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La seconda battaglia di Corinto (ottobre 1862)


Il 29 settembre l'esercito confederato partì a nord. Van Dorn subì una prima battuta d'arresto, tuttavia, quando le pattuglie di cavalleria del nord, dopo aver tenuto a bada le loro controparti confederate, bruciarono i ponti sul fiume Hatchie, che i meridionali dovettero attraversare per continuare la loro avanzata. Quando gli ingegneri confederati iniziano a ripararli il giorno successivo, dopo che i Cavalieri Grigi hanno preso il controllo della sponda orientale, il comando settentrionale si rende conto che l'obiettivo di Van Dorn è probabilmente Corinto.

La passeggiata su Corinto

Su ordine di Grant, Rosecrans radunò tutte le sue forze a Corinto, ad eccezione di una brigata della divisione McKean, comandata da John Oliver, che avrebbe servito come avamposto a Chewalla. Grant ordina anche a Ord di dare una mano a Rosecrans. Quando i Confederati furono finalmente in grado di mettersi in viaggio la mattina del 2 ottobre, Oliver temette subito che il nemico lo avrebbe tagliato fuori. Ha evacuato la località, in modo che Van Dorn ei suoi uomini potessero bivaccare la sera stessa a Chewalla, senza incontrare alcuna opposizione. L'assalto a Corinto, a una dozzina di chilometri,sarà per il giorno successivo.

Dato il suo problema di personale, Rosecrans ha optato per un difesa in profondità. Ha schierato, di fronte alle vecchie trincee confederate, la Brigata Oliver, la missione di quest'ultima per rallentare l'avanzata nemica. Arretrato, leggermente più avanti della linea di Halleck, si trovava il resto della divisione, vale a dire le brigate di John McArthur e Marcellus Crocker. La divisione di Davies è immediatamente a destra di questa posizione, mentre quella di Hamilton, a est di Mobile & Ohio Railroad, è più avanzato e praticamente all'altezza delle trincee della linea esterna. Per quanto riguarda la divisione di Stanley, si tiene nella riserva a sud-ovest di Corinto. Da parte sua, Van Dorn, che ha solo una vaga idea degli accordi del Nord, prevede di lanciare Lovell in un attacco diretto lungo la strada di Chewalla. Sperando che questa azione porti Rosecrans a spogliarsi della sua destra, allora lancerà contro di essa il resto del suo esercito, tra la strada per Memphis e il Mobile e Ohio.

Già all'alba del 3 ottobre, la Brigata di Oliver ha scambiato colpi di arma da fuoco con gli esploratori meridionali, aumentando di intensità ogni ora. Ben presto, l'intera divisione Lovell lo attaccò. La pressione è troppa e gli uomini di Oliver, schierati come schermagliatori, iniziano a ritirarsi. Rosecrans chiede al suo subordinato di resistere a tutti i costi facendo affidamento sulla linea di difesa esterna, specialmente su una collina che consente un buon posizionamento dell'artiglieria - una rarità in questa zona pesantemente boscosa. Oliver chiede rinforzi, Rosecrans fa avanzare la McArthur Brigade. Quest'ultimo ha raggiunto le trincee intorno alle 9 del mattino, e iniziano le cose serie al passo con un attacco degli elementi avanzati di Lovell. Questo fu interrotto dal fuoco micidiale dei cannoni del nord, che quasi immediatamente respinsero gli aggressori al riparo dei boschi. Tuttavia, con l'apparizione di rinforzi confederati - la divisione di Maury - che minacciavano di invadere la sua ala destra, McArthur chiese aiuto e lo ottenne con la divisione Davies completa. Ora in forza, Lovell e Maury lanciano un grosso attacco, ma l'artiglieria del Nord continua a causare loro notevoli perdite.

Le cose cambiano quando la brigata di Albert Rust entra in scena, all'estrema destra della linea confederata. I suoi soldati dell'Alabama e del Kentucky caricarono di baionette, correndo dritti verso la posizione federale, costringendo infine McArthur a ritirarsi intorno alle 11:00. L'intervento della brigata di Silas Baldwin, che Davies invia in aiuto di McArthur e il cui leader è ferito nell'azione, permette di rallentare per un po 'la progressione del Sud, ma finisce per parlare la legge dei numeri: Van Dorn fa pesare il grosso del suo esercito contro solo una frazione di quello di Rosecrans. La situazione dei nordici diventa tanto più critica in quanto in ritirata, McArthur ha lasciato esposta la sinistra di Davies, da cui lui, a peggiorare le cose, ha preso in prestito altri quattro reggimenti senza informarlo. Il suo fianco è quindi completamente non protetto, e la divisione di Maury si precipita ad attaccarlo mentre la divisione di Hébert entra in gioco sul suo fronte. Gli uomini di Davies oppongono una resistenza disperata, ma presto perdono gli altri due comandanti di brigata: Pleasant Hackleman viene colpito al collo da cui muore poche ore dopo, Richard Oglesby un proiettile nei polmoni al quale sopravviverà. La divisione di Davies riuscì comunque a evitare la rotta e tentò di ristabilirsi sulla Halleck Line, alla quale McArthur stava cercando di mantenere.

All'approssimarsi delle 3 del pomeriggio, una strana esitazione sembra regnare nell'esercito del Nord. Nonostante l'intensità dei combattimenti e le difficoltà incontrate, le riserve sono rimaste armate. Rosecrans sembra stranamente passivo. In realtà, sta solo cominciando a rendersi conto che la spinta nemica in corso è il suo attacco principale, e non finto inteso a respingere le sue forze dall'azione di avvolgimento contro il suo fianco sinistro, come inizialmente credeva. Rimasto solo con la Crocker Brigade, McKean non ha notato alcun movimento sospetto di truppe in questo settore del campo di battaglia - e per una buona ragione, dal momento che ha affrontato solo la brigata di cavalleria di William H. Jackson, che funge da fianco della destra meridionale. Liberato dalle sue paure da questo avvistamento, Rosecrans ordinò a McKean di unirsi al resto della sua divisione e fece ridistribuire la divisione di Stanley a College Hill. L'apparente inerzia di Rosecrans, tuttavia, pesava sul morale delle sue truppe, e nelle linee settentrionali circolavano voci secondo cui era stato ucciso ... Informato della voce, il generale iniziò immediatamente a negarlo. Trascorreva il resto della giornata instancabilmente cavalcando i punti più esposti, gridando incoraggiamenti o insulti ai ritardatari - a seconda della fonte - e rischiando di essere colpito più volte.

All'estrema destra del sistema federale, Charles Hamilton non ha nemmeno truppe davanti a lui - e per una buona ragione, dal momento che quasi tutto l'esercito nemico è concentrato a ovest del Mobile e Ohio. Respingendo McArthur e Davies, Van Dorn si è avventurato abbastanza alle spalle di Hamilton, ma non sembra preoccuparsene affatto: come magnetizzati da Corinth, i confederati continuano ad attaccare dritto davanti a sé. Rosecrans decide di approfittare della situazione: invece di ordinare a Hamilton di arretrare sulla linea di Halleck, gli fa fare una trasformazione a sinistra, obiettivo della manovra quindi essere per attaccare il fianco e la parte posteriore dell'esercito meridionale. La divisione di Hamilton, tuttavia, è relativamente isolata e ci vuole del tempo prima che l'ordine lo raggiunga. L'apparizione inaspettata ma infruttuosa dei meridionali di fronte alla sua posizione - forse la cavalleria di Frank Armstrong - ritarda ulteriormente il suo trasferimento. La manovra era di per sé complessa: le due brigate del nord - comandate da Napoleone Bonaparte Buford e Jeremiah Sullivan - dovevano attraversare fitti boschetti, quindi l'argine della linea ferroviaria. Passarono infinite ore prima che la divisione fosse pronta ad attaccare.

Durante questo periodo, i Confederati rinnovano i loro assalti alla linea Halleck. Ancora una volta, l'artiglieria settentrionale gioca un ruolo chiave nel tenere a bada gli attaccanti. Sparando le munizioni più velocemente di quanto ricevettero, le due batterie di Davies alla fine si ritirarono dopo un'ora e mezza, quando i loro cassoni erano vuoti. Senza il loro supporto, i fanti del nord resistono coraggiosamente nonostante tutto. Sebbene abbiano ricevuto 100 colpi per uomo al mattino, hanno quasi finito le munizioni intorno alle 17:00, ma ne hanno ricevute alcune in extremis notizia. Fu solo quando la Southern Brigade of Maury's Division di John C. Moore riuscì a stringersi come un cuneo tra Davies e le divisioni di McKean che i Federali abbandonarono la posizione. Rosecrans chiama quindi una delle brigate di Stanley, quella di Joseph Mower, per coprire il ritiro di Davies. I federali resistettero per un po ', intorno alle 18:00, intorno a un'abitazione isolata conosciuta come "la Casa Bianca", ma finirono per ricadere sulla linea di College Hill. Quando Hamilton finalmente inizia il suo attacco di fianco, il sole è praticamente tramontato, rendendo inutile il suo tentativo. Mentre l'oscurità cala su Corinto, i Confederati sono a meno di un miglio dal deposito ferroviario, ei nordici sono virtualmente appoggiati alle prime case della città.

L'assalto finale?

Convinti ad essere sull'orlo della vittoria, Van Dorn così come Rosecrans si pentirà di non aver avuto un'ora in più della giornata per sviluppare i rispettivi attacchi. Il generale del sud approfitta dell'oscurità per ridistribuire le sue truppe. Il suo piano per il giorno successivo è l'esatto opposto di quello del 3 ottobre: ​​a Hébert, rinforzato dalla brigata di William Cabell - proveniente dalla divisione di Maury - per sistemare le forze del nord attaccando a sinistra; il resto dell'esercito attaccherà quindi, Maury al centro, Lovell a destra. Rosecrans, da parte sua, sostituisce le sue divisioni in modo che i punti più esposti siano detenuti dalle truppe che hanno combattuto di meno. La divisione Stanley detiene quindi il centro, tra le batterie Williams e Robinett, che proteggono il deposito ferroviario. McKean è stato posizionato alla sua sinistra e alla sua schiena; Davies deteneva l'immediata periferia della città, fino a Powell Battery, situata a nord di Corinto. Infine, Hamilton coprirà la destra: la brigata di Sullivan alla batteria di Powell, quella di N.B. Buford in guardia di fianco e dietro, per scongiurare qualsiasi tentativo di invasione.

Van Dorn è fiducioso che riuscirà a sfondare le linee settentrionali e "finire il lavoro" prendendo Corinth - un'idea che era già sua la mattina del secondo giorno della battaglia di Pea Ridge. Quella di Corinto, per molti versi, è chiaramente una ristampa. Tuttavia, trascura diversi fattori cruciali. I federali, prima di tutto, si trovano in una situazione in cui le loro linee sono tese, sostenute da solide fortificazioni e con le spalle al muro: non hanno altra alternativa che resistere a tutti i costi. I suoi stessi uomini, inoltre, hanno sofferto molto. In tutto il West americano, l'estate del 1862 fu particolarmente secca. È stata questa siccità, che ha causato un calo anomalo del Mississippi, che ha costretto Farragut a revocare il blocco di Vicksburg. Le piogge che hanno inzuppato le strade al tempo della battaglia di Iuka non erano altro che un episodio piovoso senza futuro. Quella che in Quebec viene soprannominata "l'estate indiana", che non è un semplice tepore prima dell'autunno ma una vera stagione calda, breve ma intensa, è ora scesa sulla regione. Il caldo è opprimente. Anche in una zona umida e semi-paludosa come Corinto, molti torrenti sono asciutti. Stremati dalle marce e dai combattimenti, sopraffatti dal caldo nelle loro divise di lana, anche i meridionali soffrivano la sete. La mattina del 4 ottobre, molti di loro non furono in grado di ricongiungersi ai ranghi e l'esercito confederato fu ulteriormente indebolito.

Alle 4 del mattino, tre batterie confederate, che Van Dorn aveva ammassato contro la sinistra settentrionale, aprirono il fuoco. La loro missione è quella di impegnarsi in un finto bombardamento preliminare, un'ulteriore precauzione per disorientare Rosecrans prima dell'attacco alla divisione di Hébert, che a sua volta è un diversivo. Hébert deve andare avanti non appena c'è abbastanza luce, ma quando il sole inizia a sorgere, la sinistra del sud resta in silenzio. Il finto bombardamento si trasforma in un regolare duello di artiglieria che durerà tre ore, danneggiando gravemente i cannoni meridionali che, a differenza dei loro avversari, non possono beneficiare di una ridotta copertura. Colto alla sprovvista dall'inazione del suo subordinato, Van Dorn mandò tre aiutanti di campo a trovare Hébert, ma non fu trovato da nessuna parte. Sono le 7:00 che il Cajun si presenta al quartier generale di Van Dorn ... ma è da ritrarre pallido. Martin Green, che non ha mai ricoperto un comando di divisione, lo sostituisce con breve preavviso. Quando prende il controllo del suo nuovo comando, sono le otto passate. Le sue quattro brigate avanzano in modo disordinato e quella di Cabell rimase addirittura indietro.

Allo stesso tempo, perdendo la pazienza - ha dovuto attaccare un po 'dopo che l'azione è iniziata alla sua sinistra - Dabney Maury marcia le sue due brigate al centro nord, C.W. Phifer a sinistra, John C. Moore a destra. Sono quindi le 8:20 circa. Le due unità attaccano a turno. Batteria Robinett. Attaccando per primi, gli uomini di Moore devono affrontare pesanti proiettili da 30 libbre dai cannoni d'assedio Parrott nella batteria, seguiti da una salva mortale della fanteria del Nord che li ferma. Subentrano gli uomini di Phifer che tentano di aggirare la posizione federale sulla destra, approfittando della copertura fornita da un piccolo burrone. Questa volta i Confederati entrano in contatto, ma i difensori si rifiutano di cedere e ne consegue un combattimento corpo a corpo. Una cosa relativamente rara in una situazione del genere, sono gli aggressori ad avere il fondo: la brigata Phifer deve ritirarsi.

Maury decide quindi di tentare un terzo assalto, chiamando nuovamente la brigata di Moore. Questa volta la manovra è più elaborata: mentre la brigata finge di aggirare la batteria di Robinett a sinistra, uno dei suoi reggimenti la separerà inaspettatamente e la caricherà direttamente. Il colonnello William Rogers, un ex compagno d'armi di Jefferson Davis in Messico, si è offerto volontario per svolgere questa azione come capo della 2th Texas Legion. La mano amica non riesce. Rogers viene colpito mentre pianta la bandiera della sua unità sul parapetto della Robinett Battery. I suoi uomini riescono a sopraffare i difensori. Uno dei comandanti della brigata di Stanley, Joseph Mower, fu ferito al collo e, nel tumulto, fu catturato. Pochi istanti dopo, uno dei suoi reggimenti, l'11th Missouri, cambia le sorti. Il suo colonnello lo fece saggiamente allungare e tenerlo da parte; quando i nordici si alzano e aprono il fuoco, l'elemento sorpresa è sufficiente per rompere lo slancio confederato. L'undicesimoth Il Missouri colpisce ancora e prende la batteria Robinett, respingendo definitivamente la divisione Maury, poco dopo le 11:00. Quanto a Mower, i nordisti lo recupereranno nel corso della giornata, in un ospedale da campo evacuato dai loro nemici.

Sulla fascia destra dei nordisti, la divisione di Hébert, nonostante il suo attacco in ritardo, progredisce. Un carico disordinato ma enorme fa vacilla la linea federale. La Powell Battery è stata attaccata frontalmente dalla brigata di Elijah Gates, mentre l'esercito di John Martin ha circondato i due reggimenti avanzati di Sullivan coprendo la destra, e i loro fianchi hanno lasciato sconsideratamente scoperti. Sulle ali, la Brigata di Green assale il resto della divisione di Davies, mentre la brigata di Bruce Colbert tenta di avvolgere l'intero apparato dell'Unione. I nordici furono colti a freddo da questa imponente carica, che la mitragliatrice lanciata dai loro cannoni non sembrava in grado di fermare. La Powell Battery viene catturata, i suoi cannoni vengono rivoltati contro i precedenti proprietari e la maggior parte della divisione di Davies viene sciolta. Alla fine, tuttavia, l'avanzata confederata fu vittima del suo successo: le masse disorganizzate della fanteria meridionale si diffusero per le strade di Corinto, dove furono accolte a colpi d'uva da altri cannoni che Rosecrans aveva schierato frettolosamente. Combattiamo molto vicino al suo quartier generale. Alla fine, l'arrivo di elementi dalla Squadra Falciatrice cambia le sorti e reclama Corinto, strada per strada.

Cause legali e rimpianti

Più a nord, Rosecrans ordina anche alla divisione di Hamilton di ripristinare la situazione. N.B. Buford incontrò la brigata di Colbert e bloccò la loro avanzata, impedendo loro di fiancheggiare l'esercito del Nord. Quanto alla seconda linea della brigata Sullivan, riesce a radunare dietro un crinale parte della divisione di Davies, ferma i Confederati, poi contrattacca. Lentamente, i sudisti furono respinti, nonostante l'intervento tardivo della Brigata Cabell, finché Sullivan non prese il controllo della Powell Battery. Con i suoi soldati a corto di munizioni, Van Dorn decise finalmente di respingerli. Soprattutto, ha capito che insistere di più sarebbe stato inutile: la sua possibilità di conquistare Corinto è passata. Poco dopo aver ordinato alla divisione di Lovell, che era rimasta inattiva fino ad allora, di sondare la sinistra settentrionale, cambiò idea e lo inviò dall'altra parte del campo di battaglia per coprire la ritirata della divisione di Hébert - quindi, presto, da tutto l'esercito. Sebbene un combattimento di retroguardia tra tiratori scelti continuerà per gran parte della giornata, a mezzogiorno la battaglia di Corinto è sostanzialmente finita.

Nonostante le sue piccole dimensioni, lo scontro è stato mortale. I nordici avevano circa 2.500 morti e feriti, i loro avversari avevano perso più di 4.200 uomini. Il numero di morti supera gli 800. La situazione di Van Dorn è critica. I suoi uomini sono esausti e in balia di un vigoroso inseguimento. Gli schermagliatori del nord che hanno segnato l'esercito confederato in ritirata hanno riunito molti ritardatari che, assetati, non potevano più seguire. Ci sarà, nonostante ciò, nessun inseguimento. Nel pomeriggio, Rosecrans ha ricevuto rinforzi sotto forma di una brigata, che era arrivata con una marcia forzata da Jackson e comandata da uno dei protetti e scagnozzi di Grant, James Birdseye McPherson. Tuttavia, questi soldati sono stanchi, come il resto dell'esercito del Nord, e Rosecrans decide di lasciare riposare le sue truppe fino al mattino successivo. Una decisione di cui Grant si pentirà profondamente e che alimenterà ulteriormente le polemiche tra i due generali. In difesa di Rosecrans, va notato che difficilmente può fare affidamento sulla sua cavalleria, avendola dispersa ampiamente per coprire il suo fianco sinistro quando credeva ancora che fosse minacciato.

Tuttavia, l'esercito di Earl Van Dorn non è ancora stato salvato. La mattina del 5 ottobre, mentre i suoi elementi principali stavano riattraversando la Hatchie a sud-est di Pocahontas, furono intercettato dalla divisione di Stephen Hurlbut. I nordici si schierano in ordine di battaglia fuori dal villaggio di Metamora, a un miglio dal ponte Hatchie a Davis Farm, da cui il nome di battaglia di Davis Bridge generalmente dato al fidanzamento. Era la brigata di Moore, già ben strangolata il giorno prima nel tentativo di prendere d'assalto la batteria Robinett, che subì tutto il peso della scossa di due brigate federali, presto rinforzata da una terza. Fiancheggiata, l'unità meridionale deve abbandonare la riva occidentale dello Hatchie e rifugiarsi dietro il ponte Davis, dove viene raggiunta dal resto della divisione di Maury. Edward Ord essendo apparso di persona sul campo di battaglia, prende il comando delle operazioni e spinge in avanti la divisione Hurlbut. I Federali riescono a forzare il passaggio del ponte, respingendo poi i loro nemici in cima alla collina sopra il ponte. Ord è rimasto ferito alla caviglia, ma i suoi uomini sono riusciti a cogliere l'eminenza nel tardo pomeriggio, nonostante l'intervento della Brigata Cabell, relativamente incontaminata dai combattimenti del giorno prima. Con la divisione Hurlbut in possesso del ponte e l'esercito dei Rosecrans che si precipita all'inseguimento e si avvicina pericolosamente a Chewalla, Van Dorn sembra destinato a essere schiacciato tra l'incudine e il martello.

Durando tutto il giorno, i soldati di Dabney Maury sono riusciti a salvare i preziosi carri di rifornimenti e munizioni dell'esercito confederato. Durante la notte gli scout di Van Dorn riescono a trovare, senza troppe difficoltà grazie alla siccità, un altro punto di passaggio sullo Hatchie. Efficacemente coperto dalla divisione di Lovell, l'Esercito del Sud attraversare il fiume in sicurezza prima di ricadere su Ripley, poi su Holly Springs. Ancora una volta, William Rosecrans ha lasciato scappare la sua preda. Ancora una volta, Earl Van Dorn ha portato il suo esercito sull'orlo della distruzione con un piano sconsiderato. I due uomini, tuttavia, avrebbero dovuto affrontare destini diversi. Mentre Rosecrans continuava a salire, Van Dorn avrebbe pagato il conto. La battaglia di Corinto si concluse con un fallimento per la Confederazione, un fallimento costoso, e alla fine ebbe scarso effetto sul risultato delle operazioni del Kentucky. Terrorizzata dalle pesanti perdite subite - quasi un quinto delle forze coinvolte - l'opinione pubblica meridionale ha chiesto la testa di Van Dorn. Dal 10 ottobre è stato sottoposto a un nuovo comando affidato al generale John Pemberton, poi sottoposto alla corte marziale. Tuttavia, sarebbe stato assolto, ma non avrebbe mai ripreso il comando di un esercito.

Fonti

- Articolo generale sulla battaglia di Corinto.

- Pagina del Civil War Preservation Trust dedicata alla battaglia di Corinto.

- Robert C. SUHR, Battaglia di Corinto, Guerra civile americana, maggio 1999 [online].

- Resoconto della battaglia di Corinto nella rivista Northerner Harper's Weekly da 1er Novembre 1862.

- Tennessee nell'articolo della Guerra Civile sulla Battaglia di Davis Bridge.

- Pagina Civil War Preservation Trust sulla battaglia di Davis Bridge


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