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La battaglia di Antietam, 17 settembre 1862


Mercoledì 17 settembre 1862 inizia nella relativa tranquillità di una notte nebbiosa. Per chi ha già combattuto la sera prima, però, non è facile. Gli uomini di Truman Seymour, come i loro avversari, bivaccarono dove stavano combattendo quando l'oscurità li sorprese, nei boschi orientali. Il cambio dei soldati di Hood in quelli di Lawton non ha cambiato le cose.

In effetti, le sentinelle su entrambi i lati sono così vicine l'una all'altra che possono essere sentite sussurrare nell'oscurità - con gli ufficiali che ovviamente vietano qualsiasi fuoco. Intorno alle 3 del mattino, i colpi sparati dai picchetti arrabbiati sono degenerati in gravi scontri. Cresciuti da un sonno precario in mezzo a un sottobosco umido, i soldati di entrambi i lati sparano alla cieca, aggiustando il fuoco come meglio possono mentre si guidano sui fulmini che esplodono dai fucili nemici. La futile natura dello scambio alla fine prevale e una parvenza di calma ritorna nell'East Wood. L'arredamento così tramontato, il sole potrebbe sorgeredodici ore di carneficina.

La giornata inizia

Alle 5:30 del mattino c'era sufficiente chiarezza perentra in azione l'artiglieria federale. Puntando a tutti i bersagli aperti dal suo dominio, travolge le brigate e le batterie confederate da Poffenberger Hill, mentre i potenti cannoni Parrott da 20 libbre in ferro battuto - almeno tre batterie - schierati sulla sponda orientale del gli Antietam prendono di fila le posizioni meridionali. In pochi minuti i cannoni confederati risposero. Stuart schiera la sua artiglieria a cavallo, seguita da altre batterie, su Nicodemus Hill, mentre l'infaticabile Stephen D. Lee ingaggia il suo battaglione dalle alture immediatamente a nord di Sharpsburg. I loro cannoni cercano di sfidare quelli dei loro avversari, ma i Federali sono superiori in numero, qualità e potenza di fuoco, così che i cannonieri del sud soffriranno molto da questo duello.

Anche la fanteria del Nord, che presto entrò nell'arena, fu presa di mira. Entrambe le parti dispiegano batterie aggiuntive per fornire supporto avanzato alla loro fanteria, riempiendo l'aria con il ronzio di spari d'uva e il fischio di palle di cannone. Almeno i difensori del sud hanno la possibilità di sdraiarsi sotto questo diluvio, almeno finché non vengono attaccati direttamente. Infatti la configurazione del campo di battaglia e le posizioni dell'artiglieria sono tali che i cannoni dei due belligeranti sono posti in modo tale da travolgersi a vicenda con i loro bersagli.fuoco incrociato : Federali del nord e dell'est, confederati dell'ovest e del sud. In questa sinfonia omicida, ogni strumento suona la propria partitura: i cannoni in ferro battuto, più precisi e con portata maggiorata, cercano di zittire le batterie nemiche, mentre i pezzi di bronzo vomitano i loro proiettili sulla fanteria. Anni dopo, S.D. Lee ricorderà quel concerto brutale come "l'inferno dell'artiglieria ».

A poche miglia di distanza, a Shepherdstown, anche Mary Mitchell avrebbe impresso nella sua memoria questo rombo ininterrotto di tuono. La cittadina, situata sulla sponda virginiana del Potomac, non lontano dal guado Boteler, si era già trasformata in un ospedale improvvisato il giorno dopo la battaglia della Montagna Sud. Infermiera improvvisata come il resto dei suoi vicini, anche questa residente in città metterà i suoi ricordi sulla carta. Di questa cannonata scriverà: "Ma nel profondo del nostro cuore non potevamo credere che qualcosa di umano fosse sfuggito a questo terribile incendio ". Dopo poche ore, Shepherdstown sarà sopraffattouna marea di feriti senza comunanza con il precedente. Le scene di confusione che accompagnano sempre le grandi battaglie nelle retrovie degli eserciti, sconfitti o meno, avranno un impatto duraturo su Mary Mitchell: "Una sensazione pervasiva di angoscia, sogni, pietà e - temo - odio, questi sono i miei ricordi di Antietam. »

Non appena le batterie del nord hanno aperto il fuoco,la fanteria blu marciava. Il piano di Hooker prevede un'avanzata verso sud, su un fronte stretto, con la divisione di Doubleday a destra, la divisione di Ricketts a sinistra e quella di Meade in riserva - a parte la brigata Seymour, già pericolosamente vicina al nemico, come noi la vista. Delle quattro unità Doubleday, la Iron Brigade di John Gibbon guiderà l'assalto, mentre Marsena Patrick e Walter Phelps saranno immediatamente dietro, rispettivamente a destra e sinistra di Gibbon. Quanto a William Hofmann, la sua brigata sarà trattenuta per coprire le batterie installate intorno alla fattoria J. Poffenberger, ei suoi reggimenti non saranno impegnati. Ricketts, che ha solo tre brigate, ha adottato una disposizione simile: George Hartsuff come punta di diamante, supportato da Abram Duryée alla sua destra e William Christian alla sua sinistra. Il suo primo obiettivo sarà unirsi a Seymour, in una posizione avanzata all'estrema sinistra della Ier Corpo.

Il mais del signor Miller

I primi nordisti ad affrontare le loro controparti sono ovviamente quelli che hanno dormito di più: gli uomini di Truman Seymour. Dawn li vede immediatamente rinnovare il confronto che era stato interrotto in modo incompleto dalla notte. Rapidamente, gli schermagliatori del nord ebbero il sopravvento e cacciarono i Confederati dai boschi orientali. Al raggiungimento del limite, i Federali si trovano a confrontarsi con la brigata comandata da James Walker. Questa si trova in una situazione delicata, perché l'artiglieria nemica fa il suo diritto in successione, e la brigata Seymour beneficia quasi interamente della copertura fornita dalla vegetazione - mentre gli uomini di James Walker sono schierati in mezzo a un campo arato. Tuttavia, il reggimento più a destra di Seymour è allo scoperto, e James Walker manovra tre dei suoi reggimenti perconcentrare il loro fuoco su questo punto vulnerabile.

Allo stesso tempo, la divisione Doubleday si sta schierando in linea di battaglia nel North Wood e avanza a sud, lungo la strada a pedaggio di Hagerstown e immediatamente ad est di essa. Sotto il fuoco dell'artiglieria meridionale, i soldati di Gibbon attraversano i vasti appezzamenti della Miller Farm: un campo arato, un frutteto adiacente agli stessi edifici della fattoria, poi una valle da cui sorge un campo di trifoglio. Nebbiosa, l'alba dissipa rapidamente l'umidità per lasciare il posto a una giornata luminosa nonostante qualche nuvolosità. Hooker, che segue da vicino l'andamento del suo corpo, lo notail il sole basso si riflette nelle baionette i meridionali nascosti nel campo di grano Miller oltre il campo di trifoglio - presumibilmente gli schermagliatori che Marcellus Douglass aveva schierato davanti alla sua brigata. Il mais è praticamente all'altezza del petto, fornendo un'ottima copertura visiva, ma la lunghezza delle baionette lascia intravedere chi le indossa.

Il campo di grano Miller è un'area rettangolare abbastanza ampia: 400 metri di larghezza per 230 metri di profondità, o circa dieci ettari circondati da recinzioni di tronchi. È lontano dall'unico campo di grano vicino a Sharpsburg - ce ne sono a dozzine - ma i pesanti combattimenti del mattino presto si concentrerebbero sul suo possesso, trasformandolo in uno dei luoghi iconici della battaglia, conCorsia insanguinata e Burnside Bridge. Quando si tratta di Antietam, "il campo di grano Si riferisce quasi universalmente a quello di D.R. Miller, mentre i rapporti degli ufficiali sulla battaglia ne menzionano almeno un'altra mezza dozzina. La feroce lotta che si sarebbe svolta lì, tuttavia, avrebbe completamente eclissato gli altri nella memoria collettiva e, nel processo, ne avrebbe fatto quello che era probabilmente lo spazio più contestato della guerra.

Battaglia di Antietam, 17 settembre 1862, 5:30 - 6:00: l'attacco iniziale alla Ier Corpo del nord.

1. L'artiglieria federale apre il fuoco dal colle Poffenberger e dalla sponda orientale dell'Antietam.

2. I cannoni meridionali, posizionati sulla collina di Nicodemus e intorno alla chiesa Dunker, si posizionano e attaccano la fanteria settentrionale che avanza.

3. Seymour respinge i picchetti meridionali nell'East Wood e attacca James Walker.

4. Hooker cancella il bordo settentrionale del campo di grano Miller con due batterie in avanti.

5. Gibbon entra in campo e affronta Douglass.

6. Minacciato alla sua destra, ha superato la sua seconda linea dall'altra parte della strada da Hagerstown.

7. Con Gibbon ancora in pericolo di essere fiancheggiato, Doubleday invia la brigata di Patrick a coprire la sua destra.

8. Preso sotto il fuoco incrociato dell'artiglieria meridionale, le brigate di Hartsuff e cristiane si arrestano. Ricketts invia Duryée in avanti per ritrasmetterli.

Allo stesso tempo, Early viene inviato a sostenere Stuart su Nicodemus Hill, mentre Lawton guida la Hays Brigade per rafforzare il resto della sua divisione.

Alla vista delle baionette che luccicano sopra le trame di grano, Hooker non esita a usare grandi mezzi. Trattenendo momentaneamente la sua fanteria, avanzadue batterie che aprono il fuoco a distanza ravvicinata. Il risultato, descritto dallo stesso Hooker, non si è fatto attendere: "In meno tempo di quanto ci vuole per scriverlo, ogni pianta di mais nella maggior parte della parte settentrionale del campo è stata tagliata ordinatamente come se fosse stata con un coltello, e gli uccisi giacevano in linee precise. dove erano in fila un momento prima. Non mi è mai stata data l'opportunità di osservare un campo di battaglia così terribile e sanguinoso. La Brigata Gibbon, avanzando su due file, può entrare a Miller Field incontrastata ... temporaneamente. Altri meridionali presero rapidamente il suo fianco destro, ancorato sulla strada a pedaggio, e Gibbon preferì inviare la sua seconda linea attraverso quella strada per coprire la sua destra.

Gli uomini di Douglass, appoggiati alla recinzione meridionale del campo, aprirono il fuoco su un avversario che vedevano a malapena, ma la loro artiglieria, avendo il vantaggio dell'altezza, bombardò senza sosta. La sinistra di Gibbon, formata dal 2th e 6th reggimenti del Wisconsin, è fortemente rallentato come il suo destro, con il 7th Wisconsin e 19th Indiana, continua a muoverti. Non andrà molto oltre, trovandosi rapidamente di fronte alla prima linea della divisione di J.R. Jones: le brigate di Andrew Grigsby e John Penn, che resistono con forza. Con Gibbon ancora in pericolo di essere fiancheggiato, Doubleday invia Patrick per estendere la sua linea e impadronirsi del West Wood, su cui si appoggia il nemico. I meridionali, all'inizio, resistettero, ma subirono pesanti perdite.Gli ufficiali non vengono risparmiati : Penn, poi il suo successore A.C. Page sono feriti, mentre lo stesso J.R. Jones è stordito quando un proiettile nordico esplode un po 'troppo vicino alla sua testa. Fu immediatamente evacuato e William Starke gli succedette a capo della sua divisione.

Terrori mattutini

Un po 'più a sinistra, le cose vanno male per i soldati di James Ricketts. Il generale Hartsuff è stato colpito alla coscia all'inizio dell'azione cercando di condurre una ricognizione, e la conseguente confusione ha portato la sua brigata a fermarsi. Le due unità che lo seguono non stanno meglio. Sono sopraffatti dall'inferno dell'artiglieria confederata ei nervi di più di uno si lasciano andare. La brigata Seymour, e in particolare la 6th reggimento diRiserve della Pennsylvania che ha dovuto sostenere il fuoco di tre reggimenti meridionali da solo, ha cominciato a soffrire della situazione. In queste condizioni, qualsiasi opportunità è buona per allontanarsi dalla zona di combattimento. Il suo capo, il colonnello William Sinclair, avrebbe così annotato nel suo rapporto: "[...]il reggimento era notevolmente ridotto di numero a causa degli uomini che conducevano i feriti nelle retrovie senza i miei ordini. »

Sotto un tale diluvio di proiettili, le strisce dell'ufficiale non immunizzano ulteriormente contro la paura. Il colonnello Joseph Fisher, del 5th reggimento della stessa brigata, fa notare che "Il capitano Collins della compagnia K vede la sua salute peggiorare con uno strano destino mentre praticamente tutte le battaglie si avvicinano, e mi dispiace dire che nel nostro ultimo combattimento, da cui dipendeva così, il capitano ha fallito. non viene mostrato e che ora è assente senza il dovuto permesso. Anche se Seymour avrebbe un disperato bisogno di supporto, è lento ad arrivare. A capo della sua brigata, anche il colonnello Christian cedette al panico: smontò e, abbandonando i suoi uomini, fuggì terrorizzato nelle retrovie. Convocato dal suo superiore la sera stessa, fu costretto a dimettersi per evitare una corte marziale. La sua sanità mentale non si sarebbe mai ripresa dalla sua esperienza ad Antietam e dall'umiliazione che ne seguì, e morì internato nel 1887. Tuttavia, anche loro furono privati ​​dei leader,i suoi soldati a loro volta si fermano.

C'è però urgenza per i nordisti, perché la situazione di Ricketts lascia un notevole divario tra Gibbon e Seymour. Ricketts sta dunque avanzando la sua unica brigata ancora subito disponibile, quella di Duryée, che va in prima linea. Alla fine progredisce verso sud, con la sua ala destra nel campo di grano e la sua ala sinistra nel bosco orientale. Duryée è colpito dalo spettacolo della desolazione che accompagna la sua progressione: "I morti lasciati dal nemico sul campo erano quasi allineati come in parata ", Scrisse. Allo stesso tempo, Walter Phelps ha iniziato a sostenere Gibbon, la cui sinistra è sopraffatta dalla brigata Douglass e pericolosamente esposta. Phelps, che è solo una ventina di metri dietro, può intervenire molto rapidamente. Ben presto la pressione dei Federali iniziò a farsi troppa per la brigata Douglass, che iniziò a ritirarsi. Il suo leader viene ucciso mentre cerca di radunarlo. I meridionali, invece, si sono ripresi velocemente con l'arrivo dei rinforzi.

Battaglia di Antietam, 17 settembre 1862, 6:00 - 6:30: il contrattacco delle Louisiana Tigers (brigata Hays).

1. James Walker concentra il fuoco di tre dei suoi reggimenti contro i 6th Riserve della Pennsylvania, il reggimento più esposto della Brigata Seymour.

2. Attaccato dall'ala sinistra di Gibbon sostenuta da Phelps, Douglass viene ucciso e la sua brigata si ritira.

3. Hays risponde e respinge Duryée, portando con sé gli uomini di Douglass.

4. Il 6th Riserve della Pennsylvaniacrepe, trascinando con sé il resto della squadra Seymour.

5. Anche James Walker, vedendo Hays avanzare alla sua sinistra, avanza.

6. Assaltato dalla brigata di Phelps e Hartsuff, e accolto da raffiche di mitragliatrice da una batteria settentrionale avanzata, Hays deve ritirarsi.

7. La Brigata Douglass viene trascinata nella ritirata dai soldati di Hays.

All'alba, infatti, Lawton anticipò un attacco alla sua divisione e richiamò le sue altre due brigate. Jackson ha trattenuto Jubal Early per inviarlo a supporto delle batterie che Stuart aveva schierato su Nicodemus Hill, ma ora quello di Harry Hays è al lavoro.Tigri della Louisiana, perché è quello che è, schierati a destra della Brigata Douglass e le due unità lanciano un vigoroso contrattacco. Questo perde rapidamente coordinazione, perché Lawton è gravemente ferito, ma gli uomini di Douglass attaccano comunque la Brigata di Ferro mentre i Louisiani si tuffano nel campo di grano, costringendo gli uomini di Duryée a ritirarsi e minacciando una delle batterie avanzate di Hooker a nord del campo. I cannonieri devono anche abbandonare temporaneamente le loro armi. Più o meno contemporaneamente, l'ala destra sopraffatta di Seymour si spezza e si ritira, trascinando con sé il resto della brigata. Vedendo l'arrivo di Hays, anche James Walker decide di andare avanti ed entrare nell'East Wood.

La situazione dei nordici è tanto più critica poiché anche Ricketts viene ferito quando il suo cavallo viene ucciso sotto di lui. Non è gravemente colpito ma è temporaneamente indisponibile, il che rende difficile coordinare le sue riserve. Tuttavia, gli uomini di Hartsuff, ora comandati da Richard Coulter, arrivano a sostegno della malconcia Duryée, affrontando i Louisianans, mentre Walter Phelps ingaggia massicciamente il resto della sua brigata alla loro sinistra. Questo fuoco incrociato, sommato al colpo d'uva vomitato con doppi colpi da un'altra batteria, costringe Hays a ritirarsi frettolosamente, trascinando con lo stesso movimento ciò che resta della brigata Douglass. I meridionali trovano rifugio nei boschi occidentali e oltre, ed entrambe le brigate sono fuori combattimento per il resto della giornata. Gettati alle calcagna, i federali rioccupano il campo di Miller, che passa di manoper la terza volta in meno di un'ora.

Nel frattempo, a East Wood, la brigata di Truman Seymour è strettamente schiacciata da quella di James Walker. Con la catena di comando del nord disorganizzata, Seymour non ricevette alcun sostegno, ma Ricketts gli fornì i reggimenti della Brigata Cristiana, che intervenne e coprì la sua ritirata. Il loro arrivo inaspettato, combinato con la ritirata di Hays, costringe James Walker a ritirare la sua brigata nella posizione di partenza, in un ordine che lo stesso ufficiale del sud qualificherà "accettabile ».

Lì, ha resistito per un po 'ai Federali, ma ha iniziato a rimanere senza munizioni.Raccogliendo cartucce dai morti e dai feriti permette che il combattimento si prolunghi per qualche minuto, ma James Walker è presto costretto a ritirarsi nuovamente nel tentativo di trovare munizioni per i suoi uomini. Coperto dalla Ripley's Brigade, che detiene la sinistra della D.H. Hill's Division, questo movimento è difficilmente ostacolato dai nordisti, che rimangono cautamente ai margini di East Wood. Ferito all'inizio dell'azione, James Walker è stato evacuato.

Sulla strada per Hagerstown

Il ritiro delle tre brigate della divisione di Lawton, che ha lasciato più della metà delle loro forze nella vicenda, consente alla sinistra di Gibbon, ancora seguita da vicino da Phelps, di andare a sostenere la sua destra contro la prima linea della divisione JR Jones. Anche Gibbon si è schieratouna batteria di artiglieria in una posizione molto avanzata, in una posizione leggermente rialzata appena a sud della Miller Farm, un sito con un fienile e diversi fienili. Questa unità - Società B di 4th reggimento di artiglieria - era quello comandato da Gibbon prima della guerra nell'esercito regolare. Ora, agli ordini del Capitano Campbell, scatena un fuoco sulle posizioni meridionali che, unito a quello che prende il diritto di fila dal campo di grano, costringe infine le brigate Grigsby e Penn a ripiegare verso il West Wood.

Allo stesso tempo, i cannonieri Stuart, che hanno continuato a confrontarsi con le loro controparti federali, hanno visto aumentare le loro perdite in uomini e cavalli. Impegnato a dirigere il fuoco dalle sue batterie, il comandante della cavalleria confederata osservò comunque la ritirata della fanteria meridionale lungo la Hagerstown Road. Se i federali continuano ad avanzare e ad avanzare nel bosco occidentale, lui stesso rischia di essere tagliato fuori dal resto dell'esercito, con solo la sua cavalleria e la prima brigata a proteggere le sue armi. Perciò,decide intorno alle 6:30 di tornare a sud, su un altro colle, più facile da difendere, e anche più lontano dai cannoni settentrionali della fattoria J. Poffenberger. Probabilmente fu questo movimento, osservato da Marsena Patrick, che spinse Hooker a ordinarle di staccare uno dei suoi reggimenti il ​​23th New York, per proteggere il fianco destro della I.er Corpo. Gibbon non avendo riserve lui stesso, Patrick deve mandargli anche gli 80th New York a diretto sostegno della batteria Campbell, tanto che la brigata Patrick fu ridotta a due reggimenti, i 21th e 35th New York.

Battaglia di Antietam (17 settembre 1862), dalle 6.30 alle 6.45.

1. Ora comandata da Truman Seymour, la brigata cristiana interviene per coprire il ritiro della brigata Seymour.

2. Isolato dal ritiro di Hays, James Walker ricade nella sua posizione iniziale.

3. Iniziando a esaurire le munizioni, James Walker indietreggia di nuovo.

4. L'ala sinistra di Gibbon oscilla a destra per prendere la Penn Brigade di fila.

5. La batteria Campbell si posiziona direttamente di fronte ai meridionali per travolgerli con la mitragliatrice.

6. Temendo di essere sopraffatto, Stuart arretra la sua artiglieria e si appoggia a sud.

7. Interpretando questo movimento come una minaccia alla sua destra, Hooker stacca il 23th New York della Brigata Patrick per affrontarlo.

8. Passando per West Wood, il resto della brigata di Patrick si affianca a quella di Grigsby.

9. Assaltata da tre lati, la prima linea della divisione di J.R. Jones alla fine si ritirò.

Sul lato meridionale, William Starke non rimane passivo. Dopo aver radunato i resti delle brigate Grigsby e Penn, lancia in avanti il ​​resto della divisione di cui è ora responsabile: la sua brigata e quella di Edward Warren. Questanuovo contrattacco del sudsorprende la brigata Gibbon in una posizione delicata. In effetti, la sua ala sinistra si è piegata lungo la Hagerstown Road per fiancheggiare la Southern First Line, ed è ora posizionata obliquamente rispetto alla linea di battaglia principale. Per inciso, i suoi progressi più rapidi hanno creato un divario tra lei e il resto della brigata, che da un lato espone il 6th Wisconsin deve essere fiancheggiato, e d'altra parte lascia la batteria di Campbell esposta agli attacchi diretti del nemico.

Starke non ha mancato di rilevare questo punto debole e ha portato la sua brigata fino a lui, lasciando la Brigata Warren a occuparsi dell'aggancio dell'ala sinistra di Gibbon. I Confederati vengono ad appoggiarsi alle barriere che delimitano la strada a pedaggio, da dove prendono la 2th e 6th Wisconsin di fila. Tuttavia, i federali reagiscono immediatamente. Phelps, che segue ancora da vicino Gibbon, manda il 2th reggimento diTiratori scelti degli Stati Uniti chiudere la breccia che si è aperta al centro della sua brigata. I cecchini in divisa verde pagano un caro prezzo e lamentano pesanti perdite, prendendo tutto il peso della potenza di fuoco della Brigata Starke, mail loro intervento allevia efficacemente i due reggimenti del Wisconsin. Separati solo dalla larghezza della strada, nord e sud si sparano senza pietà a distanza ravvicinata. Gli uomini di Starke non si rendono ancora conto che i tre reggimenti che devono affrontare sono un'unica incudine.

Battaglia di Antietam (17 settembre 1862), 6:45 - 7:00

1. Starke lancia in avanti la sua brigata e quella di E.T.H. Warren mira alla breccia che si è aperta tra le due ali della Brigata Gibbon.

2. Phelps coinvolge il 2th Tiratori scelti degli Stati Unitiper sigillarlo.

3. Inclinando a sinistra, la destra di Gibbon e la brigata di Patrick prendono i meridionali nelle retrovie, facendoli cadere all'indietro.

4. Grigsby riesce a radunare la Stonewall Brigade vicino alla fattoria A. Poffenberger.

Non passò molto tempo prima che il martello apparisse, alla loro sinistra e dietro la schiena, sotto forma dell'ala destra di Gibbon e della Brigata di Patrick. Questa forza di quattro reggimenti travolge i Confederati con un devastante fuoco incrociato, e in un istante la loro posizione diventa insostenibile. Le perdite sono terribili.Starke è trafitto da tre proiettili e morì nel giro di un'ora, e il colonnello Jesse Williams, che gli succedette solo pochi minuti, fu gravemente ferito al petto. Tutti gli ufficiali superiori della brigata furono uccisi o feriti, il meno grave dei quali fu il colonnello Edmund Pendleton, dei 15th Louisiana, leggermente colpito da un proiettile d'uva che gli passa tra le due gambe. Presto gli uomini in grigio devono solo chiamare il piano di salvataggio generale in direzione sud-ovest, per rifugiarsi nel bosco occidentale. Lì, il colonnello Grigsby riesce a radunare la sua unità - la Stonewall Brigade - e unire le forze con Leroy Stafford, che riesce a raggruppare alcuni elementi di quella di Starke.

Texani arrabbiati

Sono ormai le 7 e la situazione dell'intera sinistra confederata appare estremamente critica. A parte la Early Brigade, quella di James Walker e i pochi soldati che Grigsby tiene ancora sotto il suo controllo, le divisioni J.R. Jones e Lawton possono essere considerate praticamente fuori combattimento. A Jackson, che comunica febbrilmente con Lee, Longstreet e Stuart tramite i suoi corrieri - uno dei quali è un ragazzo di dodici anni, che Stuart loderà nel suo rapporto sulla battaglia - ha solo divisione. Cappuccio da lanciare in battaglia. Sapendo che questo potrebbe essere sufficiente solo per un po ', chiede urgentemente rinforzi. Lee, nel frattempo, sa che l'arrivo di McLaws e R.H. Anderson, che hanno attraversato il Potomac, è imminente. Nel frattempo, accetta di farloprendi la brigata di George T. Anderson alla sua destra per inviarlo a nord.

Le due brigate della divisione di Hood, comandate rispettivamente da William Wofford ed Evander Law, sono rimaste finora in relativa sicurezza, a sud di West Wood. Dopo essere stati messi in allerta all'inizio della battaglia, gli uomini di Hood, per lo più texani, hanno ripreso le routine del campo e acceso i fuochi per preparare una colazione attesa con impazienza: l'amministrazione confederata li ha appena consegnati. la loro prima razione in tre giorni e stanno morendo di fame. Sfortunatamente per loro, questo è il momento in cui il crollo degli uomini di Starke rende necessario il loro intervento. I meridionali acconsentono, masono furiosi e determinati a vendicarsi degli Yankees. Verso le 7 del mattino, emergono dai boschi occidentali, urlando selvaggiamente. Alexander Hunter, un soldato in un'altra unità dell'esercito della Virginia del Nord, attribuirà la leggendaria ferocia delGrido ribelle alla ... fame, molto semplicemente.

La divisione di Hood attacca a nord, a est di Hagerstown Road. Wofford è sulla sinistra con ilBrigata del Texas, Diritto diritto. Hood, che sa benissimo che le sue forze non sono abbastanza forti per resistere all'Ioer Corpi del Nord in piena forza, galoppando più a destra per avere l'appoggio della brigata James Walker. Riesce a ottenere l'assistenza di alcuni dei suoi reggimenti, che hanno ancora poche cartucce, e li rinforza prendendo da Wofford il 5th Texas. Chiede anche la collaborazione di Roswell Ripley, ma non andrà avanti. Gli uomini in grigio vengono attaccati violentemente appena escono dal bosco, soprattutto a sinistra dove le linee settentrionali sono più vicine. Appena un'ora e mezza dopo i primi colpi di cannone,i combattimenti non diminuirono di intensità, lontano da esso. Dell'attacco alla sua divisione, Hood scrisse: "Ho poi assistito allo scontro più terribile di tutta la guerra. »

Battaglia di Antietam (17 settembre 1862), 7:00 - 7,15

1. Leroy Stafford riporta i resti della brigata di Starke e si unisce a quella di Grigsby.

2. La divisione di Hood attacca il campo di grano Miller.

3. È sostenuta alla sua destra da James Walker, affiancato da 5th Texas.

4. La brigata di Ripley viene chiamata ma non si muove.

5. Presi dal fianco, l'ala sinistra di Gibbon e la brigata di Phelps vengono respinte da Wofford.

6. Law e James Walker respingono le Brigate Hartsuff (Coulter) e Christian (Seymour), così come la Thompson Battery.

7. Per affrontare la situazione, Hooker fa avanzare il resto della divisione di Meade.

8. L'ala destra di Patrick e Gibbon avanzano a fianco delBrigata del Texasman mano che procede verso nord.

Lo slancio iniziale dei sudisti mise in rotta l'ala sinistra di Gibbon, mentre i texani cadevano sul fianco. Soldati del Wisconsin eTiratori scelti trascina il resto della brigata Phelps nella loro ritirata, aprendo la strada dei Confederati al campo di grano. Da parte loro, Law e James Walker respingono gli uomini di Hartsuff e Christian, che ora hanno quasi completamente sostituito le brigate Duryée e Seymour. I nordici si ritirano praticamente in ordine attraverso Miller Field e East Wood, seguiti da vicino dai loro nemici. Il capitano James Thompson, che comanda una delle batterie del Nord più avanzate, vorrebbe contrastare i loro progressi con i grappoli d'uva, ma alla fine si arrende quando si rende conto che il campo di grano è costellato di feriti del nord che lui rischierebbe di uccidere. Anche lui deve fare un passo indietro; avendo perso ben 23 cavalli in batteria, dovrà farlo in due tempi. I Confederati finisconoraggiungere l'estremità settentrionale del campo di grano e Bois Est, dove i federali stanno cercando di prepararsi con il rinforzo di elementi sparsi delle brigate Duryée e Seymour. Allo stesso tempo, Hooker avanza le sue ultime riserve: le due brigate ancora fresche della divisione di Meade, comandate da Robert Anderson e Albert Magilton.

Alla sinistra di Hood, le cose non vanno così bene per i meridionali. Dopo il successo iniziale, Wofford vide presto che la sinistra della sua brigata rallentava bruscamente. La sua stessa progressione lo ha espostoun contrattacco di fianco guidato dall'ala destra di Gibbon e dalla brigata di Patrick. I suoi uomini hanno subito pesanti perdite. La légion Hampton, une unité de Caroline du Sud attachée à sa brigade, perd tous ses porte-drapeaux les uns après les autres, comme le rapportera son chef le lieutenant-colonel Martin Gary : «Nous avançâmes rapidement sur eux, sous un feu nourri, et n’étions pas allés très loin quand Herod Wilson, de la compagnie F, le porteur du drapeau, fut abattu. Il fut repris par James Esters de la compagnie E, et il fut abattu. Il fut alors pris par C.P. Poppenheim, de la compagnie A, et lui aussi fut abattu. Le major J.H. Dingle, Jr., le récupéra alors, s’écriant "Légion, suivez votre drapeau !" […] Il porta le drapeau jusqu’à la lisière du champ de maïs près de la route à péage sur notre gauche, et, alors qu’il le brandissait courageusement à 50 mètres de l’ennemi et face à trois drapeaux fédéraux, il fut tué. »

L’avance se poursuit

Afin d’y remédier, Wofford prélève sur sa droite le 4ème régiment du Texas pour l’envoyer vers la gauche. La manœuvre parvient à soulager le flanc de la brigade, qui tient sa position. Toutefois, elle a aussi créé une brèche dans la ligne sudiste. Malgré les projectiles qui pleuvent sans cesse dessus, le maïs du champ de D.R. Miller est encore suffisamment haut et dense pour que le 1er Texas perde le contact avec le reste de la brigade. Le régiment continue donc à marcher vers le nord, isolé, tandis que les autres se rabattent vers la gauche en tentant de repousser Gibbon. Les positions se retrouvent ainsi curieusement inversées par rapport à l’engagement précédent : les deux camps se font face de part et d’autre de la route de Hagerstown, mais Wofford se tient là où Gibbon et Phelps se trouvaient précédemment, tandis que Gibbon et Patrick occupent désormais la même position que tenait Starke un peu plus tôt.

Bien qu’étant en difficulté, le chef de la Brigade de Fer ne se démonte pas et engage ses soutiens les plus proches – le 80ème New York et la batterie Campbell. Gibbon en fait redéployer les canons pour faire face à l’avancée ennemie dans le champ de maïs, pointant et servant personnellement une de ses pièces. Lorsque le 18ème Géorgie apparaît de l’autre côté de la route, les artilleurs ouvrent le feu à coups redoublés, fauchant sans distinction hommes et maïs et ouvrant de sanglantes trouées dans les rangs des Géorgiens. Contre toute attente, pourtant, les Sudistes soutiennent ce déluge de plomb et ripostent, abattant les artilleurs à bout portant. En quelques minutes, la batterie Campbell perd 40 hommes et 33 chevaux – l’effectif normal d’une batterie nordiste étant théoriquement de 84 officiers, sous-officiers et soldats. Campbell lui-même est blessé à l’épaule et son cheval est criblé de balles. La riposte sudiste oblige finalement les artilleurs à abandonner leurs pièces, mais l’infanterie bleue continue obstinément à tenir sa position. Elle s’appuie en cela sur un affleurement rocheux, quasiment parallèle à la route et légèrement en retrait de celle-ci.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 7h15 - 7h30.

1. Wofford fait passer le 4ème Texas sur sa gauche pour affronter la brigade Patrick.

2. Le 18ème Géorgie est mitraillé à bout portant par la batterie Campbell, mais réussit à la réduire au silence.

3. La présence inopinée du 1er Texas au nord du champ de maïs oblige la brigade Robert Anderson et une partie de celle de Magilton à reculer.

4. Le 6ème Pennsylvania Reserves tient bon et affronte la brigade Law.

5. Les brigades Hartsuff et Christian contiennent Law et James Walker, puis décrochent à l'approche du XIIème Corps.

De son côté, le 1er Texas a poursuivi sans relâche la brigade Phelps en pleine retraite. Ses hommes ont chargé avec une telle férocité que leur chef, le lieutenant-colonel Philip Work, éprouve les pires difficultés à les tenir. Il ne parvient finalement à les réfréner que lorsqu’ils atteignent la clôture septentrionale du champ de maïs. Là, les Sudistes découvrent les brigades Robert Anderson et Magilton en train d’avancer droit sur eux, à travers le verger Miller et le champ de trèfle, et soutenues par une batterie déployée sur une petite éminence, à portée de fusil. Work, qui ignore où se trouve le reste de la brigade, fait demander des renforts en urgence et, malgré son infériorité numérique flagrante, décide de résister. Contre toute attente, le tir des Texans cueille à froid les Nordistes : Robert Anderson recule, ainsi que l’aile droite de Magilton. 1er Texas pointe alors ses fusils vers la batterie nordiste et commence à lui causer des pertes.

À peine une demi-heure s’est écoulée depuis que Hood a lancé son attaque et cette fois, c’est Hooker qui se retrouve dans une situation critique. De la division Doubleday, sur sa droite, seuls résistent encore les éléments regroupés autour de Gibbon, qui sont les plus avancés. À gauche, les unités de Ricketts et Seymour qui contiennent encore les Sudistes commencent à manquer de munitions. Quant à la division Meade, au centre, elle n’est pas complètement hors de combat mais vient d’être repoussée beaucoup trop rapidement à son goût. Par l’intermédiaire de la station avancée que le corps des transmissions a installée à la ferme Miller, le chef du Ier Corps fait demander par sémaphore des renforts à McClellan. Ce dernier, qui a installé son quartier général sur une colline de la rive est de l’Antietam, suit à la lettre son plan de bataille en ordonnant au IIème Corps de franchir la rivière. L’inconvénient est qu’il ne sera pas à pied d’œuvre avant au moins deux heures… Mais d’autres renforts, eux, sont beaucoup plus proches. Le lieutenant-colonel Work peut d’ailleurs le constater : de nouvelles unités d’infanterie nordistes sont en approche. Leur apparition, d’ailleurs, le dissuade de charger la batterie qui lui faisait face, comme il était en train d’envisager de le faire.

Hooker, en effet, avait déjà demandé des renforts depuis un certain temps. Le XIIème Corps de Joseph Mansfield, qui a campé à un mile en arrière des forces de Hooker, s’est tenu près dès l’aube. La résistance acharnée qu’il a rencontrée a conduit le chef du Ier Corps à largement surestimer les effectifs de l’ennemi, aussi n’a-t-il pas tardé à faire appel à Mansfield. Le XIIème Corps est une unité de valeur très inégale. Formé initialement par les unités qui ont servi dans la vallée de la Shenandoah et en Virginie septentrionale sous les ordres de Banks, il a laissé une partie de ses régiments les plus expérimentés à Washington, tandis que d’autres nouvellement créés sont venus compléter ses rangs. Ainsi, la majorité de ses soldats sont sous l’uniforme depuis quelques semaines tout au plus, et les officiers ne sont guère plus expérimentés. Cinq des régiments du corps d’armée n’ont même suivi aucune espèce d’entraînement, et un autre – le 1er du district de Columbia – est intégralement absent, officiers compris, en raison des désertions ou des maladies.

Bref commandement

Le XIIème Corps, cinq brigades articulées en deux divisions, progresse le long de la route de Smoketown, une artère secondaire en provenance du nord-nord-est qui rejoint la route à péage de Hagerstown à la hauteur de l’église Dunker, après avoir traversé le bois Est. La division d’Alpheus Williams, composée des brigades de Samuel Crawford et George Henry Gordon, ouvre la marche, suivie par la division George Greene et ses trois brigades, respectivement commandées par William Goodrich, Henry Stainrook et Hector Tyndale. Mansfield, qui s’est forgé en quelques jours une réputation de meneur d’hommes parmi la troupe, dirige personnellement son corps d’armée de l’avant. Toutefois, une série d’erreurs de sa part, et la confusion qui en résultera, vont révéler son inexpérience du terrain et celle de ses soldats.

Dès qu’il arrive à proximité des combats, Mansfield ordonne que ses forces soient déployées en ordre de bataille. Quelques instants plus tard, il se ravise : le général nordiste craint en effet que l’inexpérience de ses hommes ne les rende difficiles à contrôler et la formation en ligne de bataille, très étirée, ne facilite pas la transmission des ordres. La nature hachée du terrain qu’il traverse risque de désorganiser ses brigades, particulièrement dans le cas des nouvelles recrues, encore peu habituées à manœuvrer. Il leur fait donc adopter une formation prévue par les manuels, mais assez peu usitée dans les faits, la colonne par compagnie, dans laquelle chaque régiment présente un front d’une compagnie et se trouve donc déployé sur vingt rangs de profondeur au lieu de deux. Ils sont ainsi plus resserrés, ce qui permet aux officiers supérieurs de les encadrer plus facilement.

Malheureusement, la colonne par compagnie offre aussi une meilleure cible à l’artillerie ennemie, qui peut concentrer ses feux sur un front plus réduit, et dont chaque coup au but est assuré de faire plus de victimes. Des hauteurs où ils sont déployés, les canonniers sudistes ne ratent pas l’occasion que leur offre involontairement Mansfield. Dès que le XIIème Corps arrive à portée de tir, ils l’accablent de projectiles, lui infligeant des pertes non négligeables avant même qu’il ne soit effectivement entré dans la bataille. Autre erreur commise par Mansfield : les intervalles qu’il a laissés entre ses différentes unités sont insuffisants. Lorsqu’il leur ordonne, cette fois pour de bon, de passer à la ligne de bataille, régiments et brigades empiètent les uns sur les autres, et une confusion considérable paralyse momentanément le corps d’armée nordiste – le tout sous le feu de l’ennemi.

La troisième erreur de Mansfield lui coûtera plus cher encore. Le général nordiste ignore la position de réelle de l’ennemi. À sa décharge, il était déjà en marche lorsque Hood a déclenché son attaque, et peut difficilement être informé en temps réel de la progression adverse. Aussi est-il très surpris lorsque la brigade Crawford, en pointe, stoppe devant un petit champ de maïs situé juste au nord du bois Est et commence à ouvrir le feu. Craignant que ses soldats ne soient en train de tirer par erreur sur des unités du Ier Corps, Mansfield galope vers le front des troupes. Il lui faut plusieurs minutes pour s’assurer que ce sont bien des Sudistes – en l’occurrence les brigades Law et James Walker – que les soldats de Crawford affrontent. Quelques instants plus tard, il reçoit une balle dans la poitrine, du côté droit, qui lui cause une blessure fatale dont il décèdera le lendemain. C’était son troisième jour seulement à la tête du XIIème Corps. En-dessous de lui, toute la chaîne de commandement remonte d’un cran : Williams prend la tête du corps, Crawford récupère sa division, et la brigade de ce dernier échoit à Joseph Knipe.

Hood est repoussé

La blessure mortelle de Mansfield n’arrange pas les affaires, déjà mal engagées, de son corps d’armée. Pendant que Williams met de l’ordre dans ses lignes et commence à presser timidement l’ennemi qui lui fait face, un aide de camp, envoyé par le général Gibbon pour réclamer le premier renfort qui passera à sa portée, lui demande de l’aide. Williams lui confie aussitôt la brigade Goodrich, qui part vers la droite. La situation de la brigade Crawford n’est guère brillante. Trois régiments de recrues de Pennsylvanie, les 124ème, 125ème et 128èmeéprouvent les pires difficultés à se mettre en ligne. Le premier perd très vite le contact avec les autres et son chef est blessé. Le 128ème n’arrive pas à se déployer correctement alors qu’il est pris sous le feu de l’ennemi, et perd le colonel Croaksdale, tué d’une balle dans la tête, et le lieutenant-colonel Hammersly, blessé de deux balles dans le bras. Knipe vient à son secours avec son propre régiment, le 46ème Pennsylvanie, et suggère au major Wanner, qui commande désormais le 128ème, de l’accompagner dans la charge qu’il s’apprête à lancer : mieux vaut que les recrues aillent de l’avant, fût-ce en désordre, plutôt que de rester immobiles à se faire tuer.

Les deux régiments s’exécutent, mais le reste de la brigade ne leur fournit guère de soutien et le feu de l’ennemi – le 5ème Texas et ce qui reste des forces de James Walker – est trop intense. Les Pennsylvaniens doivent reculer. Pour ne rien arranger, la brigade G.H. Gordon arrive derrière celle de Crawford, et elle n’est guère moins confuse. Alors qu’il reforme ses rangs, le 46ème a la désagréable surprise de se faire tirer dans le dos par le 27ème Indiana, un des régiments de G.H. Gordon. La méprise est rapidement dissipée mais ajoute à la confusion. Williams préfère alors ramener la brigade Crawford en arrière pour qu’elle se mette en ligne correctement. Il va lui falloir un moment, et beaucoup d’efforts, avant que le XIIème Corps ne soit convenablement déployé et prêt à entrer efficacement dans le combat.

Heureusement pour l’Union, George Meade, de son côté, est parvenu à reprendre ses hommes en main. La brigade de Robert Anderson se regroupe rapidement, et marche à nouveau sur la position tenue par le 1er Texas en approchant par sa gauche. Le régiment sudiste est toujours privé de soutien sur ses deux flancs, et la force nordiste qui l’assaille tient une ligne beaucoup plus longue que la sienne. Tant et si bien que les Texans se trouvent bientôt exposés à un tir croisé qui leur cause des pertes effrayantes, et n’ont plus d’autre choix que de retraiter au pas de course à travers le champ de maïs. Ils y laissent leur drapeau : son porteur est abattu au milieu du champ, où le maïs est encore suffisamment dense pour empêcher les autres survivants de s’en apercevoir. Lorsque les Sudistes se regroupent derrière le couvert précaire fourni par une hauteur immédiatement au sud du champ, le lieutenant-colonel Work n’a plus avec lui que 40 hommes. Ils étaient 226 le matin même. Cela représente un taux de pertes supérieur à 80%. Durant tout le reste de la guerre, aucun autre régiment ne perdra une telle proportion de ses effectifs en un seul engagement.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 7h30 - 8h.

1. L'attaque initiale du XIIème Corps s'effectue dans la confusion, Mansfield est mortellement blessé au bout de quelques minutes.

2. Alors que la brigade Crawford cale sous le feu ennemi, le 124ème Pennsylvanie perd le contact avec elle.

3. Le colonel Knipe parvient à rallier le 128ème Pennsylvanie et à le faire charger avec le 46ème New York, sans succès.

4. Le 27ème Indiana (brigade G.H. Gordon) tire dans le dos du 46ème New York, ajoutant à la confusion.

5. La brigade Robert Anderson se regroupe et attaque le 1er Texas, l'obligeant à s'enfuir.

6. Le reste de la brigade Wofford se replie et se rallie au sud du champ de maïs.

7. Gibbon retire le reste de sa brigade et la batterie Campbell sur le bois Nord.

8. Magilton regroupe ses forces et flanque la brigade Law, obligeant le reste des Confédérés à battre en retraite.

La retraite du 1er Texas entraîne rapidement celle du reste de la brigade Wofford, dont les régiments décrochent les uns après les autres pour se regrouper à l’orée du bois Ouest, juste au nord de l’église Dunker. Enfin soulagé de la pression exercée par les Confédérés, Gibbon fait d’abord replier les canons de la batterie Campbell, dont les pertes ont été à ce point élevées qu’une seule de ses trois sections peut être servie efficacement. Puis, ce qui reste de la brigade Gibbon recule jusqu’au bois Nord, sous la protection des hommes de Patrick – qui, eux, continuent à tenir les abords du bois Ouest. La brigade de Robert Anderson poussera jusqu’au sud du champ de maïs Miller, mais sera ensuite contenue par la Texas Brigade regroupée et ne poussera pas beaucoup plus loin.

Plus à l’est, la brigade Magilton s’est aussi ralliée, grâce au sang froid du 8ème Pennsylvania Reserves qui n’a pas craqué et a gardé sa cohésion. Tandis que Robert Anderson assaille le 1er Texas, Magilton s’abat sur la gauche de la brigade Law et l’oblige à reculer. Par effet d’entraînement, son repli entraîne avec lui la brigade de James Walker, et finalement le 5ème Texas. Alors que Magilton poursuit les Sudistes à travers le bois Est, la division Hood se concentre, dans un relatif bon ordre, à proximité de l’église Dunker. Elle y restera encore un moment, tenant en respect les tirailleurs avancés par la division Meade. Sur les quelques 2.000 soldats que Hood a emmenés au combat à peine une heure auparavant, la moitié d’entre eux git à présent, morts et blessés confondus, dans le champ de maïs et le bois Est. Plus tard dans la journée, lorsque Nathan Evans croisera John Hood sur le champ de bataille et lui demandera où se trouve sa division, le Texan d’adoption (Hood était né au Kentucky) lui répondra laconiquement « sur le terrain, morte ».

D.H. Hill entre dans la danse

À l’approche de 8 heures, le sursis que la division Hood a payé au prix fort est écoulé. Le Ier Corps nordiste est certes en grande partie hors de combat, mais la division Meade est toujours à pied d’œuvre. De surcroît, la situation du XIIème Corps s’améliore de minute en minute. L’attaque de Hood, puis son repli suit en fait un schéma qui deviendra récurrent tout au long de la journée : malgré son succès initial, elle n’apportera aucun avantage décisif faute de soutien. Les deux belligérants souffriront du même problème mais pour l’heure, c’est Jackson qui se retrouve de nouveau en difficulté. Les renforts promis par Lee ne sont pas encore arrivés, et Stonewall n’a plus d’autre choix que de jouer son va-tout : dégarnir le centre de l’armée confédérée, tenu par D.H. Hill, pour en soulager la gauche. Parallèlement, il racle aussi les fonds de tiroir, ordonnant à Early de faire avancer sa brigade et de rameuter ce qui reste de la division Lawton, dont il a désormais la charge, pour la faire remonter en ligne.

Ne laissant à Stuart qu’un seul de ses régiments – le 13ème de Virginie – pour couvrir ses batteries, Early emmène les six autres, dans un premier temps, vers l’arrière, derrière le bois Ouest. De sa division, il ne trouve nulle trace : les survivants sont éparpillés à travers la campagne et ne forment rien qui ressemble à une unité militaire. En revanche, il rejoint les quelques centaines d’hommes de la division J.R. Jones qui ont pu être reformés et que commande désormais le colonel Grigsby. Prenant la tête de cette petite division ad hoc, Jubal Early l’emmène à travers le bois Ouest, d’où elle débouche en arrière et sur la droite de la brigade Patrick, toujours appuyée sur l’affleurement rocheux d’où elle a affronté la brigade Wofford. Prise à revers, sa position n’est plus tenable, et Patrick se replie en bon ordre vers un muret de pierre qui court entre le bois Ouest et la ferme Miller. Early ne cherche pas à les y presser, de sorte que la première préoccupation des soldats nordistes, une fois en position, sera de… faire le café.

Dans l’intervalle, le mouvement d’Early a attiré l’attention de Hooker, qui a fait détacher un des régiments de Robert Anderson, le 10ème Pennsylvania Reserves, pour l’envoyer en flanc-garde sur la droite. L’unité se retrouve bientôt engagée par des tirailleurs confédérés, puis isolée, et l’officier qui la commande est blessé dans l’action. Le capitaine Jonathan Smith, qui lui succède, décide de sa propre initiative de continuer à avancer contre une batterie sudiste qui s’en prend à la brigade Patrick. Repoussant les hommes du 13ème Virginie, les soldats nordistes s’approchent suffisamment pour commencer à abattre les artilleurs confédérés. Ils reçoivent même le soutien inattendu d’une batterie fédérale qui prend les canons ennemis pour cible. Malheureusement, cette intervention se retourne contre eux, car le tir est trop court et les obus tombent dans leurs propres rangs. Smith n’a pas d’autre choix que de faire reculer ses hommes pour éviter qu’ils ne soient massacrés par leur propre artillerie.

D.H. Hill, lui, prépare son entrée en jeu avec trois de ses cinq brigades, les plus avancées. Elles sont commandées par Roswell Ripley, Alfred Colquitt et Duncan McRae, ce dernier ayant remplacé Garland tué à South Mountain. Préservant leur ligne de bataille, les trois unités se décalent vers l’ouest, puis montent à l’assaut. Le général sudiste l’ignore, mais le moment est particulièrement bien choisi : Magilton, en effet, a commencé à reculer, conformément aux instructions de Hooker, pour être relevé par des éléments du XIIème Corps. Son repli ouvre une brèche dans la ligne nordiste, de sorte que Robert Anderson va devoir soutenir seul le choc de l’attaque sudiste. Pendant que Ripley l’assaille de front, Colquitt passe dans le champ de maïs et s’abat sur sa gauche. C’en est trop pour la brigade nordiste, qui se replie en désordre à travers le champ. La brigade Goodrich avance alors pour s’interposer, mais son chef est tué, et les hommes de Robert Anderson en pleine déroute la font paniquer elle aussi. Elle ne sera que partiellement et difficilement ralliée.


Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 8h - 8h30.

1. Laissant un de ses régiments en soutien de batteries, Early va rejoindre les fores de Grigsby.

2. Les deux unités combinées attaquent la brigade Patrick.

3. Prise à revers, la brigade Patrick se reforme juste au sud de la ferme Miller.

4. Envoyé en flanc-garde, le 10ème Pennsylvania Reserves approche d'une batterie avancée sudiste, mais doit se replier à cause de sa propre artillerie.

5. Pendant que la division Williams se réorganise, la brigade Magilton se retire en vue d'être relevée par le XIIème Corps.

6. Privé de soutien, Robert Anderson est assailli de front et de flanc par les brigades de D.H. Hill.

7. Envoyée vers la droite, la brigade Goodrich tente d'intervenir, mais son chef est tué et elle se replie également.

8. Le reste de la division Greene se déploie sur la gauche des Nordistes.

Il est 8 heures 30, et le champ Miller est à nouveau sous contrôle sudiste. Toutefois, Hooker, qui est l’officier nordiste le plus élevé en grade à être toujours en vie dans ce secteur du champ de bataille, a encore des cartes dans sa manche. Ce sont à présent quatre batteries avancées qui sont déployées au nord du champ. En dépit de la déroute prématurée de la brigade Goodrich, le XIIème Corps est à présent convenablement déployé, et ses unités les moins sûres ont été laissées en soutien de batteries, en arrière. La division Williams s’est décalée vers la droite, la brigade Crawford ayant sa droite ancrée sur la route à péage de Hagerstown, et celle de G.H. Gordon prolongeant la ligne jusqu’à celle de Smoketown. La division Greene a pris sa place face au bois Est, avec les brigades Tyndale à droite et Stainrook à gauche. D’autres soutiens sont attendus : deux des trois divisions du puissant IIème Corps sont en train de traverser l’Antietam au pont supérieur.

Le XIIème Corps se reprend

Les troupes sudistes ne sont pas dans une situation idéale pour soutenir cette nouvelle contre-attaque. Quelques minutes plus tôt, Roswell Ripley a reçu une balle dans le cou, et ne doit qu’à la chance d’avoir la vie sauve : le projectile a été amorti par son nœud de cravate. Bien qu’évacué, il reprendra le commandement de sa brigade au bout d’une heure et demie, après s’être fait soigner. Mais pour l’heure, son absence entraîne l’arrêt de sa brigade, qui laisse ainsi celle de Colquitt sans soutien sur sa gauche. La situation de McRae est moins enviable encore. Ses hommes, qui ont été durement éprouvés à South Mountain et y ont subi de grosses pertes, sont inquiets et leur moral est vacillant. Le terrain sur lequel ils se trouvent n’arrange pas les choses : le bois Est, avec ses épais fourrés et les affleurements rocheux typiques de la région, désorganise encore un peu plus une brigade dont la cohésion est déjà incertaine.

Rumeurs et contrordres imaginaires se répandent dans les rangs avec une rapidité déconcertante. Le capitaine Thomas Garrett, du 5ème régiment de Caroline du Nord, décrira ainsi l’atmosphère qui règne alors au sein de la brigade : « Un état de confusion difficile à décrire s’ensuivit. Différents ordres contradictoires (ou plutôt des suggestions prenant cette forme, peut-être) se diffusèrent le long de la ligne, les hommes du rang étant laissés libres de les relayer par leurs officiers, de sorte qu’il devint complètement impossible de discerner lesquels émanaient de la bonne autorité. » Les marches et contremarches qui en résultent, alors que le couvert végétal empêche les différents éléments de la brigade de se voir entre eux, ralentissent sensiblement les hommes de McRae. Ceux-ci se retrouvent du coup très en arrière par rapport à Colquitt, et celui-ci n’est donc pas non plus couvert sur sa droite.

Par conséquent, lorsque les Nordistes passent de nouveau à l’attaque, Colquitt et ses hommes doivent soutenir tout le poids de la division Williams. Le premier échappe miraculeusement aux balles, mais tous les officiers supérieurs de sa brigade sont tués ou blessés. Ses cinq régiments termineront la bataille avec des capitaines ou des lieutenants à leur tête. La brigade McRae tente d’avancer pour le soutenir, et ne tarde pas à entrer en contact avec les hommes de Greene, qui ont déjà pénétré dans le bois Est. Une fusillade éclate, mais le bruit se répand dans les lignes sudistes qu’il s’agit de la brigade Ripley – qui se trouve en réalité beaucoup plus à gauche et en avant – et les soldats confédérés cessent de tirer. Mal leur en prend, car leur silence permet aux Fédéraux de les flanquer sans opposition.

Lorsque les hommes de McRae le réalisent, c’est la panique. Certains officiers sont aussi nerveux que leurs soldats, ce qui aggrave encore le problème. Thomas Garrett : «À ce moment, et pendant que je dirigeais ce mouvement, le capitaine Thomson, compagnie G, vint à moi, et d’une manière et sur un ton très excités me cria "Ils nous flanquent ! Regardez, il doit y avoir une brigade entière !" Je lui ordonnai de garder le silence et de regagner sa place. Les hommes, jusque-là, étaient loin d’être calmes, mais quand cette indiscrétion eut lieu une panique se déclencha, et malgré les efforts des serre-files et des officiers, ils commencèrent à craquer et à s’enfuir. » La brigade s’écroule. McRae tente d’organiser une résistance à la lisière sud du bois. Il est blessé – atteint superficiellement au front – mais, bien qu’il refuse de se faire soigner, ses efforts sont vains et il ne peut tenir ses hommes plus longtemps. Ceux-ci ne s’arrêteront pas avant d’avoir atteint les premières maisons de Sharpsburg, où ils seront « cueillis » plus tard dans la journée, et ralliés en petits groupesad hoc.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 8h30 - 8h45.

1. La division Williams se redéploie au nord du champ de maïs.

2. La division Greene marche sur le bois Est.

3. Ripley blessé, sa brigade est à l'arrêt.

4. Ralentie par des ordres contradictoires, la brigade McRae est isolée dans le bois Est.

5. La division Williams attaque la brigade Colquitt qui résiste.

6. La brigade McRae tente d'avancer mais elle est interceptée par Stainrook, flanquée et mise en fuite.

7. Colquitt est finalement flanqué par Tyndale et déroute après un bref corps-à-corps.

En dépit de l’absence de tout soutien et des pertes considérables qu’elle subit, la brigade Colquitt continue à résister. Les hommes de G.H. Gordon ont même dû suspendre momentanément leur feu, au début de l’engagement, pour attendre que les rescapés de la brigade de Robert Anderson se mettent à l’abri, et ont subi des pertes sans pouvoir riposter. C’est finalement une charge de Tyndale contre la droite de Colquitt qui emporte la décision. Le bref corps-à-corps qui s’ensuit ajoute à la violence du baptême du feu pour les soldats du XIIème Corps, dont certains ne sont même pas encore complètement équipés. Le major John Collins, du 5ème Ohio, rapporte ainsi : « […] au milieu du maïs, notre régiment engagea un régiment de Géorgie dans un combat au corps à corps, usant de la crosse des fusils, une partie des hommes n’ayant pas de baïonnettes. » Le repli de Colquitt entraîne avec lui la brigade Ripley avant qu’elle puisse se ressaisir, alors que G.H. Gordon et ses hommes poursuivent les Confédérés à travers le champ de maïs, au pas de charge et baïonnette au canon. Colquitt parviendra à regrouper ses hommes en partie et rejoindra rapidement D.H. Hill. Quant à Ripley, il ralliera une fraction de sa brigade en revenant de l’ambulance où il s’est fait soigner.

Nouveau commandant

Joe Hooker accompagne au plus près la nouvelle avancée nordiste à travers le champ Miller. Depuis le début de la bataille, les Fédéraux ne sont jamais allés aussi loin au sud, et leur général voudrait bien exploiter leur élan victorieux. Toutefois, il ignore le déploiement des forces ennemies face à la division Williams. Il se dirige alors vers le secteur tenu par un des régiments de recrues de la brigade Crawford, le 125ème Pennsylvanie du colonel Jacob Higgins, auquel il demande s’il y a des troupes quelconques dans le bois qui leur fait face – en l’occurrence, la portion la plus orientale du bois Ouest. Il y en a effectivement : les restes de la division Hood y sont toujours positionnés. Dans son rapport sur la bataille, Higgins situe alors un incident en apparence anodin : « Pendant qu’il me parlait, son cheval fut blessé par quelque tireur d’élite ennemi. Je lui fis remarquer que son cheval avait été blessé. Il répondit, "Je le vois", fit demi-tour et s’en alla. »

Ce que Hooker n’a, en revanche, pas remarqué, c’est que la même balle – ou peut-être une autre – l’a également blessé lui, au pied. Il continue à chevaucher pendant plusieurs minutes, s’informant sur la situation et donnant ses ordres, puis finit par s’effondrer : il perd du sang, et l’hémorragie l’a affaibli. Le commandant du Ier Corps doit être évacué. Sa blessure s’avérera finalement sans conséquences graves, mais elle prive l’aile droite nordiste de son coordinateur à un moment crucial. Après une courte pause, le XIIème Corps reprend néanmoins sa marche en avant. La division Williams disperse les derniers restes des brigades Colquitt et Ripley qui se trouvent encore devant elle, puis se rapproche de la division Hood. Celle-ci est trop affaiblie pour soutenir une nouvelle attaque, aussi Lee préfère-t-il temporiser en sachant que McLaws et R.H. Anderson ne sont plus qu’à quelques minutes de marche de la zone des combats. Plutôt que de laisser Hood exposé sans soutien, il le fait reculer de quelques centaines de mètres.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 8h45 - 9h15.

1. Menacé par la progression du XIIème Corps, Hood est replié hors du bois Ouest.

2. Sumner fait reculer la division Williams jusqu'au bois Est, pour laisser la place à la division Sedgwick.

3. Le 125ème Pennsylvanie du colonel Higgins poursuit sur sa lancée et entre dans le bois Ouest, désormais vide.

4. La division Sedgwick approche en direction de l'ouest, avec pour objectif de tourner l'aile gauche confédérée.

5. Sumner envoie des renforts à Higgins et déploie des éléments de la brigade Goodrich dans le bois Ouest pour couvrir les flancs de Sedgwick.

6. Confronté à l'avancée simultanée de la brigade Goodrich au nord et de la division Sedgwick à l'est, Early manoeuvre pour y faire face, puis se replie en deux temps sur la ferme A. Poffenberger.

Il ne sera pas poursuivi très longtemps. Juste avant 9 heures, Crawford – qui commande, rappelons-le, la division Williams – reçoit l’ordre de se replier jusqu’à la lisière occidentale du bois Est. Cette instruction émane vraisemblablement d’Edwin Sumner, dont le IIème Corps est en train d’arriver. Croisant un Hooker à demi inconscient en train d’être transporté sur une civière, Sumner prend la direction des opérations. Les renseignements que lui fournissent les officiers du XIIème Corps indiquent que le bois Ouest est pratiquement vide de troupes. Une exploitation vigoureuse de la situation lui permettrait de s’en emparer, puis de pousser vers la colline où Stuart a déployé son artillerie. Une fois celle-ci sous contrôle nordiste, toute la gauche confédérée pourrait être tournée. D’où l’ordre de faire relever la division Williams par celle, fraîche, de Sedgwick. Afin de sécuriser le flanc droit de ce mouvement, deux régiments de la brigade Goodrich ayant pu être ralliés sont avancés vers la partie septentrionale du bois Ouest.

Toutefois, le repli de la division Williams ne se déroule pas entièrement comme prévu. Ses deux brigades ne sont pas inquiétées par l’ennemi, mais le 125ème Pennsylvanie, pour sa part, prend position dans le bois Ouest, à proximité immédiate de l’église Dunker. Assez symétrique à l’avancée de la brigade Goodrich, ce mouvement laisse à penser qu’il s’agit là d’une décision délibérée de Sumner afin de sécuriser la gauche de l’attaque à venir. Toutefois, dans son rapport sur la bataille, le colonel Knipe suggère plutôt que le 125ème n’a pas reçu l’ordre de se replier et a simplement poursuivi sur sa lancée jusqu’à ce que son chef réalise sa position isolée. Le colonel Higgins, lui, reste muet sur ce point. Le fait qu’il ait été renforcé, par un autre régiment de la brigade Crawford (le 124ème Pennsylvanie) et par la légion Purnell (un élément de la brigade Goodrich) est plutôt de nature à faire incliner vers la première hypothèse, en suggérant que Sumner a estimé que le seul 125ème était insuffisant pour cette tâche. Le propre rapport de Sumner n’est quant à lui pas assez détaillé pour permettre de trancher la question.


Un po 'più a sinistra del sistema settentrionale, la divisione Greene rimarrà al suo posto. Oltrepassando il confine meridionale di East Woods, ha sequestrato Mumma Farm, a cui i meridionali hanno appiccato il fuoco la mattina presto, per evitare che venisse usata come nascondiglio per i cecchini federali. Continuando la sua progressione, Greene ha raggiunto un'eminenza situataappena ad est della chiesa di Dunker. Questa posizione è un luogo eccellente per l'artiglieria, quindi a Greene fu ordinato di mantenerla. Gli viene inviata una batteria ma purtroppo per i nordici le sue casse di munizioni sono quasi vuote ed è necessario mandarne un'altra per sollevarla. Nel frattempo, i cannoni meridionali iniziarono a prendere di mira la fanteria federale. Greene poi li spinge indietro di qualche decina di metri in modo che possano beneficiare della copertura fornita dalla linea di cresta e dispone le sue due brigate in una trave per evitare di essere prese in fila.

Operai nel bosco ad ovest

Quando la divisione Williams si ritirò, la divisione II di piomboth Corps fa la sua comparsa sul campo di battaglia. Le tre brigate di Sedgwick, comandate rispettivamente da Willis Gorman, Napoleon Dana e Oliver Howard (che si sta riprendendo dopo aver perso il braccio destro a Seven Pines), passano dietro la divisione di Greene e marciano dritto verso ovest. Si formanotre linee di battaglia successive separati da intervalli di circa 50 metri. Nonostante ostacoli di ogni tipo - barriere, rocce, pendii e persino una parte di East Wood - che attraversa, la divisione di Sedgwick avanza di corsa, il che finisce per influenzare la qualità del suo dispiegamento e l'allargamento del intervalli. Alle 9 del mattino, l'unica forza di fanteria del sud che si trovava tra essa e l'artiglieria di Stuart era quella che Jubal Early aveva amalgamato nella sua brigata.

In un primo momento, il generale confederato scopre, dalla sua posizione ben nascosta nei boschi occidentali, gli anni '60th e 78th New York in arrivo. Fu mentre rimpiazzava le sue truppe per affrontarle che scoprì la divisione di Sedgwick che marciava dritta su di lui, minacciando il suo fianco. Lasciando che Grigsby occupi la parte anteriore, sposta la sua brigata per coprire la sua destra, quindi indietreggia leggermente. Prime richieste di rinforzi: Lee gli dice che l'arrivo di McLaws e R.H. Anderson è ormai imminente. Allo stesso tempo, il capo dell'esercito della Virginia del Nord, rilevando che la pressione sulla sua ala destra non era ancora forte, decise di portare lì un'altra unità, contando sulla consueta immobilità del suo avversario. Sarà la divisione J.G. Walker, forte di due brigate. Ma per ora,Early può contare solo su se stesso ancora. Si ritirò di nuovo verso il bordo occidentale del West Wood, in modo da essere nel raggio di appoggio immediato dall'artiglieria schierata subito dietro.

Battaglia di Antietam (17 settembre 1862), dalle 9.15 alle 9.30

1. La brigata di Gorman emerge dal bosco occidentale e affronta l'artiglieria di Stuart e i suoi sostenitori, nonché gli uomini di Grigsby.

2. Manovra anticipata sul fianco 34th New York.

3. Disorganizzata dall'attacco di Early, la sinistra di Gorman si ferma e il 59th New York viene a sparargli alle spalle, aumentando la confusione.

4. La brigata di G.T. Anderson arriva al suono del cannone e attacca la 125th Pennsylvania vicino alla chiesa di Dunker.

I suoi uomini si affidano agli edifici e alle recinzioni della fattoria A. Poffenberger, un cognome comune in questa regione popolata principalmente, come la vicina Pennsylvania, da coloni di origine tedesca o olandese. Grigsby è rivolto a nord-est, Early a est. La massa blu finisceentrare nel bosco ad ovest. Quando Gorman è uscito pochi minuti dopo, è stato subito preso in carico, affrontandolo dall'artiglieria meridionale, alla sua destra dai fanti di 13th Virginia, raggiunta da alcuni cavalieri della brigata di Fitzhugh Lee, e alla sua sinistra dagli uomini di Grigsby. Con quest'ultimo che si opponeva alla resistenza più forte, l'avanzata del nord si inclinò leggermente a sinistra. Come effetto a catena, dal momento che la sinistra di Gorman si è "bloccata", quella di altre due brigate del nord si è imbattuta in essa, causando un po 'di confusione. Soprattutto da quando Jubal Early non è stato inattivo: mentre i soldati di Grigsby fungono da incudine, manovra la propria brigata come un martello per fiancheggiare la sinistra dell'avanzata settentrionale.

La manovra paga. Il 34th New York, assediata, viene rapidamente fermata e isolata dal resto della Brigata Gorman. Un altro reggimento di quest'ultimo, il 15th Massachusetts, ha la spiacevole sorpresa di essere stato colpito alla schiena dal 59th New York, dalla Brigata Dana, che ha aperto il fuoco sul nemico attraverso le proprie fila. Edwin Sumner, che cavalca da una posizione molto avanzata, deve intervenire di persona per riportare l'ordine. In pochi minuti, la forte avanzata dei nordici si trasforma in un incubo, eLa divisione Sedgwick viene imbottigliata nel bosco ovest. È in quel momento critico che entrano in gioco le Riserve meridionali. George T. Anderson è il primo ad arrivare. Non trovando nessuno che lo guidi, si orienta al suono degli spari. La sua brigata alla fine raggiunse la periferia di Dunker Church, dove attaccarono la 125th Pennsylvania. Quest'ultimo si trovò presto nei guai, e il colonnello Higgins, disperato, consegnò il suo cavallo - l'ultimo ancora illeso nel reggimento - a un corriere in modo che potesse andare a cercare rinforzi.

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