivit poussa le gouverneur Jackson à se rapprocher de la Confédération, et les forces nordistes à envahir l’État. Chassé manu militari de la capitale, Jefferson City, Jackson appela les troupes sudistes à l’aide, tandis que les unionistes du Missouri le rangèrent formellement dans le camp nordiste.

Ces deux derniers États rejoignirent pourtant la Confédération, par le biais de législatures « croupion », constituées de délégués sécessionnistes en exil. Le Missouri fit ainsi « sécession » le 31 octobre 1861 et le Kentucky le 20 novembre. Aucunes de ces législatures dissidentes n’exerça jamais de contrôle significatif sur le territoire de leurs États, et bien que la Confédération les considérât officiellement comme ses membres (d’où le fait que le drapeau sudiste comptain fine 13 étoiles), leurs sécessions respectives ne furent jamais tenues pour valides – les délégués sécessionnistes étant initialement minoritaires dans les deux cas.

Funeste enthousiasme

Si la réaction des États esclavagistes, avec la sécession de quatre d’entre eux et l’attitude ambiguë de trois autres, donna quelques nuits de cauchemars à Lincoln, celle des États libres dut fortement le soulager. L’agression sudiste contre le fort Sumter avait ressoudé derrière lui ce qui restait de l’Union, et le président et son cabinet furent habiles à exploiter cette situation inespérée.

Le major (et bientôt brigadier-général) Anderson et ses officiers furent largement mis à contribution dans des meetings destinés à exciter l’ardeur patriotique des foules et à susciter le volontariat chez les hommes en âge de porter les armes. De telles réunions servirent aussi à lever des fonds, en vendant aux enchères le drapeau, passablement déchiquetés par les obus sudistes, du fort Sumter. Il était bien sûr entendu que l’acheteur, en bon patriote, se devait de redonner aussitôt son bien à peine acquis au gouvernement, afin que la précieuse relique puisse être revendue dans une autre ville.

Le recrutement des volontaires dépassa toutes les espérances. Il y avait tout simplement trop d’engagés. La Pennsylvanie, qui devait fournir initialement 16 régiments, vit rapidement son quota ramené à 14 par Cameron, mais en envoya pratiquement le double. Le gouverneur de l’Ohio, William Dennison, qui devait fournir 13 régiments, annonça rapidement que compte tenu du nombre de volontaires, il ne saurait en armer moins de 20. Même le plus petit État de l’Union, le Rhode Island, recruta quatre régiments au lieu d’un seul.

L’enthousiasme pour la « suppression de la rébellion » ne se limita pas à cela. Non sollicité de par son statut particulier, le District de Columbia (le minuscule territoire, administré directement par le gouvernement fédéral, qui abrite Washington) recruta six régiments de volontaires. Quant au Kansas, récemment intégré à l’Union et encore largement sous-peuplé, il parvint néanmoins à mettre sur pied un petit régiment de 650 hommes. Enfin, en dépit de la neutralité de leur État, plus de 10.000 Missouriens constituèrent des unités de volontaires de leur propre chef.

Tant et si bien qu’en tout, malgré la sécession ou la neutralité de sept États, ce premier effort de recrutement nordiste porta les effectifs de l’armée des volontaires à près de 92.000 hommes. C’était théoriquement assez pour combattre les armées rebelles : les Confédérés avaient mis sur pied une force comptant théoriquement 100.000 hommes, mais beaucoup étaient dispersés à travers tout le territoire sudiste. Toutefois, c’étaient là des chiffres impressionnants sur le papier. Dans les faits, il faudrait plusieurs semaines pour en faire un semblant d’armées organisées, d’une valeur militaire encore douteuse.
Au final, les deux camps bénéficièrent à court terme de la bataille du fort Sumter. Le Nord, scandalisé par l’attaque sudiste, avait fait corps derrière un gouvernement qui, jusque-là, était loin de faire l’unanimité, même si cet enthousiasme n’allait pas tarder à s’émousser. La Confédération, pour sa part, y avait gagné quatre États et reculé ses frontières de plusieurs centaines de kilomètres vers le nord, une profondeur stratégique qui retarderait d’autant l’invasion nordiste.

Toutefois, à long terme, ce fut bien le Sud qui fut perdant, et l’avertissement lancé par Robert Toombs à Jefferson Davis au moment de prendre la décision d’attaquer le fort Sumter allait s’avérer pétri de clairvoyance. Au printemps 1861, l’issue du conflit était cependant loin d’être évidente. La lutte pour les États-frontière, qui allait occuper l’essentiel des mois à venir, serait à ce titre décisive.

La situation en juin 1861. Marron : États ayant fait sécession avant le début de la guerre. Rouge : États ayant fait sécession après l'appel aux volontaires du 15 avril 1861. Jaune : États "neutres", ayant refusé d'envoyer des troupes au gouvernement fédéral mais sans faire sécession. Bleu : États restés fidèles à l'Union.


Video: Fort Sumter (Potrebbe 2021).